Sólo pueden quedar cuatro. Llega el Top 8 de la Euroliga

Los ocho mejores equipos de Europa llegan a los cruces de cuartos más competidos y equilibrados que se recuerdan. Prácticamente ningún año se dieron cita plantillas con tantas estrellas y profundidad como las de este año. Quien quiera encaminarse hacia la conquista del máximo torneo continental deberá de superar unas eliminatorias de alto voltaje.

RMA - LABFCB - OLYCSK - PAOFEN - MAC

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El Real Madrid busca su tercera Final Four

El conjunto de Pablo Laso llega a esta ronda por séptima vez en los últimos 10 años, pero sobre todo lo hace con la certeza de haber regresado definitivamente a la aristocracia europea con su presencia en cuatro de las últimas cinco Final Four. Enfrente estará Anadolu Efes que no sabe lo que es superar el Top 8, al que han visitado tres veces en 10 temporadas. De hecho los turcos sólo superaron este play-off en 2001, cuando la máxima competición europea se escindió y los otomanos participaron en la Final Four de la Suproliga.

Los blancos contarán con el factor pista bajo el abrigo del Palacio de los Deportes, que precisamente será el escenario de la Final Four. El equipo dirigido por el veterano Dusan Ivkovic será el primer obstáculo para asaltar de una vez por todas el cetro continental, que ya se ha resistido en las dos últimas temporadas cuando parecía todo a favor. El actual subcampeón de Europa no conoce la derrota como local en los últimos seis partidos que ha disputado en cuartos. Si los madridistas ganan todos sus partidos que les quedan como locales serán campeones, por lo que, este año, más que nunca, jugar en casa es un punto extra. Ambos equipos ya se midieron en la Fase Regular con triunfo de Anadolu en Turquía (75-73), mientras que en Madrid los de Pablo Laso vencieron ampliamente por 90-70.

Así están las cosas

El Real Madrid puede sentenciar mañana (martes 20.55h) su pase a la Final Four aunque viendo los dos partidos disputados en la capital de España el Anadolu Efes venderá muy cara su piel. Los blancos deberán de tomar buena nota del segundo partido de la serie, donde el dúo Saric-Heurtel, bien complementado por el veterano Kristic; casi meten en un buen lío a los de Pablo Laso.

Las claves

Para el Real Madrid se antoja fundamental recuperar a Rudy Fernández de sus problemas de espalda, ya que está protagonizando una de sus mejores campañas desde que regresó de la NBA. También será clave el papel intimidador de Andrés Nocioni, que con cinco tapones más alcanzará los 100 en Euroliga, y el oficio de Felipe Reyes bajo los aros. En el bando otomano la aportación de Thomas Heurtel en la dirección, la experiencia de Nenad Kristic (lleva seis dobles figuras en los últimos choques) y el poderío físico de Lasme serán vitales para dar la sorpresa frente al máximo favorito de la competición.

Atención a…

Si hay un jugador que puede desequilibrar la serie ese es Sergio Rodríguez. ‘El Chacho’ habitua a ser el termómetro de su equipo, algo que por su capacidad de asistir y anotar será a buen seguro un quebradero de cabeza para Ivkovic. El antídoto natural para frenar al canario apunta a un ex compañero suyo hace tan sólo un año, Dontaye Draper. En las filas de Andolu el descaro de Dario Saric y la capacidad anotadora de Perperoglu se convertirán en un arma muy poderosa que deberán de controlar los hombres de Laso para no sufrir más de la cuenta.

Pasará Real Madrid si…

El control del juego llega desde la defensa y el rebote, para lo que será importante volver a tener la mejor versión de un desnortado Ioannis Bourousis. Los hombres de Pablo Laso deben hacer valer la fortaleza del factor pista y su mayor frescura en el plano físico para evitar caer en las trampas de Dusan Ivkovic. El acierto desde el 6,75 debe ser un punto fuerte desde el que construir un nuevo acceso a la Final Four.

Pasará Anadolu Efes si…

Consigue que la serie se juegue a un ritmo lento y con predominio del juego posicional. La intimidación de Lasme y la finura de Kristic dentro de la pintura ayudarán a sostener las opciones del conjunto de Ivkovic. Pero sobre todo las opciones turcas se dispararán si Heurtel y Draper consiguen sujetar a Sergio Rodríguez y contienen el número de pérdidas, uno de los peores lastres de este equipo en lo que va de Euroliga.

