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Perfiles NBA

Klay Thompson: descifrando a un genio

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Es difícil entender cómo funciona la mente de un genio. Poseen una capacidad innata para innovar. Como si tuvieran un interruptor que, cuando se activa, abre la puerta a un mundo vetado para el resto de los mortales. Un mundo donde la creatividad es ley universal, y absolutamente todo se rige por ella.

Algunos estudios científicos y psicológicos han tratado de dar explicaciones más o menos racionales al fenómeno de los genios. Una de las teorías más populares sugiere que la línea divisoria entre locura y genialidad sería casi imperceptible. Al parecer, dementes y superdotados tendrían en común su excelsa habilidad a la hora de captar ingentes cantidades de información procedentes del entorno. La diferencia es que, mientras que los primeros son incapaces de procesar dicha información (y de ahí su locura), los segundos cuentan con las facultades mentales para hacerlo.

En el baloncesto, la línea que separa el caos del orden también es muy estrecha. Un solo lanzamiento inverosímil puede dar y quitar partidos, contratos, e incluso títulos. Nunca hubo ni habrá término medio. Es un deporte que ofrece espacio infinito para la viva improvisación, pero precisamente por ello, también implica riesgos potenciales. La posibilidad de ejecutar una jugada asombrosa que supera en belleza a la de cualquier otra disciplina, o el riesgo de hacerlo mal y caer en el ridículo más espantoso. Todo talento que se precie es consciente de esta realidad. Lo que hasta ahora no habíamos visto es a un jugador con la capacidad casi divina de sumergirse en el caos para dominarlo, someterlo, y comprenderlo.

Hoy existe. Se llama Klay Thompson y juega para los Golden State Warriors.

El escolta de la Bahía afronta su sexta temporada en la mejor liga del mundo consciente de que, nadie como él (ni siquiera su compañero Stephen Curry) es capaz de alcanzar tal punto álgido de inspiración en periodos cortos de tiempo. Antaño, vimos a Larry Bird, Michael Jordan o Kobe Bryant entrar en lo que los americanos suelen denominar como the zone, una especie de estado mental donde el jugador optimiza al máximo talento y concentración, fundiendo en uno ambos atributos y derrochando genialidad en forma de puntos. El periodista deportivo español, Gonzalo Vázquez, ya trató el tema en un entretenido artículo titulado “Baloncesto y fase de flujo”. Sin embargo, lo que diferencia a Klay de todos los demás, y ahí radica su especial condición, es que ha sido capaz de elevar el fenómeno hasta cotas insospechadas. Lo pudimos experimentar mejor que nunca la noche del 23 de enero de 2015 cuando se fue hasta los 37 puntos en un cuarto ante los Sacramento Kings. Su actuación superó la realidad material misma y se adentró más allá, en el universo surrealista, donde gobiernan los sueños y el subconsciente corre libre. Solo que, aquella vez, todo fue real. Demasiado real. Durante esos minutos fuimos testigos de algo misteriosamente mágico.

Recuerdo aquellas tardes de conversación con mi hermano, donde al calor de la consola, el mando y el NBA 2K,  fantaseábamos acerca de los límites lógicos del baloncesto. Dibujábamos un universo alternativo donde todo podía suceder. Y no podíamos parar de especular:

-¿Te imaginas a un tío que fuera capaz de anotar 40 o 50 puntos en un cuarto? ¿Que simplemente se jugara todas las posesiones y tratara de hacerlo? Me gustaría ver qué pasaría.

-Eso es imposible que ocurra, y menos en el profesionalismo. Pero sí, sería la hostia.

Aquellos coloquios hoy cobran vida. Nunca pensé que diría esto, pero desde que Klay Thompson se pasea altivo por las canchas de la liga, lo imposible puede convertirse en posible cualquier noche. En la última temporada regular, tanto él como Curry parecieron alcanzar un punto donde sencillamente compartimentaban los partidos en sucesivos mini partidos, anotando diez, doce o quince puntos en un minuto, y sentenciando al rival en espacios diminutos de tiempo. Eran como dos monjes budistas en pleno trance, golpeando a las puertas del Nirvana.

Tal vez, la clave para comprender el increíble don de Thompson se encuentre en su propio carácter. Todos los testimonios al respecto hablan de un chico extremadamente tranquilo, al que nada puede perturbar su perpetua paz mental. Dicho sosiego bebe de una confianza natural inculcada por su familia, acostumbrada a lidiar con las situaciones de estrés que genera el deporte profesional. Su padre, Mychal Thompson, fue un número uno del draft que compartió vestuario en Los Ángeles Lakers con gente de la talla de Magic Johnson, James Worthy o Kareem Abdul-Jabbar. Su hermano, Trayce, juega al baseball y se desempeña en los Dodgers, también ubicados en la meca californiana. Su otro hermano, Mychel, llegó a jugar para los Cleveland Cavaliers y hoy día sigue fogueándose en la exótica D-League. Así se comprende que para Klay, todo lo que le rodea es pura cotidianeidad. Ser uno de los mejores jugadores de baloncesto del mundo no parece agobiarle. Su entrenador, Steve Kerr, le rendía alabanzas hace unos días en la radio cuando afirmaba que “ojalá pudiera ser como él, porque nada parece afectarle y además tiene un carácter muy fluido, con un gran sentido del humor”.

