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Retrospectivas ACB

Martynas Pocius y el valor del silencio

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Había dejado de ser divertido. Pisar el parqué, dar los primeros botes del entrenamiento y lanzar a canasta seguían teniendo el mismo encanto que de niño, pero ahora era diferente. No se podía quitar de la cabeza las dos o tres veces que había desconectado el despertador para quedarse unos minutos más en la cama. No por pereza, sino por dolor. Cuando no era la espalda, era la rodilla. Cuando no, el tobillo. Había días que lo único que no le dolía era la nariz.

Pero todo tiene un final, y el de Martynas Pocius con el baloncesto ha llegado poco después de cumplir 31 años, una edad muy temprana en una época en la que los jugadores de hoy día estiran sus carreras hasta prácticamente los 40. Las lesiones le habían hecho perder explosividad, su punto fuerte, una capacidad atlética que, ya en época de instituto, le permitía machacar desde el tiro libre o saltando compañeros. Dicen que su mejor mate no está grabado, que fue en el instituto, cuando capturó el balón en el aire en un ‘alley-oop’ que culminó machacando de espaldas y sobre un rival.

Era un jugador único, diferente. Y no porque deteste la cerveza pese a haber nacido en el quinto país de Europa con mayor consumo por habitante, sino porque estaba dotado de una plasticidad nada fácil de encontrar en el caucásico europeo medio. Ningún otro jugador de su generación podía llegar tan alto por medio nada más que de sus piernas.

Conocida de sobra en el baloncesto profesional su calidad humana, Pocius siempre aportó más allá de las estadísticas. El último año de servicio del lituano estuvo dedicado al vestuario del UCAM Murcia, erigiéndose como pilar esencial para mantener al grupo unido y centrado en lo puramente baloncestístico en una temporada que, si bien terminó con buen sabor de boca para los murcianos, que rozaron el Playoff y con su noveno puesto se ganaron el privilegio de elegir qué competición europea disputarían a la campaña siguiente (Champions League), pasó por momentos muy difíciles.

Cuando más obstáculos se presentaron en el frente –destitución de Óscar Quintana, despido de su ayudante Francis Sánchez y su equipo coqueteando con los puestos de descenso- fue precisamente cuando peor lo estaba pasando él. Marty, como cariñosamente se le conoce, debía tomarse un respiro. Aquel dolor en la rodilla iba demasiado en serio como para seguir ignorándolo y vestirse de ‘infiltrado’. Su cuerpo mandaba señales que no quería oír, y la carga psicológica pesaba demasiado, con una delicada situación familiar en un trasfondo que estuvo presente en su cabeza desde su mismo aterrizaje en Murcia.

Pero, ¿qué le pasaba? Su nueva afición no hacía más que preguntarse qué había sido de aquel jugador por el que se pegaba media Europa, que había vestido las camisetas de algunos de los clubes más poderosos del continente. La excusa estaba ahí, en la misma palma de su mano, pero prefirió callar. No quería ser una distracción para el grupo, y su sentido de la responsabilidad prefería cargar con la etiqueta de decepción, que salir a poner excusas en un equipo al que las críticas le venían dadas por todos lados.

Llegada la última jornada, la decisión estaba tomada. Y el equipo lo sabía. Por eso fue el hombre a quien todos querían abrazar una vez terminado el último partido, con victoria murciana en pista del Valencia Basket. También por Fotis Katsikaris, que suele dejar el corro final para la intimidad de los jugadores, pero que en esta ocasión quiso ser partícipe de las muestras de cariño a uno de los miembros más respetados del grupo. Además, días más tarde le arrebató a Sadiel Rojas la condición de anfitrión para la comida de despedida; en su caso, no solo de la temporada.

Martynas Pocius

Foto: Lokomotiv Kuban

Sin excusas

Es uno de los principios básicos que Mike Krzyzewski, seleccionador de Estados Unidos entre 2006 y 2016, hizo firmar a sus jugadores en la preparación americana para los Juegos Olímpicos de Pekín 2008. Estrellas NBA que abrazaban la filosofía de este entrenador que dirigió a Martynas Pocius durante cuatro años en la Universidad de Duke, donde impone con mano de hierro su ‘sin excusas’. Pese a no contar demasiado en la rotación de Krzyzewski, el lituano forjó una relación especial con quien define como “el mejor entrenador, profesor y psicólogo”, y de quien recibe cada año una felicitación manuscrita el día de su cumpleaños.

Pero fue allí donde empezó su particular vía crucis con unas lesiones que nunca le abandonaron. En su tercer año en Duke, y tras solo cuatro partidos, un chasquido en el tobillo le obligó a pasar por el quirófano y decir adiós hasta la próxima temporada. Una vez completada su cuarta campaña y así el ciclo universitario, recibió permiso de la NCAA para disputar una quinta extra, pero las ofertas de Europa para ser profesional llevaban tiempo insistiendo y volvió a Lituania. Aquel año los Blue Devils serían campeones nacionales.

