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Retrospectivas ACB

Ralph Sampson, un Hall of Fame en Málaga

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Ralph Sampson fue, como se suele decir en estos casos, un adelantado a su tiempo. Hoy en día no es improbable ver a tipos de más de 2’10 metros haciendo virguerías con un balón de baloncesto. El físico ha evolucionado hasta límites insospechables desde hace apenas unas décadas. Por eso, ver en los años 80 a un 2’24 botando como un base o tirando como un alero era poco menos que un milagro.

En la época romántica del baloncesto por antonomasia, ver aparecer a un gigante que superaba los 220 centímetros era algo a lo que prestar atención. Si además ese gigante estaba bendecido por una especie de gracia para este deporte, aunando cualidades excepcionales y talento, el hecho se convertía en un fenómeno irrechazable. Ralph Sampson se convirtió en un reclamo para los ojeadores de todas las franquicias durante su época universitaria, y pronto pasó a ser el jugador más deseado de América. Fue elegido sin lugar a dudas en primer lugar en el Draft de 1983. Era una época rompedora en la que la NBA se expandía más allá de sus fronteras. Primaba el espectáculo y empezaron a aparecer los grandes pívots dominantes. Uno de ellos fue Ralph Sampson. Era el más alto y quizá el más capacitado de todos, pero Ralph soñaba con jugar de escolta.

Fueron los Rockets quienes se llevaron el gato al agua y reclutaron para un equipo hasta entonces perdedor al pívot que quería jugar de escolta. En sus primeros pasos en la NBA dio muestras de su potencial infinito y fue elegido Rookie del año. Su altura y sus habilidades que desafiaban toda lógica conocida, más una madurez impropia para su edad, le otorgaron el cartel de superestrella de la liga. Tenía aires de elegido y de leyenda perdurable en la historia del baloncesto. Sin embargo, la eternidad rechazó a Ralph Sampson.

La siguiente temporada, los Houston Rockets volverían a ganar la lotería del draft. Eligieron a Akeem Olajuwon en el primer puesto. Nacería en aquel momento la leyenda de las ‘Torres Gemeasl’. Sampson y Olajuwon, Olajuwon y Sampson, complementarios en la pintura, solidarios en defensa el uno con el otro. Aunque muchos auguraron un fiasco, ambos formaron una pareja letal.  Llevaron a los Rockets a competir contra los mejores. Eliminaron a los Lakers de Magic, vigentes campeones, en semifinales, gracias a una canasta antológica de nuestro protagonista y solo cedieron en la final ante los Celtics de Bird y compañía. Las Torres de Houston estaban destinadas a dominar la liga.

Pero, a pesar de tres años sobresalientes, Sampson siempre estuvo cuestionado por querer ser algo que no le correspondía. Sus 2.24 argumentaban la puesta en escena de un pívot imperial. Pero él quería ser diferente. Quizá por eso el destino se vengó en forma de problemas en las rodillas. Comenzaba así la pesadilla y la decadencia de un sueño. Ralph Sampson nunca volvería a ser Ralph Sampson. Fue traspasado a los Warriors donde los peores presagios se confirmaron. Lo intentó posteriormente en Sacramento y en Washington antes de darse una última oportunidad de reconciliarse con el baloncesto en Europa. Sus largos pasos le llevaron a la Costa del Sol.

En 1992 aterriza en Málaga Ralph Sampson. Una estrella de la NBA en la liga ACB. El jugador más alto y hasta la llegada 26 años después de Bargnani a Vitoria, el único número uno del Draft en participar en la liga española. A situaciones desesperadas, medidas desesperadas. O eso debieron pensar en el seno del Unicaja por aquel entonces. El equipo iba rematadamente mal y optó por dar un golpe de efecto, en principio mediático. En lo deportivo, bueno, en lo deportivo, el pensamiento o tal vez la ilusión era que un jugador de la talla de Ralph Sampson, rutilante exestrella de la NBA, podría dominar en España hasta cojo. Evidentemente la realidad fue diferente.

Sampson fue recibido en el aeropuerto como la estrella que fue aunque, eso sí, hubo algunos problemas de logística inherentes a la España de entonces. Fue difícil encontrar un coche lo suficientemente grande para transportar al pívot americano. La solución fue agenciar el Mercedes más grande que encontraron sin importar si éste había pasado o no la ITV. Al llegar al hotel, los empleados también tuvieron un quebradero de cabeza debido al tamaño del nuevo huésped. Su descanso se garantizó gracias a la rápida construcción de una cama a su medida. Pero los problemas para el bueno de Ralph continuaron en su nuevo apartamento ofrecido por el club. Allí declaró haber pasado mucho frío porque los radiadores hacían saltar los circuitos eléctricos de la casa. A pesar de los inconvenientes, los que le conocieron afirman que era un buen tipo. Sencillo y amigable lejos de todo el glamour que le precedía.

Las pruebas médicas desaconsejaron desde el principio el fichaje de Ralph Sampson, pero las circunstancias y toda la expectación generada fueron más convincentes. Era un exjugador prácticamente sin rodillas.