Lo cual no equivale, en ningún caso, a pasotismo. Tras esa fachada desenfadada se esconde un competidor nato, con un hambre de victoria permanente que forja a base de trabajo en la pista y el gimnasio. Thompson ansía crecer cada día y superarse como individuo. Lo verdaderamente terrorífico en él es que, debido a su juventud, todavía no se le conoce techo. Ha ido elevando progresivamente su rendimiento individual cada año, y en los pasados Playoffs, fue capaz de echarse el equipo a la espalda ante la temprana ausencia de Curry. Y para sorpresa de muchos, cumplió con sobresaliente. Durante las primeras dos-tres semanas de la postemporada, la opinión pública no dudaba en tildarle como el jugador más en forma del momento. Como prueba, ahí están las grandes actuaciones ante Houston y Portland, e incluso sus 41 puntos ante Oklahoma en el decisivo sexto partido de las Finales de Conferencia, donde Golden State debía ganar para sobrevivir, y donde su incandescente luz brilló más que la de ningún otro. Ya con Steph de vuelta.

El Thompson de los Playoffs ofreció pistas sobre un jugador que va incorporando nuevos e interesantes matices técnicos a su repertorio. Acostumbrado a brillar en secuencias sin balón, sobre todo saliendo de bloqueos y en el catch&shoot, esta vez supo crear con eficiencia desde el bote, poniendo la bola en el suelo y ampliando sobremanera sus posibilidades ofensivas. En el apartado defensivo, confirmó lo que muchos ya sospechábamos: que, en cuanto a jugadores de perímetro, pertenece a la élite de la liga defendiendo el balón. Durante diversos tramos de los encuentros se le emparejó con jugadores de la talla de Lillard o Westbrook, y en ambos casos, realizó un papel más que notable. Posee instinto, disciplina, buenos brazos, y el tamaño suficiente como para defender un rango extenso de perfiles: desde bases, pasando por escoltas, y terminando en aleros. Pero por encima de todo, tiene la voluntad de aplicarse en defensa ya que disfruta haciéndolo. Elemento clave, porque sin eso, lo demás deja de importar.

Otra de las características que hacen de Klay Thompson un perfil distinto es su adaptabilidad y portabilidad. Ese estilo de juego, tan caótico pero al mismo tiempo tan economizado, le permite adaptarse a cualquier situación imaginable. Seguramente sería capaz de encajar en cualquier equipo de la liga con relativa facilidad. Toda su proyección físico-técnica se construye sobre una base inexpugnable: su espectacular tiro. Capaz de armarlo con una rapidez nunca vista en la historia de este deporte, lo ejecuta en contextos variopintos, y muchas veces bajo escenarios imposibles. Es habitual verle lanzar un triple sin bote, bastante alejado de la línea, y con un defensor pegado a él imposibilitándole cualquier opción de equilibrio. Lo verdaderamente increíble es que, la mayoría de las veces, lo acaba metiendo. Por eso es que domina y somete al caos como nadie, porque en numerosas ocasiones se atreve a doblar las leyes básicas del baloncesto y, a pesar de todo, sale airoso.

Foto: NBA

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Su portabilidad también se proyecta en la capacidad que ostenta para brillar individualmente sin traumatizar el desarrollo normal del juego. No hay otro jugador en toda la NBA capaz de anotar 50 puntos en un partido ejerciendo un consumo tan reducido del balón. En otras palabras, no necesita amasar bola para engordar la hoja estadística. Aunque, en este caso, es indudable la influencia positiva que tiene el sistema ofensivo de los Warriors, y la atracción que generan sus compañeros. Mucho más a partir de este octubre con la incorporación de Kevin Durant, flamante fichaje del verano que no parece plantear muchas dudas en cuanto a su encaje estructural. Al menos no las que suele uno encontrarse en estos casos. Y esa fe ciega es fruto del estilo que caracteriza a Green, Curry, y sobre todo, Thompson.

Cabe preguntarse, por otro lado, qué sería del escolta californiano si se desempeñara en equipos donde debiera asumir mucho más peso individual. Los más escépticos piensan que su aportación se vería claramente afectada, pero los más optimistas se basan en los pasados Playoffs para defender lo contrario. No deja de ser una interesante realidad alternativa que, en cualquier caso, no veremos en un futuro cercano ya que el jugador se encuentra muy a gusto en Oakland. Desde luego, si se puede afirmar que su perfil es de un valor incalculable para el tipo de juego que se practica hoy en día, donde el movimiento del esférico y el aprovechamiento minimizado de los espacios van ocupando todos los libretos tácticos. No es de extrañar que los equipos NBA buceen por el draft en busca del próximo Klay Thompson, y que recientes incorporados a la mejor liga del mundo como Mario Hezonja o Devin Booker hayan sido comparados directamente con él.