Algo parecido le ocurrió en el Real Madrid. En su segunda campaña en la casa blanca el tobillo volvió a dar problemas y era preciso operar de nuevo. Era marzo de 2013 y no volvió a vestir la elástica merengue, quedándose así sin un título ACB que sus compañeros lograron meses después.

Pero qué le van a decir sobre capacidad de superación a un hombre que, con 13 años, vio accidentalmente cercenados tres dedos de su mano izquierda en clase de Tecnología. La rápida intervención médica permitió salvar dos de ellos, no así el corazón. El dedo, porque el órgano seguía pidiendo baloncesto. No le importó a un chaval dotado con unas condiciones físicas espectaculares para un deporte que es toda una religión en Lituania, donde uno de cada 120.000 habitantes juega en la Euroliga, y uno de cada 300.000 lo ha hecho en la NBA.

De la retirada a la NBA

Desde luego, no ha perdido el tiempo. Pocius, licenciado por la Universidad de Duke en Estudios Comparativos Internacionales, ejerce desde este pasado agosto como adjunto a la dirección de operaciones baloncestísticas de Denver Nuggets, un puesto asistente al del nuevo general manager, el también lituano Arturas Karnisovas, exjugador del F.C. Barcelona en dos etapas diferentes y que ha tenido en la contratación de Martynas Pocius uno de sus primeros movimientos.

Allí se ha encontrado con otro lituano más, por si ya eran pocos, el analista en estadística avanzada aplicada al baloncesto Tommy Balcetis, que lleva en la franquicia de Colorado junto a Karnisovas desde 2013, quien antes de su cargo de general manager estuvo trabajando en la front-office encargada de dirigir una de las reconstrucciones más envidiadas de la NBA, con un núcleo joven en el que destacan descubrimientos como Nikola Jokic, Juancho Hernangómez y apuestas menos arriesgadas pero igualmente efectivas como Gary Harris o Jamal Murray.

Ver a Martynas Pocius ligando su futuro como jugador retirado al baloncesto no es ninguna sorpresa, tal vez sí el rol desempeñado. Aunque cuenta con un negocio de artículos fabricados a partir del ámbar en Lituania, este hijo de entrenador, tras unos días de desconexión después de su última temporada, ya estaba de vuelta a finales de mayo en Duke para participar como entrenador en la ‘K Academy’, un campus para jugadores aficionados mayores de 35 años –y con 10.000 dólares en el bolsillo- que Krzyzewski aprovecha para formar a sus más aventajados alumnos en la parte táctica.

La oportunidad de continuar ligado al baloncesto ha llegado en forma de carpeta y portátil y vestida con traje y corbata en vez de pizarra técnica y polo de entrenamiento, pero que nadie descarte ver a Martynas Pocius más pronto que tarde en la línea de banda.

Solo disputó tres temporadas en la ACB en las que el infortunio se cebó sobre él, especialmente en esta última. Pero sobró para que el aluvión de mensaje de cariño y admiración recibidos en el momento de hacer oficial su retirada a través de Instagram estuviese sobradamente plagado de jugadores de equipos españoles. Porque no. No solo se retira Andrés Nocioni.

Martynas Pocius

Foto: FIBA

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Retrospectivas ACB

El jinete pálido

Barba hirsuta, aspecto frailuno, mirada de fuego y nervios de hielo. No, no es Juego de Tronos, es Marko Popovic, el último referente histórico del Baloncesto Fuenlabrada.

theobaldphilips@hotmail.com'

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Y contemplé un caballo pálido; y el nombre de su jinete era La Muerte. Y el infierno le seguía.

(Apocalipsis, 6:8) 

Todo parecía desmoronarse. No solo estaban a punto de ser expulsados de lo que había sido su hogar durante los últimos diez años, sino que el clima interno se había vuelto prácticamente irrespirable, saturado de agrias y mutuas recriminaciones.

Y, de repente, como si fuera la respuesta a una muda plegaria, apareció en el horizonte aquel tipo de barba hirsuta, aspecto frailuno, mirada de fuego y nervios de hielo. Traía bajo el brazo el pan de una esperanza recién nacida y su sola presencia, la fama que le precedía, hizo a muchos recobrar la fe perdida, como si la imagen de aquel pistolero infalible que nunca sonreía y que, muchos años antes, había sacado al pueblo del pozo, se hubiese bajado del pendón que adornaba las paredes y se hubiera hecho carne. Fue una inyección de ilusión que restañó definitivamente las heridas, la rúbrica de un armisticio que permitió que, en Fuenlabrada, todos remasen en la misma dirección y se pudiese aprovechar la oportunidad que los vericuetos administrativos les habían conferido.