Nuestro pronóstico

Todo lo que no sea una victoria del Real Madrid sería una sorpresa a tenor de la irregularidad e inconsistencia de Anadolu Efes. Tampoco los hombres de Laso se encontrarán en Estambul una pista excesivamente caliente, como sí lo fue el año pasado la de Olympiakos. Nuestro pronóstico es de 3-1 favorable al equipo de Pablo Laso.

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Spanoulis, último obstáculo del Barcelona para su cuarta Final Four

El FC Barcelona de Xavi Pascual se juega frente a Olympiakos alcanzar su sexta Final Four en las últimas siete temporadas en una serie que se presume muy dura para los intereses azulgrana. A pesar de que la estrella rival Vassilis Spanoulis no llega al 100%, tras haberse perdido los últimos tres partidos del Top 16 por molestias en la rodilla, el equipo ateniense está acostumbrado a llegar al play-off de cuartos con su mejor versión, algo de lo que pueda dar fe el Real Madrid de la temporada pasada. El equipo culé es el equipo con más presencias consecutivas en el Top 8, nada menos que 10. En cinco ocasiones superó la eliminatoria, mientras que en cuatro fue eliminado. De hecho la última vez que no llegó a la Final Four fue en 2011, que precisamente se disputaba en el Palau Sant Jordi, con el Panathinaikos como verdugo.

Para Olympiakos la presencia en el play off de cuartos tampoco representa una novedad especial puesto que han llegado a esta ronda nueve veces en los últimos 10 años, con una final pérdida precisamente ante el FC Barcelona en 2010. Dos años después los griegos se tomaron la revancha al vencer al equipo catalán en la Final Four de Estambul, que a la postre acabaron ganando tras imponerse al CSKA en la final. Pero desde entonces el Barcelona ha vencido en los cuatro partidos que le han enfrentado a Olympiakos, todos en el  Top 16. En la 2012-13 76-68 y 77-90, y la temporada pasada 72-81 y 70-58.

Así están las cosas

El FC Barcelona tendrá que recuperar la imagen ofrecida en el primer partido si quiere salir vivo de El Pireo (martes 19h), ya que tras el segundo choque Olympiakos parece haber ganado la batalla mental a los blaugrana. Las opciones de que la serie regrese al Palau pasan porque los de Xavi Pascual aumenten su nivel defensivo y su agresividad. Al igual que en la ciudad condal volverá ser clave la batalla del rebote para poder controlar el ritmo del rival. Recuperar el acierto exterior es vital para el conjunto culé.

Las claves

El ritmo y el control del rebote serán determinantes para aspirar a la victoria. Precisamente en este faceta se presenta un apasionante duelo entre los centímetros del juego interior azulgrana y la potencia física de Olympiakos, liderada por Dunston y Petway. También será vital para el FC Barcelona controlar las pérdidas de balón pero sobre todo tener fluidez desde el lanzamiento exterior, un denominador común en los partidos más brillantes de los culés esta temporada.

Atención a…

Vassilis Spanoulis quien a sus 32 años promedia 15.4 puntos y casi seis asistencias por partido, siendo en la pieza angular del equipo dirigido por Sferopoulos, siempre bien apoyado por el tiro y atletismo de Lojeski. En las filas del FC Barcelona la presencia de Tomic en la pintura y la presencia física de Satoransky se presuponen dos serios problemas para los helenos.

Pasará FC Barcelona si…

Hace valer el factor Palau y vence a Olympiakos en los dos partidos que dispute en su feudo. En este sentido el FC Barcelona en el Top 8 sólo ha cedido dos derrotas como local en las últimas cuatro temporadas, aunque ambas tienen el sello griego de Panathinaikos. Será fundamental para los intereses del equipo de Xavi Pascual que Marcelinho Huertas incremente su rendimiento y se complemente con Satoransky para frenar a Spanoulis y contrarrestar a eficientes escuderos como Lafayette o Mantzaris.

Pasará Olympiakos si…

Consigue imponer su potencia física en la pintura y domina el rebote. Teniendo en cuenta la falta de dureza del juego interior blaugrana, el papel de hombres como Darden, Hunter, Dunston y Petway será vital para controlar el ritmo de juego. También se clasificará Olympiakos si consigue vencer en uno de los dos partidos del Palau, ya que el pabellón de la Paz y la Amistad es un mal escenario para cualquier visitante y más con una Final Four en juego.

Nuestro pronóstico

A priori se presume la serie más igualada de todas puesto que Olympiakos hasta casi el final de Top 16 tuvo opciones de estar en los dos primeros puestos, algo que en parte quedó fuera de su alcance por los problemas físicos de su estrella. Sin embargo el FC Barcelona debe hacer valer el factor pista, nadie en la segunda fase se llevó la victoria en el Palau, para acabar llevándose la serie 3-2.