Y hablando de draft, llegados a este punto cabe recordar que, durante un tiempo, el bueno de Klay no fue más que otro genio incomprendido, cuando no ignorado. Lo muestra el hecho de que, durante el draft de 2011, fuera seleccionado por detrás de nombres como Derrick Williams, Jan Vesely, Brandon Knight o Jimmer Fredette. Jugadores que no se han acercado lo más mínimo a su nivel. Es más, de todos los nombres escogidos por delante de suya (diez en total), solo Kyrie Irving puede presumir de un impacto parecido o superior en la NBA. Y es que, durante las semanas previas al draft, diversos scouts dudaron de Thompson por su actitud desenfadada, que sin un exhaustivo conocimiento previo del personaje en cuestión, se puede confundir por desidia.

Tampoco ayuda el hecho de que protagonizara un suceso bastante polémico en la universidad de Washington State, donde una noche se le llegó a arrestar por conducir con dos gramos de marihuana en la guantera. Aquel incidente le acarreó una sanción por parte del centro, y una dura reprimenda de su padre, buen conocedor del peligro que acarrean las drogas. Jugando en la década de los ochenta, no fueron pocas las veces que Mychal Thompson vio a compañeros de vestuario hundirse por coquetear con sustancias poco recomendables. No iba a ser el caso de su hijo. Hasta el propio Kobe Bryant se ofreció para hacer de mentor y le regaló unos cuantos consejos al joven pupilo en aquellos tenebrosos momentos, como desveló hace meses una noticia de la CBS. En palabras del propio Bryant:

“Le dije: ‘mira tío, todos cometemos errores. No puedes dejar que eso te afecte. Tan solo pon toda tu concentración en el baloncesto y las cosas terminarán solucionándose”.

Desde ese día, Klay Thompson no volvió a verse envuelto en un suceso similar.

A pesar de todo, muchas franquicias decidieron jugar la carta del escepticismo y no confiar en él. San Antonio, habitual a la hora de tomar decisiones acertadas, fue de las pocas que mostró un interés real en draftearle. Como desveló el periodista norteamericano Zach Lowe en un artículo escrito el pasado mayo, parece ser que Chip Engelland, entrenador de tiro en los Spurs, se enamoró de Klay nada más verle, llegando a bautizarle como “el próximo Ginobili“. En ambos jugadores veía un feroz espíritu competitivo y un entendimiento privilegiado del baloncesto.

La que si terminó llevándose el gato al agua, no obstante, fue Golden State, que ha moldeado lo que aparentemente parecía un simple tirador en un incontestable All-Star. Mejor negocio imposible.

Una comunión entre jugador y equipo bien sellada en los despachos, como demuestra el contrato garantizado que tiene hasta 2019 cifrado en unos 53 millones de dólares. Una inversión que, salvo lesión catastrófica, se acabará rentabilizando con facilidad. Y es que, pese a no ser tan mediático como su compañero en el perímetro, Klay ostenta un carisma tremendo a nivel de vestuario, y lo más importante, tiene una capacidad similar (cuando no superior) de dejar boquiabierto al aficionado. Al fin y al cabo, el siglo XXI ha logrado juntar en un mismo equipo a los dos mejores tiradores de la historia.

Se aproxima una temporada clave para él y para los suyos, que buscarán quitarse la espina de lo ocurrido en las pasadas Finales, donde se dejaron remontar de manera incomprensible por los Cavaliers del todopoderoso Lebron James. Las miradas van a estar más atentas que nunca y la marabunta de feroces críticos escrutinarán cada gesto en busca de algo que reprochar. A priori, es posible que hayan juntado al mejor equipo jamás visto por los pastos NBA, pero del dicho al hecho sigue habiendo un trecho. Solo el propio parquet se erigirá en juez definitivo. Y en ese mundo, Klay Thompson seguirá moviéndose como pez en el agua.

Estén atentos cuando le vean levantarse y enfocarse hacia el aro. La bola sale escupida con prisa, pese a haber sido extensión de su cuerpo. Silencio, el genio ha despertado y todavía no está loco. El orden es caos y el caos vuelve al orden.

Está jugando Klay Thompson. Hoy podría ocurrir cualquier cosa.

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Al Bianchi, un hombre de baloncesto

Al Bianchi nos dejó hace dos semanas. Una de esas personas cuya vida giró siempre por y para el baloncesto. Ni siquiera tras su retiro se desligó del todo de este mundo.

rjimenez@skyhook.es'

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Fallecido el pasado 28 de octubre en Phoenix, Arizona, de una insuficiencia cardíaca por causas naturales a los 87 años, Al Bianchi fue un tipo vinculado al baloncesto profesional norteamericano durante casi setenta años. Héroe universitario en los 50 y sólido jugador NBA hasta mediados de los 60. Entrenó en la ABA y rozó el anillo en los banquillos de la NBA  a mediados de los 70. Resucitó brevemente a los Knicks a finales de los 80 desde la gerencia general. Y compartió su idiosincrática visión del juego como consultor y ojeador hasta el final de sus días. Érase una vez un hombre a un balón de baloncesto pegado…

Nacido el 26 de marzo de 1932 en el neoyorquino barrio de Long Island City, Queens, Alfred «Al» Bianchi, uno de los tres hijos de los inmigrantes italianos Alfredo y Rose (Sciallo) Bianchi, fue un flacucho y letal francotirador —también un joven tenista de primer nivel pero, afortunadamente, escogió el baloncesto— con aparato dental, que en 1948 sería fundamental para llevar a su instituto de Long Island City a las semifinales de la liga de institutos públicos de Nueva York City, celebradas en el Madison Square Garden. Un lugar que llegaría a conocer como pocos en su vastísima trayectoria.