Con el bagaje de mil batallas en los que su puntería había estado al servicio de grandes potencias europeas, con la culata de su revólver marcada por innumerables títulos colectivos y galardones individuales, era lógico que el de Zadar se convirtiese en la principal referencia del proyecto. Pero, muy pronto, Marko Popovic se convirtió en algo más que el go-to-guy de los del sur de Madrid. Como el reverendo de Eastwood, o el Shane de George Stevens del que aquel es trasunto, la importancia del escolta fue más allá de lo que sus balas podían hacer; se convirtió en el líder de aquel grupo, en el inspirador y guía de un espíritu y una cultura que consolidó en la cancha aquella ilusión que, entre los aficionados, nació de un simple titular de prensa. 

La primera temporada estuvo repleta de alegrías, con la estructura colectiva que diseñó Zan Tabak, y que luego Jota Cuspinera consolidó, jugando un baloncesto alegre en el que el protagonismo pasaba de mano en mano sin descanso, teniendo siempre detrás la seguridad de que, llegado el momento, si los problemas acuciaban, contaban con que su número 2 terminaría ejecutando. Popovic ejercía el liderazgo del ejemplo, corriendo más kilómetros que nadie en los partidos, fajándose atrás, donde más sufre, siendo casi un entrenador más cuando le tocaba sentarse, animando, aconsejando a jugadores y técnicos, haciendo equipo.

Foto: ACB Media

Era uno más de la falange, aunque consciente de que su puesto estaba en el lado derecho, el más desguarnecido y de más responsabilidad, siendo al que le toca sostener la línea cuando las cosas van mal dadas. ¡Bang, bang!, un triple en Zaragoza para ir a la Copa, ¡bang, bang!, otra victoria para alcanzar los playoffs; lejos del clasicismo y de la elegancia de la leyenda fundacional, el jinete pálido desenfundaba y disparaba como si le estuvieran dando un latigazo, como si cada acierto costara trabajo, como si proviniera de un parto o de una agonía, lo que daba casi a cada una de sus acciones un toque épico que, además de levantar a sus compañeros, conectaba directamente con el corazón de la gente y regaba con gasolina el fuego de aquella esperanza y aquella fe que su llegada había traído. 

El segundo año, sin embargo, fue muy distinto. Los resultados adversos, los problemas con las lesiones, rompieron la buena racha del equipo y llevaron a Marko Popovic a un tipo de liderazgo más negativo. Su compromiso era el mismo, su esfuerzo también, su calidad no había decaído, pero la luz de su faro no guiaba de la misma forma.

Ansioso por no haber podido ayudar a los suyos mientras los doctores no le permitieron pisar el parqué, se dedicó a amasar el balón en exceso, a cambiar la formación en falange por el singular combate, a agotar el oxígeno de un equipo que vivía del esfuerzo colectivo e ir, de forma inconsciente, agravando la desconfianza de sus compañeros. Sin quererlo, cuanto más se esforzaba en romper el círculo vicioso más perfilaba su diámetro. Aprendió, con los sinsabores de un año de muchos nervios, que no basta con ser el mejor para ser un buen líder. 

Y esas enseñanzas le valieron en la siguiente temporada para, a sus 35 años, mejorar. El jinete pálido que se encontró el equipo del Che García era otra vez aquel que, incluso en una plantilla con más calidad que aquel con el que había empezado su andadura en Fuenlabrada, el equipo necesitaba. Un líder generoso que, hasta hoy mismo, con su cuerpo cada vez más castigado, transmite a sus compañeros y a las gradas confianza y seguridad, un pistolero que no deja una gota de sudor por derramar y que hace con su ejemplo todavía más que con su puntería. 

El tiempo pasa inexorable y, en esta 2018-2019, está pasando a nuestro protagonista una factura cada vez más alta que nos está impidiendo verle con la asiduidad que queremos los que amamos el baloncesto. Disfrutemos de cada lección que le queda por darnos porque, desgraciadamente para nosotros, está cada vez más cercana la fecha en la que, como Shane en “Raíces profundas”, como el jinete pálido, Marko Popovic se alejará cabalgando en el horizonte, convirtiéndose en leyenda y dejándonos con la sensación de estar perdiendo algo precioso.  

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Retrospectivas ACB

Ante Tomic, el hombre desenfocado

De las comparaciones con Pau Gasol al estigma de frío. Ante Tomic ha echado una carrera al baloncesto moderno y ha terminado por encontrar el foco en su carrera.

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En el largometraje “Deconstructing Harry” (Woody Allen, 1997), nota del articulista: sí, otra referencia cinéfila, qué pasa, Robin Williams encarna a un personaje perteneciente a una ficción dentro de la ficción, una especie de inception actoral: en uno de los relatos cortos del escritor protagonista (Harry Block, interpretado por el propio Allen), Williams es un actor que se vuelve borroso, cuya imagen se muestra desenfocada tanto dentro como fuera de plano.