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Panathinaikos quiere revancha ante el todopoderoso CSKA

CSKA y Panathinaikos vuelven a encontrarse en el play-off de cuartos por segundo año consecutivo y de nuevo lo hacen con los mismos papeles. El conjunto ruso como máximo favorito de la competición, con permiso del Real Madrid tal y como sucedía el pasado ejercicio, y los griegos como uno de los principales ‘outsider’, a pesar de que su presupuesto invita a pensar que su techo actualmente está en esta fase de la competición. En cualquier caso esa es la teoría porque en la práctica al CSKA le espera una serie dura y tremendamente competida. Buena prueba de ello es el agónico 3-2 que necesitaron los rusos hace un año para dejar en la cuneta a los verdes. Con el primer partido de la serie será la 33ª ocasión en que ambos se vean las caras, incluidas dos finales en 2007 y 2009.

Un cara a cara entre dos históricos del baloncesto europeo que saben que la verdadera Euroliga para ellos empieza ahora. Para el conjunto de Dimitis Itoudis, quien fue ex ayudante de Obradovic durante su longeva estancia en el OAKA, es el cuarto año seguido que llega al Top 8 y la novena ocasión en la última década. Sólo faltó en la 2010-2011 cuando se consumó un fracaso estrepitoso al caer en la Fase Regular. CSKA ha ganado dos Euroligas desde 2006, pero sus tres últimas participaciones en la Final Four acabaron en sonoros batacazos, con derrotas en los últimos segundos ante rivales teóricamente inferiores. Panathinaikos es la octava ocasión en las últimas 10 temporadas que llega a los cuartos y, en su caso, se ha impuesto en las tres Final Four que ha disputado desde 2006, lo que acredita el mayor índice de efectivdad ganadora en la fase final. El equipo del trébol es el caso antagónico al CSKA y FC Barcelona, los equipos con más presencias en Final Four y con menor porcentaje de triunfos.

Así están las cosas

El Panathinaikos buscará bajo el calor del OAKA (20.45h) borrar la mala imagen ofrecida en tierras rusas, aunque se presume extremadamente complicado que CSKA no certifique su clasificación a la Final Four a las primeras de cambio viendo la tremenda desigualdad de los dos primeros partidos. El conjunto de Dmitris Itoudis ha dominado a placer dando la sensación de haber ganado cuando y como ha querido. Los ‘verdes’ están obligados a mostrar más fortaleza mental y tratar de incrementar su carácter si quieren forzar el cuarto. La empresa parece quedar muy lejos para los atenienses.

Las claves

El equipo moscovita tiene claro que sus opciones de victoria se multiplicarán si encuentran la fórmula para detener a Diamantidis, de la misma forma que Dusko Ivanovic tiene en DeMarcus Nelson a un especialista defensivo para poner coto a Milos Teodosic y Aaron Jackson. La polivalencia y versatilidad de la plantilla del CSKA puede ser un factor desequilibrante frente a un Panathinaikos corto de un fondo de armario de calidad. Si Panathinaikos no consigue poner freno al ritmo de los ‘rojos’ sus opciones quedarán muy tocadas.

Atención a…

El poder anotador de Nando de Colo y despliegue físico de Sony Weems. Ambos dan un salto de calidad enorme para Itoudis, por lo que la contribución de Janis Blums y el imprevisible A.J. Slaughter será esencial para presentar batalla desde el perímetro y contrarrestar el ritmo anotador de los rusos. También será interesante ver la pugna de Esteban Batista y Loukas Mavrokefalidis en la zona para frenar a Kyle Hines y Sasha Kaun, con James Gist y Fotsis en la recámara para combatir al ‘multitarea’ Victor Khryapa.

Pasará CSKA si…

Consigue imponer su habitual dictadura defensiva y consigue llevar la serie a un ritmo alto para hacer valer una plantilla mucho más extensa. Los moscovitas tendrán mucho ganado si consiguen frenar la verticalidad de James Gist y aprovechan la mayor rotación interior.

Pasará Panathinaikos si…

Los de Ivanovic consiguen arrebatar el factor cancha al CSKA ganando, al menos, uno de los dos partidos en Moscú para que sea el OAKA el juez de la serie. Pero sobre todo, las opciones griegas pasan por contener el trío De Colo, Teodosic, Aaron Jackson.