En las canchas

Bianchi fue reclutado por la Universidad Bowling Green State de Ohio en 1950, donde se convirtió en prolífico anotador desde su posición de base, en la que aprovechaba su entonces notable altura de 1,90 y un juego cada vez más agresivo y físico. Durante sus cuatro temporadas promedió 19,3 puntos por partido, con sus dos últimos años entrando en la historia de la institución —miembro de su Salón de la Fama desde 1965— con promedios récords de 22,1 puntos como junior (1952-53), y de 25 como senior (1953-54), y noches para el recuerdo como los 42 puntos endosados a Western Michigan, récord absoluto de los de Ohio. En esa temporada, Bianchi, apodado «Blinky», que formaba una temible dupla junto a otro icono de la universidad, James Gerber, llevó a los Falcons a un 17-7, lo que les valió una aparición en el National Invitation Tournament de la NCAA. Además de su segundo MVP consecutivo del equipo, Bianchi fue incluido en el All Ohio Team y recibió una mención honorífica en el All American Team. La NBA aguardaba.

Pero no sucedió así. Porque Bianchi, seleccionado en el puesto número 18 —novena selección de la segunda ronda— del Draft de la NBA de 1954 por los Minneapolis Lakers, pasaría los siguientes dos años sirviendo en el Cuerpo Médico del Ejército estadounidense. Y, al reincorporarse a la competición en 1956, los Lakers lo traspasaron a los Syracuse Nationals. Con el equipo del estado de Nueva York jugaría siete años, antes de que este se «mudase» a Filadelfia en 1963, transformándose en los 76ers. En total fueron diez temporadas promediando 8,1 puntos , 2,2 asistencias y 2,5 rebotes por partido en menos de 20 minutos. Un consistente recambio, que destacaba por su fiereza y competitividad, para el excelso backcourt titular de los Nationals formado por Larry Costello y el gran Hal Greer. El 1 de mayo de 1966, los flamantes Chicago Bulls escogieron a Al en el draft de expansión de la NBA, pero nunca llegó a jugar con ellos, retirándose a los 33 años. O, mejor dicho, cambiando las zapatillas y el tiro desde el pecho a dos manos —el two set shot, del que fue uno de sus últimos exponentes— por la pizarra y el libreto de jugadas. 

En los banquillos

Y es que Bianchi pasó a ser el entrenador asistente de su ex-compañero en Syracuse y primer entrenador en la historia de la nueva franquicia de «la ciudad del viento» Johnny «Red» Kerr. Tras un año de formación, Blinky asumió el reto de liderar el banquillo de otro equipo en expansión, los Seattle Supersonics, pese a que en sus dos años en el equipo de Washington tan sólo pudo conseguir una marca perdedora de 53 victorias y 111 derrotas.

En cambio, su siguiente empresa sí sería exitosa y llamativa. Porque Bianchi, un preparador temperamental, con abundantes ataques de ira contra los jugadores que calificaba de «blandos» y los árbitros, con quienes siempre mantuvo una volátil relación de amor-odio, se trasladó a la ABA para ser el entrenador —asumiría su gerencia general posteriormente— de los Washington Caps/Virginia Squires, desde 1969 hasta 1975. En la temporada 1970-1971, la primera en Richmond, Virginia, llevó al equipo al campeonato de la División Este con una marca de 55-29, por lo que fue nombrado Entrenador del Año. Y, al año siguiente, consiguieron hacerse con todo un mito: Julius Erving —a quien Bianchi llamaba «Julie»—, recién salido de la Universidad de Massachusetts. Sin duda alguna, los Squires eran el equipo a seguir de la ABA.

Desgraciadamente, tras la derrota ante los New York Nets en la segunda ronda de los playoffs de 1972, los problemas económicos de los virginianos provocaron la toma de decisiones más que drásticas. Y, una temporada después, convertidos en grandes favoritos al título al juntar al «Dr. J» con George Gervin, los acontecimientos se precipitaron tras la sorpresiva derrota contra Kentucky en primera ronda. «Tuvimos que vender jugadores sólo para sobrevivir», dijo Bianchi a The Richmond Times Dispatch en 2006 sobre la decisión de enviar a Erving a los Nets por «mucho dinero» y George Carter. Y, en 1974, fue Gervin el tradeado a los San Antonio Spurs por 225.000 dólares. Tan sólo sirvió para alargar la agonía. Temporalmente salvados económicamente, pero sin mucho a lo que acogerse —tan sólo contaban con el futuro Hall of Famer Charlie Scott como jugador de renombre—, los aficionados dieron la espalda a los Squires y las derrotas —15-69 en sus dos últimas temporadas— causaron el cese de Bianchi en noviembre de 1975, seis meses antes de que la franquicia desapareciera. «La marcha de Erving me hizo un pésimo entrenador.», afirmó con sorna Blinky tiempo después.