La única solución a corto plazo que le ofrece el médico al que acude para solucionar el problema es darle unas gafas especiales a su familia para que, por lo menos ellos, le puedan ver correctamente. El psicólogo del protagonista infiere de este relato que el autor, el susodicho Harry Block, pretende que el resto del mundo se adecúe a su manera de pensar y proceder.

Probablemente el Woody Allen director y guionista buscaba una interpretación distinta, pero esto no es el Fotogramas y yo no soy Carlos Boyero, así que no voy a profundizar en ello. Saco a colación este sector de esta película en concreto porque, de alguna manera, se presentó en mi cabeza al día siguiente de la final de Copa de este 2019 (“¡baloncesto! ¡por fin!”, recitó el coro griego de lectores del artículo con renovada energía), mientras trataba de entender las últimas decisiones arbitrales de aquel partido a través de unas sencillas operaciones matemáticas (una derivada fraccional por aquí, una integral trigonométrica por allá) y la lectura recitada de “El libro rojo” de Carl Gustav Jung.

Y llegó a mi cerebro al caer en la cuenta de que Ante Tomic, el vilipendiado, fustigado, ninguneado, ridiculizado y menospreciado por buena parte de la afición madridista Ante Tomic, había conseguido lo que en cualquier otra circunstancia, o cúmulo de circunstancias, habría significado no solo una venganza en toda regla, un majestuoso “yippee-ki-yay, motherfuckers”, sino una jugada, una canasta que le habría trasladado a un olimpo imaginario de héroes, en este caso azulgranas, que parecía serle vetado para siempre por causas que serán desarrolladas (lo juro por el protector bucal de don Stephen) en posteriores párrafos.

En lugar de ello, el guardián de dicho olimpo le objetó a Tomic no sé qué de unos calcetines blancos y le impidió el paso; y aceptó, sin embargo, a un tal Instant Replay, un extraño infraser que se presentó con apenas dos de sus once extremidades sanas.

Y así, de esta rocambolesca manera, el jugador croata, cuya final fue destacable (incluyendo un tremebundo mate sobre Ayón a 40” del final, absolutamente fuera de guion) volvía a quedar apartado de un foco que en sus inicios de carrera parecía inevitable que abarcara, y que le ha estado esquivando y lacerando durante su trayecto en la élite.

Apartado de un foco.

Desenfocado.

¿Lo pilláis ahora?

(“Que no seamos suscriptores de Skyhook/no significa que seamos idiotas”, canta, resignado, el coro griego)

Vale, vale, perdón. Un puntito y aparte y desarrollamos.

Ante Tomic en la última Copa del Rey | ACB Photo

El Gasol de Dubrovnik

Me permitirá el paciente lector que corretee de puntillas sobre la vida y milagros de Ante Tomic, alumbrado hace 32 años en la ciudad croata de Dubrovnik, la “Atenas dálmata”, lugar de nacimiento de otras personalidades destacadas de la pelota naranja tales como Nikola Prkacin, Andro Knego (y su legendaria alfombra de pelo pegada a la espalda), y un tal Mario Hezonja que aparecerá como estrella invitada dentro de un rato.

Me ahorraré que salió de Dubrovnik para empezar a destacar en el KK Zagreb, donde desarrolló su juego y se ganó convocatorias para las selecciones inferiores croatas (vaya, al final no me lo he ahorrado); y saltaré a enero de 2010, donde unos magníficos promedios de 18 puntos y 9 rebotes deciden al Madrid de Messina y Maceiras a pagar un millón de euros de buyout para que palie la larga lesión de Van den Spiegel y adelantar un fichaje acordado para junio. En su presentación, el propio Maceiras empieza a anudarle las cadenas que el bueno de Ante va a arrastrar durante toda su carrera deportiva:

“Tiene una gran versatilidad, aunque su peso puede no ser lo que necesita el equipo; pero tiene una gran perspectiva de futuro”.

Él, por su parte, ya despejaba balones cuando le comparaban con Pau: “es una exageración compararme con él”.

Sí, claro. El archivo sonoro de los deportistas de élite está lleno de obviedades de este tipo, pero lo cierto es que en aquellos momentos lo de “El Gasol del Este” sonaba bastante. Por supuesto que era una exageración, pero las primeras impresiones fueron positivas y permitían que el nuevo batacazo masivo de aquella temporada no opacara las esperanzas puestas en el joven Tomic. El siguiente curso confirmó las buenas impresiones del jugador, pero no las del equipo, que a pesar de cargarse a Messina en marzo volvió a quedarse en blanco.