Nuestro pronóstico

Aunque a estas alturas cualquier pronóstico, y más esta temporada, puede caerse; todo lo que no acabe con el pase del CSKA a la Final Four se podría considerar la mayor sorpresa de la temporada. Nuestro pronóstico es 3-1 a favor de la escuadra rusa.

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Maccabi quiere defender su corona en Madrid

La serie entre Fenerbahçe Ulker y Maccabi Tel Aviv es la de pronóstico más incierto dado la extrema competitividad israelí en estas lides y el poderío turco. Será la primera vez que ambos equipos se miden en esta fase de competición y la primera ocasión que turcos e israelíes cruzan sus caminos en las dos últimas campañas. Este play-off tendría un punto de morbo si Ricky Hickman, campéon la pasada temporada con los de amarillo, no hubiera tenido la desgracia de lesionarse el tendón de Aquiles. Una baja sensible para Obradovic porque pierde a un jugador muy necesario para frenar la incontinencia anotadora de Jeremy Pargo. Para Fenerbahçe la presencia en el Top 8 es la prueba de que poco a poco comienza a hacer su camino en la élite europea, puesto que sólo ha tenido dos presencias en la ronda de cuartos en las temporadas 2007-08 y la 2004-05.

En el caso de Maccabi, actual campeón, lleva nueve participaciones en el Top 8 en la última década con un sólo título en el último decenio. A pesar de haber disputado también tres finales, todas ellas con derrota, hasta el triunfo de hace un año el conjunto macabeo había perdido presencia en las Final Four en el último lustro. Pese a las bajas del MVP Tyrese Rice y del brillante técnico David Blatt serán un hueso duro de roer y más si consiguen trasladar la serie al Nokia Arena con ventaja de campo.

Así están las cosas

El Maccabi se agarra al Nokia Arena para no despedirse de la Euroliga antes de tiempo y levantar el 2-0 actual (20.05h). El camino a seguir para los israelíes es el primer partido de la serie, cuando dominaron durante casi 30 minutos a raíz del control del rebote. Los hombres de Guy Goodes deberán atar en corto a Goudelock, el ‘playmaker’ de Fenerbahçe se está mostrando imparable en ataque, y al mismo tiempo buscar dar más protagonismo a un desapercibido Schortianitis. Aunque no será fácil para los de Obradovic llegar a Madrid por la vía rápida, también parece muy difícil que la serie vuelve a Estambul.

Las claves

La defensa que tenga preparada Zeljko Obradovic para que Jeremy Pargo y MarQuez Haynes no consigan llevar el ritmo del partido y anoten con cierta facilidad. Para ello el papel de Nikos Zisis y el joven Kenan Sipahi será fundamental. Por parte macabea será imprescindible que el ‘playmaker’ Goudelock no se encuentre cómodo y entre en ritmo anotador porque, si no, las opciones israelíes se estrecharán en exceso.

Atención a…

La verticalidad de Bogdanovic, la dinamita exterior con Nemanja Bjelica y el desborde físico de Jan Vesely pueden marcar la diferencia en la serie. Especialmente el checo, que está posiblemente en su mejor momento desde que regresó de la NBA. También habrá que estar muy atentos al desequilibrio que puede provocar Schortsanitis, para lo que será interesante el trabajo de desgaste que hagan Semih Erden y Luka Zoric con su movilidad.

Pasará Fenerbahçe si…

Frena la capacidad anotadora desde el perímetro que tiene el Maccabi, especialmente con jugadores como Pargo y Joe Alexander y saca del partido a Schortsanitis, tan determinante como propenso a cargarse de faltas personales. Pero sobre todo las opciones de Fenerbahçe pasan por ganar los dos de casa, ya que el Maccabi es uno de los equipos más fuertes jugando en casa. El precedente más claro es el del año pasado cuando arrebató al Armani Milan la ventaja de pista para acabar ganando los dos partidos del Nokia Arena.

Pasará Maccabi si…

Comienza a ser competitivo fuera de casa y no se marcha de vacío de Estambul para hacer valer su fortaleza. La imagen dada en el Palau o el Palacio de los Deportes no invita al optimismo. En las posibilidades del Maccabi es impresincible la aportación que pueda ofrecer Devin Smith, la regularidad Brian Randle y la intimidación de jugadores como Alex Tyus.

Nuestro pronóstico

Es la serie más difícil de pronosticar y donde puede pasar cualquier cosa pero el segundo año de Obradovic en Fenerbahçe huele a Final Four, así que los turcos se impondrán 3-2, en un duelo extremadamente competitivo y largo.