Y llegó el día D. El pabellón de Ciudad Jardín a rebosar para un acontecimiento histórico: el debut de Sampson. Ya en el calentamiento las sensaciones no eran las mejores y el público empezó a desconfiar aunque el subconsciente le dictara que simplemente estaba reservándose para el partido. No hubo mates ni movimientos que recordaran al gran jugador que fuera cuatro veces All-Star (MVP en 1985) de la NBA. El partido comenzó con todos los ojos puestos sobre un jugador. Y grabado en la memoria de los presentes quedará ese primer tiro de Ralph Sampson a 4 metros del aro y que impactó contra el canto del tablero. Incredulidad y murmullos de asombro. La burbuja explotó demasiado pronto. Aquella jugada sería el reflejo de la estancia de Sampson en Málaga. Un jugador sin rodillas, al que llegaron a sacarle hasta nueve jeringuillas de líquido. Rafa Vecina, quien fue compañero suyo y que también tuviera problemas en las rodillas, dijo: “cuando yo veía a Antonio Jurado, nuestro preparador físico, sacarle continuamente jeringas de líquido de la rodilla llegué a pensar que lo mío no era nada”. Pese a su voluntad y a su buen hacer, el baloncesto ya no trataba bien a Ralph. Disputaría ocho partidos de impotencia y pena. “Estaba atormentado, no sabía cómo era posible que sus rivales le superasen. Se encontraba continuamente muy serio, estaba taciturno”, declaraba Martín Urbano. Ante tal situación se decidió cortar definitivamente al jugador: “De lo contrario, no nos salvábamos del descenso”, afirmaba el que fue su técnico.

El mismo Sampson declaró años después de su paso por la liga española que “es algo que realmente acabó con mi carrera, lo sabe todo el mundo y no tiene mucho sentido darle más vueltas ya. Si todo hubiera ido normal, hubiese seguido en la NBA muchos años. Pensé que podía recuperarme en España jugando solamente un partido por semana, fortaleciéndome poco a poco. Pero es evidente que no fue así”. A pesar de ello también afirmó haber vivido una gran experiencia “una vez que me aclimaté a la cultura”, destacando sobre todo “las playas y la comida”.

Sin lesiones de por medio hubiéramos podido verle ganar algún anillo y disputar varios All-Stars más. Sin embargo, a los 32 años Ralph Sampson era físicamente un anciano que ya no podía saltar ni casi correr y que ocultaba mediante vendas sus aparatosas rodillas deformadas por las operaciones. Se retiró en 1995 como jugador-entrenador en una última aventura en la liga china. Posteriormente siguió ligado al mundo del baloncesto como asistente y entrenador de jóvenes. En 2012 tuvo el honor de entrar en el Salón de la Fama. Un reconocimiento a un jugador que pudo marcar una época y que el baloncesto de los 80 siempre guardará en su memoria.

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Retrospectivas ACB

El zorro aprendió a perder en Tenerife

En la temporada 1988-89 desembarcó en la liga ACB uno de los mejores entrenadores de la historia del baloncesto. Tenerife fue el destino de Alexander Gomelski, un escenario completamente nuevo para él y en el que viviría la otra cara de la moneda.

jakonako10@gmail.com'

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El Diario de Avisos

Rotterdam. 9 de julio de 1988. La selección española cae de forma estrepitosa (129-82) ante la URSS de Sabonis, Kurtinaitis y Marciulionis, en un encuentro correspondiente al Preolímpico de Seúl. Un partido sin demasiada historia –ambas selecciones ya estaban clasificadas para los JJ.OO., aunque con muchas dificultades y una pequeña dosis de suerte por el bando ibérico- en el ámbito deportivo pero que generó un gran movimiento en las sombras de los despachos. Eso sí, fraguado bajo el más absoluto, hermético e impenetrable silencio.

En una misma sala se encuentran José Antonio Hidalgo, directivo del Tenerife Amigos del Baloncesto, José Antonio Arizaga –figura clave entre los representantes, que durante tres décadas controló los grandes movimientos europeos, entre ellos los de Petrovic y Sabonis- y Alexander Gomelski, entrenador del ‘coco’ soviético, como figuras principales. Las conversaciones se habían iniciado semanas antes, cuando Hidalgo había contactado directamente con la federación rusa. El objetivo estaba claro. Y estaba allí frente a él.

El dinero no suponía ningún problema. Amid Achi Fadul, propietario de la empresa Almacenes Número 1 y una de las personas más ricas de toda Canarias, ofrece un cheque en blanco con el fin de poner en el mapa al equipo del que es el máximo patrocinador, el Tenerife Número 1.

El Diario de Avisos

Sin mucho más que hablar, se cierra un preacuerdo que supone el inicio de uno de los episodios más interesantes del baloncesto español. Aquel día se colocó la primera piedra de la que sería la estancia en la liga española del patriarca del baloncesto soviético y de uno de los mejores y más aclamados entrenadores de todos los tiempos.