En 2011 llegaban Pablo Laso y Sergio Rodríguez, y el periplo blanco de Ante iba a decolorarse hacia un inerte gris. Sus números bajaron, las sensaciones aún más, y el peso de su falta de físico, la escasa potencia de su tren inferior y un lenguaje gestual más bien plañidero se imponían en la psique baloncestística generalizada; el estilo de juego instalado por Laso, y, por ende, el toque de corneta impuesto por los Sergios, superaban a un Tomic que para explayarse requería de tiempo, espacio y dedicación. Su nefasta final contra el Barcelona acabó por sentenciarle, pero el destino le iba a ofrecer un jugoso requiebro.

Ante Tomic a su paso por el Real Madrid | ACB Photo

De Troya a Grecia

Pervive cierto relato según el cual Ante Tomic dejó el Real Madrid por el Barcelona para, según sus palabras, ganar los títulos que hasta entonces se le habían negado. Dicho relato se utiliza una y otra vez para atizar al de Dubrovnik, pero basta repasar sus declaraciones de aquella época para comprobar que fue el club blanco el que no le quiso, y que él tan solo expresó su voluntad de ganar trofeos con su nuevo club. Solo faltaría. Ante estaba convencido de que su juego, con Xavi Pascual, mejoraría sustancialmente, y así fue.

Por otra parte, Pablo Laso estaba convencido de que sin Tomic el juego de su equipo mejoraría sustancialmente, y así fue, hasta el punto de que se dio inicio a la época más exitosa del club en la era moderna. Justo mientras, coincidiendo con la llegada del pívot croata, el Barcelona entraba en una espiral de descomposición de la que, a pesar de los decentes resultados de esta temporada, no tengo nada claro que haya salido.

¿Era culpable Tomic de los malos resultados del Madrid hasta su despedida? No. ¿Ayudó su salida a mejorar el equipo? Sí, puesto que no encajaba con el estilo de juego que pretendía imponer su técnico. ¿Es culpable Tomic de los irregulares resultados del Barcelona desde su llegada? No, en absoluto. ¿Voy a cerrar este bucle de preguntas y respuestas en el que he entrado y voy a pasar de una puñetera vez al siguiente párrafo? Sí, antes de que venga el coro griego a dar por saco.

Deconstructing Tomic

El momento elegido, o forzado a elegir, para saltar de Real Madrid a Barcelona ejemplifica a la perfección mi metáfora woodyalleniana: justo cuando el foco se trasladaba a la capital española, Ante Tomic se apartaba de él en la catalana. Pero no es el único desenfoque apreciable en su carrera. Su mismísimo perfil de jugador, un center poco móvil, muy alto, con facilidad para el juego de espaldas al aro y con una inestimable capacidad para el pase, de la estirpe de los Sabonis, Tomasevic o Vujcic, resulta muy a contracorriente del que prevalece, desde algunos años, en el baloncesto europeo.

Un baloncesto que requiere de cincos móviles que puedan cambiar en defensa con cierta facilidad y se desplacen veloces en el pick&roll (Hines, Dunston, Ayón); o, en todo caso, torres que dominen defensivamente (Vesely, Tavares). Un baloncesto que permite a Tomic ser considerado uno de los mejores centers del continente pero no dominarlo, bajo la creencia, basada en estadísticas avanzadas, de que el juego al poste es menos eficaz, más defendible, que cualquier otra opción ofensiva. Esto, junto a las perennes y estigmatizadas acusaciones de blandura e incapacidad defensiva, nos han llevado a todos a proclamar, y ahora por fin el coro griego me resulta útil:

“¡No se puede edificar/un proyecto sobre Tomic!”

Gracias majos, e id a lavar las túnicas, haced el favor.

Sí, a Ante Tomic probablemente no le da para aguantar sobre sus espaldas una estructura dominante en Europa, pero eso no valida necesariamente los demás mantras que le persiguen. Por ejemplo, con los años se ha convertido en un gran defensor y se le reconoce muy poco. Su tren inferior da para lo que da, su capacidad de salto e intimidación es endeble; pero ha conseguido ser bastante difícil de superar en el 1×1, sabe cuándo y cómo lanzar flashes y es un gran reboteador defensivo. A base de IQ y constancia ha conseguido mejorar drásticamente sus prestaciones en este sentido, hasta el punto de que, le traigan a quien le traigan como compañero de posición, él siempre es el mejor center defensivo de la plantilla. Sí, también con Joey Dorsey.

Por otro lado, afirmar que Ante Tomic tiene un problema de carácter es, de nuevo, simplificar el asunto y adherirse al relato establecido, basándose en sus carencias físicas y su lenguaje gestual (declaraciones de Pesic, hace nada: “Tomic tiene calidad, táctica y cojones”). En la opinión de este perpetrador de artículos, el mayor déficit de su talante es la necesidad de sentirse importante para dar un rendimiento acorde a su capacidad.