Tras la absorción de la ABA por la NBA en 1976, Jerry Colangelo fichó a Al Bianchi para los Phoenix Suns como entrenador asistente de John MacLeod, en lo que parecía una extraña pareja —emocional y lenguaraz Bianchi, metódico y reflexivo MacLeod—, que funcionó a la perfección. Y es que esa sería su labor más extensa en los banquillos, hasta 1987, aunque su momento de mayor gloria a la vez que frustración llegaría en su primer año, en aquellas fenomenales finales contra los Boston Celtics, mitificadas gracias al quinto partido de la serie, el de la tres prórrogas —para muchos el mejor en la historia de la NBA—, clave para la victoria por 4-2 de los verdes. Al, expulsado en ese encuentro por el árbitro Richie Powers, relataría a The Arizona Republic que «fue mi única oportunidad de ganar un anillo, así que pensé, voy a hacerme uno yo mismo». Era de plata con una piedra turquesa y dos  inscripciones: «Phoenix Suns, 1975-76 World Champs», acompañado de un inapelable «Fuck you, Richie Powers».

En los despachos

Al Bianchi aún tenía varias aventuras que vivir. De hecho, su siguiente singladura fue una de las más relevantes y peliagudas de su carrera, pasando del banquillo de Phoenix al cargo de gerente general de —nada menos— que los New York Knicks. Bianchi tomó las riendas de la gestión knickerbocker en verano de 1987, tras una temporada 1986-87 desastrosa, con tan sólo 24 victorias. A nuestro protagonista no le tembló el pulso en sus primeras decisiones, reemplazando al entrenador Bob Hill —que había sustituido a Hubie Brown— por Rick Pitino, y permitiendo que Bernard King —tras dos años alejado de las canchas tras su gravísima lesión de rodilla— se fuera a los Washington Bullets.

Los cambios salieron bien para ambas partes. Mientras King resucitó su ilustre carrera en Washington, Bianchi acertó con Pitino, cuyo estilo de defensa presionante, ataque a la carrera y mucho tiro exterior, hizo progresar a un equipo cimentado en un joven Patrick Ewing y el rookie Mark Jackson —elegido mejor novato del año—, drafteado por Al desde la universidad de St. John’s. Ese primer año alcanzaron los playoffs, siendo eliminados en primera ronda por los Celtics. No obstante, la temporada 1988-89 sería aún mejor. Bianchi seleccionó a Rod Strickland proveniente de De Paul en la lotería, y se hizo con Charles Oakley y Kiki Vandeweghe vía traspasos. ¿El resultado? 52 triunfos, segundos del Este tras los «Bad Boys» Pistons, y una trayectoria más que notable que sólo truncaría un tal Michael Jordan en las semifinales de conferencia.

Sin embargo, tanto el equipo como la labor de Bianchi se tornaría más errática los dos años siguientes. Pitino renunció en verano del 89 para irse a los Kentucky Wildcats, cruce de declaraciones entre ambos, reflejo de la profunda desconfianza mutua, incluidos. Stu Jackson, su asistente, lo sustituyó al frente de los Knicks y, pese a que el arranque fue bueno, el discutible cambio del prometedor Strickland por el veterano Maurice Cheeks funcionó, y el equipo repitió ronda en playoffs cayendo ante los Pistons, futuros bicampeones, el momentum se esfumó. Al se deshizo de Jackson en diciembre de 1990, dándole el mando a su antiguo colega en Phoenix John MacLeod. Y aunque se apuntó un último tanto fichando al icono del Madison John Starks, tres meses después fue despedido y reemplazado por Dave Checketts.

En 1991, Bianchi regresó a Phoenix para ejercer de ojeador de los Suns, sobre todo en el ámbito universitario, cargo que repitió entre 2004 y 2009 para los Golden State Warriors. Incluido en el New York City Basketball Hall of Fame en septiembre de 2007, en sus últimos años, de nuevo en Arizona, se dedicó a la consultoría y el scouting independientes, labores en las que, no podía ser de otra forma, favorecía al jugador físico y despreciaba la analítica y las estadísticas, puro old school. Estaba preparando sus memorias, Journeyman: Seventy Years Along the Sidelines of Pro-Hoop History, junto a Tom Ambrose —otro tipo de dilatada trayectoria ligada a los Suns—. No podían tener un título más apropiado. Un auténtico hombre de baloncesto.

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Exponiendo el ‘Fenómeno Dave Cowens’

“Nunca pensé en mí mismo como una estrella de la liga. Yo represento a la clase obrera en la NBA”.

jakonako10@gmail.com'

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Dave Cowens es, posiblemente, uno de los componentes de la prestigiosa lista de los 50 mejores jugadores de la historia de la NBA que menor interés y entusiasmo despierta entre los seguidores de la mejor liga de baloncesto del planeta.

En una década dominada por auténticas leyendas de los tableros como Wilt Chamberlain, Kareem Abdul-Jabbar, Bob McAdoo, Bill Walton, Elvin Hayes o Nate Thurmond, Cowens nunca poseyó el aura de estrellato de sus contemporáneos pese a combatir de tú a tú con todos ellos tanto en premios colectivos como en distinciones individuales.

Su conocimiento del juego, su ética de trabajo, su versatilidad y energía en la cancha lo convirtieron no solo en uno de los ‘5’ más determinantes y respetados de la época, sino que incluso, en muchos momentos, hizo olvidar la ausencia del jugador que había conquistado su undécimo campeonato con los Celtics apenas unos años antes de su llegada a la liga: Bill Russell.

Más allá de sus éxitos como jugador, Dave Cowens era una figura particularmente extravagante e impredecible, notablemente despegada de la masificación multitudinaria de una NBA que, por otro lado, no pasaba por sus mejores años.

“Nunca pensé en mí mismo como una estrella de la liga. Yo represento a la clase obrera en la NBA”, reconocería el exjugador en 1991 durante la ceremonia en la que sería incluido en el ilustre Hall Of Fame. Una frase que resumiría el carácter humilde de un jugador que, a base de una entrega y una fortaleza inconmensurables, se ganaría el respeto de toda la afición de Boston y de sus compañeros de equipo, así como de la gran mayoría de sus rivales repartidos por todos los rincones de la geografía norteamericana.

Curiosamente, y como tantos otros jugadores cuyos testimonios han dado constancia de ello, la vida de Dave Cowens podría haber seguido unos derroteros completamente distintos. Con apenas ocho años de edad, el pequeño dio sus primeros pasos en el mundo de la canasta aunque un enfrentamiento con su entrenador durante su primer año de instituto en la Newport Catholic le hizo abandonar prematuramente el baloncesto para dedicarse al atletismo y la natación.

Su trayectoria deportiva amenazaba con seguir por esta nueva senda y con mínimas opciones de salir de su ciudad natal en el estado de Kentucky de no ser por un sorprendente crecimiento de 13 centímetros en apenas un año, tras lo cual alcanzaría los casi dos metros de estatura.

Una figura mucho más intimidante, curtida durante sus exigentes entrenamientos en ambas disciplinas deportivas, que le abrió de nuevo las puertas del equipo de baloncesto coincidiendo con la llegada de un nuevo entrenador.

El nacimiento del fenómeno

En apenas dos partidos, el novato se ganó la confianza de su técnico y su presencia inamovible en el quinteto inicial. Sus 13 puntos y 20 rebotes de promedio durante su último año ya auguraban un prometedor futuro que se confirmaría años después en la élite norteamericana fruto de su destreza cerca del aro.

El ‘Fenómeno Cowens’ se hallaba en plena ebullición y no pocas fueron las universidades que mostraron interés en reclutar a una de las mayores promesas del país. Sin embargo, la Universidad de Kentucky del legendario coach Adolph Rupp, destino que anhelaba el imberbe Cowens, nunca llegó a llamar a su puerta. Especialmente dolido ante la indiferencia exhibida por el equipo de su estado natal, el jugador optó por hacer las maletas rumbo a la Universidad de Florida State, donde su entrenador Hugh Durham, con quien cuajaría una gran amistad, le prometió la titularidad desde el primer minuto.

El center respondió a esta confianza con creces con unos números globales de 19.2 puntos y 17.0 rebotes en sus tres años con los Seminoles, quienes, sin embargo, no llegaron a firmar ninguna aparición en el torneo final de la NCAA. Su dorsal número 13 es, a día de hoy, el único, en el apartado masculino, que ha sido retirado por la institución deportiva en sus más de cien años de historia.

Su extraordinario rendimiento no pasaría desapercibido en los despachos de Boston. Red Auerbach, todo un maestro en las artes del baloncesto y un genio a la hora de reclutar talento para su equipo, no dudó ni un segundo en seleccionar a Cowens en la cuarta selección del Draft de 1970 en su difícil propósito de hacer olvidar a toda una institución en el lugar como lo fue Bill Russell, retirado un año antes.

Por enésima vez en su carrera, la excelsa intuición de Red dio en la diana con un jugador que, nada más aterrizar en la competición, recibiría el premio al Rookie del Año tras promediar 17.0 puntos y 15.0 rebotes por noche. Unos números que mantendría inamovibles durante sus siete siguientes temporadas en la competición, durante las cuales sería elegido para disputar el All-Star Game en todas y cada una de ellas, además de recibir el galardón al MVP de la temporada en 1973. Aún así no sería hasta un año después cuando la gloria aterrizara de nuevo en Boston en modo de duodécimo campeonato.