Lo hemos visto no hace mucho, al inicio de la temporada pasada, cuando la llegada de Seraphin parecía quitarle minutos y protagonismo, y decayeron sus prestaciones; fue llegar Pesic y entregarle galones, junto a la grave lesión del francés, y Ante retornó a sus números y rendimiento de todos estos años. También lo hemos podido comprobar durante su periplo en la selección croata, donde, rodeado de una atmósfera de caos, desorden, terroristas del aquí llego y aquí me la tiro, y entrenadores que lo permitían, ha sido incapaz de siquiera acercarse a un nivel cercano a su capacidad.

El tenebroso Eurobasket de 2015 fue su canto del cisne; renunció a ser seleccionado para el preolímpico de 2016, sin que se conocieran las razones concretas, y no ha vuelto a la selección. Pero esto no significa que carezca de personalidad ni predicamento en un vestuario: eran épicas las broncas con las que reprendía, en la misma pista, a su conciudadano Mario Hezonja. Además, su constancia en cuanto a números (siempre entre los jugadores más valorados de cualquier competición en la que participe), presencias en pista (no ha tenido ninguna lesión larga, no falla casi nunca, una rara avis en el basket europeo tan sobrecargado de hoy en día) y aguante en un club tan inestable, da a entender una resiliencia que no por desenfocada deja de ser genuina.

Ante Tomic con Croacia | FIBA Photo

Epílogo, porque ya, total…

Volvemos a la final de Copa. El plano master televisivo acompaña el vuelo del último balón lanzado por Llull desde su campo a la desesperada; Tomic es el único jugador azulgrana en su mitad de pista, y observa el arco que dibuja la pelota con los brazos en jarra, aceptando el designio del destino con cierta resignación, porque la dirección es la correcta y podría acabar dentro del aro. El balón se regodea antes de salirse enérgicamente; el Barça es campeón, pero Ante no reacciona. Se queda contemplando el otro lado de la cancha, quizás resoplando internamente, o puede que alcanzando una paz interior que se le ha estado negando durante demasiado tiempo. No sabemos si se dispone a abrazarse a sus compañeros, a bailar reggaetón o a levitar presa de un trance chamánico, porque la cámara decide, una vez más, retirarle el foco.

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Retrospectivas ACB

Una serie de catastróficas desdichas

Viajamos a 1989, año en el que un extraterrestre aterriza en Madrid. Allí viviría una temporada inolvidable.

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Hace unas semanas se produjo una noticia de enorme calado en el mustio baloncesto europeo de hoy en día. El legendario entrenador Rick Pitino, todo un Hall of Famer, había firmado por ese infierno estructural ateniense llamado Panathinaikos. Las razones por las cuales un coach de semejante nivel haya aterrizado en el basket FIBA no forman parte de este artículo (dejo la pelota botando a colegas de revista mucho mejor informados que yo, pero TE-LI-TA), pero la analogía que despertó en mi memoria sí.

¿El combustible de dicha analogía? La coincidencia del aterrizaje de Pitino en Europa con el despido de Larry Brown, otro histórico NBA, de su bizarra etapa en Torino. ¿Alguien en la clase recuerda, queridos padawanes, qué otro entrenador americano de prestigio coincidió en Europa con un integrante de la familia Brown? Efectivamente, la respuesta es correcta, mocoso repelente de la primera fila: George Karl, que aterrizó en el Real Madrid al mismo tiempo que Herb Brown en el Joventut de Badalona. Karl, un técnico con una carrera profusa y prestigiosa en NBA, incluyendo un premio a técnico del año en 2013, cruzó caminos con el club blanco durante, quizás, la etapa más convulsa, agitada, desgraciada y tragicómica de la sección en su historia; el mismísimo Wile E. Coyote se hubiese compadecido del técnico de Penn Hills. Sin duda, aquí hubo una historia y la vamos a contar. Y si puede ser, antes de la merienda.

Delorean, al verano de 1989, por favor. El Real Madrid venía de la famosa “liga de Petrovic” que había acabado ganando Epi, y los títulos de Copa y Recopa no habían conseguido eliminar cierta sensación de fracaso una vez escampó la invasiva bruma de Neyro del ambiente. Así pues, Ramón Mendoza le dio la patada hacia arriba a Lolo Sainz, nombrándolo mánager general (y como el experimento funcionó tan bien, el Barcelona repitió la maniobra años después con Aíto, con similares resultados; es lo que tienen las buenas ideas; el hombre es el único animal que etcétera). Y para la máxima responsabilidad deportiva decidió tirar por la calle de en medio, o, para ser más precisos con la analogía, por un callejón jamás transitado.

Así como la Penya escogía un coach americano baqueteado y algo de vuelta de todo como Herb Brown, el equipo blanco rompía un imaginario techo de cristal con el anuncio de la contratación de George Karl, un jovencísimo (38 años) entrenador que había pasado ya por Cavs y Warriors, y que abandonaba a los Albany Patroons de la CBA para iniciar una exótica aventura en la capital de España. Sin duda era una apuesta arriesgada pero apasionante, un flujo contracultural de sangre fresca y conocimientos que, si cuajaba y fluía a través del talento sin límites de Drazen y el poder moljniriano de Fernando Martín, podía volver del revés el baloncesto europeo. Lo que sucedió a continuación resultaría cómico si no fuera por el componente trágico que sobrevoló la aventura de Karl desde un fatídico día de diciembre. Pero ese verano en los despachos de Concha Espina fue absolutamente glorioso y se merece un punto y aparte. Como este.

El primer palo en las ruedas, que probablemente atrancó ya la diligencia para toda la temporada, fue la huida de Drazen Petrovic a los Blazers, en las farragosas circunstancias que tantas veces se han narrado y en las que no vamos a ahondar aquí (re: merienda). A la búsqueda de un interior o un alero fuerte que complementase la plantilla se sumaba la necesidad de un base de primer nivel que hiciese olvidar de alguna manera al inigualable Drazen. O no, porque Karl decidió apostar por un perfil de jugador menos protagonista pero quizás más útil al colectivo.

Su hombre era Scott Brooks, con el que llegó a un acuerdo que al jugador le resultó extraordinariamente útil… para renovar con los Sixers. No pasaba nada, el árbol de bases americanos siempre ha sido fructífero. El siguiente elegido fue un tal Darnell Valentine, que al final decidió que tenía mejores cosas que hacer en, por ejemplo, Boston. La tercera opción acabó siendo Mike Anderson, que sí firmó y arrancó la temporada… pero, después de estar a punto de ser cortado en octubre, acabó por ser sustituido en ACB por Dennis Nutt y relegado a la competición europea. Ya llegaremos a ello.

Mientras tanto, Karl presentaba orgulloso en rueda de prensa a su primera apuesta yanqui, un duro forward americano llamado Vincent Askew; cuando el técnico fue interpelado a raíz del reciente fichaje azulgrana de Paul Thompson, respondió con la elegancia de un rapero de Baltimore: “Askew le va a comer los huevos a Thompson”. No tuvimos ocasión de contemplar esa escena digna de Youporn: una lesión en la rodilla izquierda le descartaba y obligaba a seguir buscando. El elegido, después de que Volkov rechazara una oferta blanca en favor de los Atlanta Hawks, fue Ben McDonald, un rocoso interior que había estado ya a las órdenes de Karl tanto en Cavs como en Warriors, y que prometía complementarse a la perfección con los hermanos Martín. Con este refuerzo se daba, por fin, la plantilla por cerrada, después de un verano convulso cual parlamento taiwanés.

La temporada se inicia con expectación y entusiasmo, pero también con dudas y desconcierto generalizado. A los jugadores les cuesta entender los métodos del técnico yanqui, y a este las peculiaridades del baloncesto europeo. Es respetado por su entusiasta trabajo, el detallismo en sus scoutings y su capacidad de comunicación con los jugadores; pero viene de otro universo y necesita tiempo antes de encontrar un lenguaje común globalizador. Los resultados más o menos acompañan pero el juego no, y los aficionados arquean la ceja ante la política de rotaciones durante los partidos.

Además, el cómplice de Karl en la plantilla, McDonald, tarda poco en resentirse de problemas en la espalda y, después de una humillante derrota en pista del colista Clesa Ferrol, es sustituido por un fino alero, Anthony Frederick, resultón aunque individualista, y que parecía recién salido del rodaje de “El príncipe de Zamunda”. A nivel clasificatorio estos vaivenes no aventuraban ninguna catástrofe, por más que resultara extraño encontrarse segundo de grupo detrás del Caja de Ronda de Mario Pesquera, ese fetiche. Hasta que llegó la decimotercera jornada, un 3 de diciembre en el que debía jugarse un Real Madrid-CAI Zaragoza.

Fernando Martín ha sido lo más parecido a James Dean que haya parido nunca el deporte español. La significación de su leyenda ha enraizado en el imaginario colectivo de tal manera que me puedo ahorrar un buen gajo de narrativa; existe profusa literatura periodística sobre el tema. Para el equipo, la pérdida era inescrutable, irreversible, inabarcable a nivel de talento, liderazgo (Karl, con relación a su sustituto natural en este campo: “Biriukov es un líder, sí, pero diferente: debería chillar más”), intimidación y mística; pero, además, y en un plano más terrenal como el de estructura de plantilla, esta se quedaba corta de interiores, justo cuando había sustituido a un center como McDonald por un alero puro como Frederick. Poco después, durante un festivo torneo de Navidad, Dennis Nutt se lesionaba y demostraba que físicamente no estaba preparado para jugar en la élite; tal es así, que después de jugar la siguiente temporada en la CBA tuvo que retirarse con 27 años. No podían ocurrir más desgracias.