En aquellas Finales de 1974, Cowens escribió uno de los capítulos más recordados de su carrera. En el séptimo y definitivo partido, con la cancha de los Bucks de un tal Lew Alcindor como escenario de lujo, el interior dio un auténtico recital en ambos lados de la cancha que se saldó con un doble-doble de 28 puntos y 14 rebotes, y, principalmente, una victoria que devolvía a los Celtics a lo más alto del pabellón baloncestístico norteamericano.

Dos años después, con un tropiezo en medio ante los Washington Bullets de Wes Unseld y Elvin Hayes, los Celtics recuperarían el trono de la NBA tras vencer a Phoenix Suns en unas Finales que se prolongaron hasta el sexto partido y en las que Cowens fue uno de los principales referentes de su equipo con unos números de 21.0 puntos y 16.4 rebotes por partido.

El declive

Sin embargo, ese nuevo campeonato supuso el comienzo del fin de la carrera del de Ketucky. Ese mismo verano, la salida de su gran amigo Paul Silas rumbo a Denver no sentó nada bien a un Cowens que se reunió con Auerbach para comunicarle su “pérdida de entusiasmo por el juego.” Una situación que desencadenó en una de las anécdotas más excéntricas del jugador. Después de confirmar su marcha del equipo al gerente y despedirse de sus compañeros, Dave regresó a su granja familiar para iniciar un negocio de venta de árboles de Navidad.

Curiosamente, apenas unos meses antes había sido protagonista de una historia que el mismo relataría años después a ESPN. Aprovechando la llegada a Boston de un gran amigo de la infancia, el pívot de los Celtics tuvo una idea tan original como excéntrica para mostrarle la ciudad a su invitado. Ni corto ni perezoso, Dave Cowens acudió a una oficina de la Asociación de Taxistas Independientes de Boston y compró, por la módica cantidad de 35 dólares, una licencia profesional. Sería taxista por una noche.

Durante toda la noche, el jugador guió a su amigo por los rincones más emblemáticos de la ciudad e incluso se atrevió a llevar a algunos transeúntes a su lugar de destino. “Hicimos algunos trayectos largos por la ciudad. Nadie me reconoció”, reconocería entre risas durante la entrevista.

Volviendo al caso, ya sea por el mal rumbo del negocio o por la creciente nostalgia del caluroso ambiente del legendario Boston Garden, el periplo emprendedor de Dave Cowens apenas duraría unos meses, tras lo cual regresaría al equipo para completar 50 partidos ese año y otras tres temporadas más en la franquicia de Massachussets.

Unos Celtics que no duraron en honrar a una de las grandes estrellas de su historia con la retirada de su dorsal número 18, el cual ondea en lo más alto del pabellón del equipo junto al de ilustres como Bill Russell, Larry Bird, Bob Cousy o los propios Jo Jo White, John Havlicek y Red Auerbach.

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Gigantes a hombros de gigantes

Antes de Antetokounmpo y Doncic, antes incluso de Nowitzki y Petrovic, hubo un pionero que desafió a toda una liga. El primer europeo de la historia de la NBA.

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Los galardones de final de temporada tienen este año, más que nunca, sabor europeo. Por primera vez en la historia de la liga, el jugador más valorado y el novato del año vienen desde el otro lado del charco. Los más valientes pueden opinar que los europeos (o al menos los no-americanos) están reinando en la NBA. El griego Giannis Antetokounmpo ha deslumbrado al planeta entero con su potencia y capacidad atlética fuera de lo normal. Luka Doncic, esloveno, al que ya habíamos visto hacer de las suyas en Europa, ha maravillado a la liga americana a pesar de las dudas que suscitaba a ambos lados del Atlántico. Además, en la misma temporada, Marc Gasol, Serge Ibaka, OG Anunoby y Sergio Scariolo se han llevado a casa (en Europa) un anillo de campeones de la NBA.

Ya no recordamos los tiempos en los que ver a un europeo partir hacia la gran liga era todo un hito, cuando los primeros hicieron historia. En nuestra memoria está un imberbe Pau Gasol haciendo un mate por la línea de fondo y poniendo en el póster a Kevin Garnett, está Jorge Garbajosa levantándose desde el triple con el 15 de los Raptors en la espalda y también Rudy Fernández en el concurso de mates con la camiseta de Fernando Martín. Pero antes que todos ellos, antes que Sabonis, que Drazen Petrovic y que Dirk Nowitzki, estuvieron los pioneros, los que abrieron el camino desde el viejo continente hacia las américas. Esos gigantes a los que nuestros gigantes están encaramados.

Algunos, alumnos aventajados nacidos en Europa, recorrieron ese camino años antes, en su etapa universitaria o prácticamente de niños, y pusieron las primeras notas europeas en la liga. A partir de principios de la década de los 80 se instalaron nombres como Uwe Blab o la leyenda alemana Detlef Schrempf. También los pívots Swen Nater (neerlandés) y Petur Gudmundsson (islandés) estuvieron en la NBA después de la transición desde la ABA en 1976. Aun así, todavía nadie había visto a un jugador ser fichado o drafteado directamente desde un equipo europeo. Hasta que ocurrió.