BUENO, SÍ.

BUENO, SÍ = Chechu Biriukov, el relevo natural en cuanto a liderazgo del malogrado Martín, sufría una lesión de gravedad suficiente como para dejarle fuera de la cancha el resto del curso, mientras la Copa se escapaba en semifinales ante el ulterior campeón, el CAI de Mark Davis. A esas alturas, la plantilla del Madrid se asemejaba a un grupo de adolescentes en una cabaña de película de terror: iban cayendo uno a uno sin remisión. George Karl se veía obligado a tirar de algunos juniors (Isma Santos era el más destacado) y a reemplazar a Nutt por Piculín Ortiz, ávido de interiores como estaba, mientras los movimientos sísmicos y sus réplicas convertían el zarandeo de tierras madridistas en una rutina.

En marzo se anunciaba que Lolo Sáinz, en nómina madridista desde la primera aparición del monolito negro, iba a finalizar su periplo al final de temporada, como resultado del pulgar hacia abajo de Don Ramón Mendoza, quien, por cierto, durante aquella tempestad llegó a sopesar seriamente una fusión con Cajamadrid. Tal era la sensación de catastrofismo generalizado. Sensación acentuada por la derrota en la final de la Recopa, en Florencia y ante la Knorr de Bolonia de Brunamonti, Coldebella, Vittorio Gallinari (el padre de Danilo) y Ray Richardson; un partido tan triste y apelmazado como el ambiente madridista. Fue el último partido de Mike Anderson, que ni siquiera se molestó en volver a Madrid y se largó directamente a Estados Unidos. Nadie podía salvar el Titanic.

Karl se sentía sentenciado y ya no se cortaba la lengua. Después de que no fructificase el fichaje de Toñín Llorente como refuerzo de última hora, se soltó la cadena en rueda de prensa: “Parece que Mendoza intenta cargarse la sección”. Una derrota contundente en las semifinales de la liga ACB ante el Joventut acabó con la agonía del técnico de Pensilvania y de todo el madridismo, que a esas alturas ya sabía que el próximo entrenador iba a ser Wayne Brabender. La historia de George Karl y el Real Madrid parecía finalizar aquí, a pesar de unos últimos e incómodos coletazos en forma de contienda por el finiquito, mientras la querencia del americano por el estilo de vida español justificaba que apareciera en las quinielas para entrenar al CAI de Zaragoza o al Villalba de Jesús Gil (y la prueba fehaciente de que fui una pésima persona en una vida anterior es que no se dio esta maravillosa alianza).

MARCA

Pero no ocurrió nada de esto. Lo que aconteció fueron unas elecciones a la presidencia del Real Madrid, a principios del año 1991, durante otro calamitoso año de la sección (sustitución de Brabender por Nacho Pinedo a media temporada y posterior fallecimiento de este en pleno partido). Me imagino una marcha de gatos negros ocupando la Gran Vía por aquella época, porque si no, no me lo explico.

Lo que aconteció fue que George Karl había dejado una impronta más indeleble de lo que parecía entre personal, directiva y plantilla, a pesar de sus fuertes críticas post-cese hacia Ferrándiz, Brabender y el propio Mendoza. Lo que aconteció es que el candidato Alfonso “marqués de Sotoancho” Ussía llevaba a Karl en su cartera y Mendoza no quiso ser menos; por lo tanto, ganara quien ganara (obviamente, fue este último, para mi desgracia y la de Pitita Ridruejo), George Karl iba a retornar en loor de multitudes al banquillo blanco, en un curioso proceso de limpieza de imagen que, con todo, no parecía injustificado.

La segunda etapa de George Karl al frente del Real Madrid, sinceramente, carece de literatura, yo ya me he saltado la merienda y estoy llegando tarde a una cita con Aubrey Plaza. Aunque llegaron buenos fichajes que cuajarían con el tiempo (Antúnez, Ricky Brown, Mark Simpson), el buen técnico americano no consiguió inyectar gen ganador a sus kilos de analíticas y scoutings, y el equipo, sin descarrilar, no transmitía nada especial.

En enero de 1992 le llegaba una oferta de Seattle Supersonics que le empujó a esfumarse entre excusas y lamentos algo impostados. En su última rueda de prensa dejó una frase para la posteridad que resumía y dibujaba a la perfección su singladura madrileña: “Ni yo entiendo mi dimisión”. Y quizás de la metáfora que emerge de esta expresión deviene su mayor legado. El de un entrenador cuya metodología y mensaje mezclaron con el baloncesto europeo como agua y aceite, y que sin embargo se ganó el respeto y el recuerdo de todos los que trabajaron con él. Pitino, your turn.

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