La técnica del goteo

Georgi Glouchkov asfaltó el camino en 1985. El primer europeo en partir hacia la NBA era pívot, búlgaro y firmaba con los Phoenix Suns tras ser elegido por los de Arizona en la séptima ronda del Draft de ese mismo año. La primera intentona, como suele ocurrir con los experimentos, no salió según lo esperado. Glouchkov (2,05 m) era demasiado pequeño para jugar en su posición natural, y demasiado lento para la línea exterior. Además, ganó mucho peso durante esa temporada, y al año siguiente tuvo que regresar por donde había venido, dejando una discreta marca de 4,9 puntos y 3,3 rebotes de media en los 49 partidos que jugó, pero también una huella histórica que abriría la puerta a la otra mitad del mundo del baloncesto.

El siguiente expedicionario nos es muy familiar. El primer español en la NBA, y también el segundo europeo que cruzó el océano para jugar al baloncesto. Fernando Martín se aventuró en la temporada 1986/87 de la liga americana y, como su predecesor, no tuvo el éxito que todo nuestro país deseaba. Martín tuvo un papel muy testimonial en aquella temporada, jugando solo 24 encuentros a razón de 6 minutos por cada uno. El pívot madrileño también regresó al año siguiente a España y, solamente dos años después de aquella gesta histórica, un fatal accidente de coche nos dejó sin el mayor héroe del mundo baloncestístico nacional del siglo XX.

Tarde o temprano, alguien venido del este tenía que triunfar. La mejor liga del planeta no podía ser propiedad exclusiva de los americanos para siempre y, finalmente, a la tercera, haciendo caso al tópico, llegó la vencida. Sarunas Marciulonis, un escolta en aquel entonces soviético, dejó el Statyba Vilnius en 1989 para mudarse a California. Los Golden State Warriors lo esperaban desde hacía dos años, ya que lo habían drafteado en la sexta ronda de 1987. Marciulonis se hizo de rogar, pero finalmente se decidió a intentar hacer historia entre los mejores. Estuvo durante cuatro temporadas en la bahía, y se adaptó al rol de sexto hombre a la perfección. Compartió vestuario con leyendas como Tim Hardaway y Chris Mullin, y entre sus dos últimas temporadas promedió más de 18 puntos por encuentro, siempre desde el banco.

Cuando estaba en la cresta de la ola y ya se había consolidado como el primer aventurero europeo que había conseguido triunfar en la NBA, el azar quiso que un día, jugando en la universidad de Saint Mary, se rompiese el ligamento cruzado de la rodilla. Cuando el New York Times lo anunció ya preveían que se podía perder toda la temporada 1993/94, después de haber sufrido pequeñas lesiones durante la anterior campaña que le permitieron jugar, aunque a gran nivel, solamente 30 partidos. El “sueño americano” se había roto, e iba a necesitar una temporada entera para recuperarlo. Por desgracia, los Warriors dejaron de contar con él, y los últimos tres años de carrera NBA fue saltando por los Sonics, los Kings y los Nuggets, dejando un buen rendimiento pero también mal sabor de boca por “lo que pudo ser”.

Marciulonis no fue otra historia de mala suerte con las lesiones. El primer europeo en triunfar en la NBA, poco antes de que Drazen Petrovic revolucionara Nueva Jersey, demostró que era una buena opción para las franquicias americanas buscar el talento al otro lado del Atlántico. En 2014, la NBA lo reconoció como uno de los pioneros y lo introdujo en el Hall of Fame, en el que ya figuraban los nombres de Petrovic (2002) y Arvydas Sabonis (2011). Además, su notoriedad aumentó fuera de las canchas, ya que estuvo muy involucrado en el crecimiento baloncestístico de Lituania una vez se deshizo la URSS.

Sarunas Marciulonis es el responsable de la creación de la liga de baloncesto lituana, la actual LKL, y fue uno de los principales impulsores de la primera selección nacional. Contando con que Lituania consiguió la independencia en 1990, y en los Juegos Olímpicos de Barcelona ’92 consiguieron la medalla de bronce, podríamos decir que el país báltico está muy en deuda con él en este aspecto. Pero más allá de eso, el valor simbólico de este jugador es histórico. Él extendió la alfombra para que pasara Toni Kukoc hasta ganar el título de Mejor Sexto Hombre en 1996. Él separó las aguas para que Dirk Nowitzki se conviertiese en el primer MVP europeo de la historia de la liga en 2007, y también para que Pau Gasol fuese el primer Rookie del Año europeo en 2002.

Justo ahora, en los Dallas Mavericks, Nowitzki entrega el testigo a Luka Doncic. Cada vez hay más jugadores que triunfan en la liga americana después de haber iniciado su carrera en Europa. Giannis, que estuvo a punto de jugar en el CAI Zaragoza (y la ACB lo presentaba como “Adetocunbo”), recoge ahora el Maurice Podoloff con la expectativa de ser uno de los jugadores más dominantes de la liga en los próximos años. Los hermanos Gasol, Dirk, Antetokounmpo, Jokic… Todos son gigantes subidos a hombros, entre otros, del legado de Marciulonis.

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