El coronel Gomelski, reconocimiento obtenido por sus formidables méritos deportivos, aterrizó en la isla el 20 de octubre después de recibir la autorización del Sovietsport. Y lo hacía por todo lo alto: liderando a la selección de la URSS al oro olímpico, un honor más especial que otrora tras dos Juegos Olímpicos seguidos de boicot primero estadounidense y luego soviético.

Sin tiempo ni preparación, Gomelski se lanzó a la conquista de España. Trifón Poch, segundo entrenador, y Alejandro Martínez, actual técnico del Palencia y, por aquel entonces, delegado, se encargaron de realizar la pretemporada y dirigir el debut en liga.

Su primer partido con el Tenerife Número 1 tendría lugar apenas dos días después, generando una gran expectación en toda la isla y en el seno del propio club. “Un entrenador de su nivel, méritos y currículum despertó una gran expectación e ilusión entre la plantilla”,recuerda Alejandro Martínez. Tanto la ocasión como la puesta en escena invitaban a ello.

Acostumbrado a dirigir a los dominadores de Europa durante décadas, no supo adaptarse a un modesto equipo que luchaba por la permanencia

El técnico ruso agitó a la afición local con un intenso y entusiasta discurso a pie de pista que terminaría en fiesta. Victoria ajustada (81-80) ante el Pamesa Valencia, con 27 puntos de Lemone Lampley y 17 de José Manuel Beirán, padre del actual jugador del CB Canarias, Javier Beirán. La euforia, sin embargo, iría dando paso a la desesperanza y la frustración con el paso de las semanas, y las expectativas se irían diluyendo.

En las siguientes quince jornadas, el ilusionante proyecto insular comienza a hacer aguas, con tan solo tres victorias y problemas internos a nivel deportivo. Dudas, preguntas y culpas se empezaban a agolpar en la cabeza de jugadores, directivos y el propio Gomelski. La oleada de críticas externas recibidas tampoco ayudaba en un ambiente que comenzaba a enturbiarse peligrosamente.

Gomelski estaba acostumbrado a ganar y recopilar un sinfín de títulos y éxitos. Entrenamientos dinámicos, muy físicos, con ejercicios prácticos –aplicando los mismos sistemas, entre otros, sus conocidos ochos rusos, que tan buenos resultados dieron en el CSKA y la selección- de situación de partido que al mismo le gustaba dirigir, dejando al preparador físico Andrés Mateos los ejercicios meramente individuales y de gimnasio. Adaptado a dirigir a muchos de los grandes dominadores de toda Europa de la época, el técnico pensó que sus sistemas serían absorbidos con mayor rapidez y facilidad, pero no fue así.

“Trataba de aplicar al Tenerife Número 1 cosas de su club y de una selección sumamente física, con bases y escoltas de dos metros e interiores de 2,15 que habían ganado unos Juegos y que disponían de jugadores de la talla de Sabonis, Tikhonenko o Belostenni. Nosotros no podíamos hacer eso, no estaba a nuestro alcance”, confirmaría Alejandro Martínez en unas palabras para El Diario de Avisos. Unas palabras que comparte Pedro Ramos, componente de la plantilla: “Él vino de ser campeón olímpico a un equipo que luchaba por salvar la categoría. Los métodos eran completamente distintos y se encontró en una liga y situación completamente nueva para él”.

Por si fuera poco, la comunicación entre plantilla y jugadores nunca fue la idónea dentro del marco de una competición de élite. “A nivel muy básico, con cinco o seis conceptos en inglés puedes llegar a entender qué quiere el entrenador, pero no nos entendíamos todo lo bien que hace falta para funcionar como equipo”,recuerda Ramos.

Poco a poco, el técnico vio debilitar su fortaleza mental y su obsesión por revertir la situación terminó por minar la moral de sus propios jugadores y alentar el desánimo general. Su principal objetivo era el de fichar a un norteamericano fiable con el que formar una poderosa pareja interior junto a Lampley. “Un anotador compulsivo”. Su exigencia en la búsqueda de su principal fuente de deseo fue altísima, casi enfermiza.

El Diario de Avisos

Casi cada semana, los Lampley, Valdivieso, Fermosel, Beirán y compañía veían cómo, uno tras otro, los jugadores iban desfilando por las instalaciones para, inmediatamente, ser desechados por Gomelski tras un par –o tan solo una- de sesiones.

“Hasta trece jugadores, al menos, llegamos a probar”, relata Martínez. John Washington apenas duraría siete jornadas, siendo sustituido por Darren Tillis, quien tampoco llegó a cuajar. Nikita Wilson, procedente del Murcia, Lorenzo Charles, famoso por anotar aquella canasta ganadora en la final de la NCAA de 1983, o Mike Schutlz, cuyo fuerte carácter chocó con el también inflexible del técnico, fueron algunos de los ilustres nombres que fueron exprimidos por las manos de Gomelski.

No sería hasta la vigesimotercera jornada cuando Gomelski encuentra a ‘su hombre’: Tom Gneiting, pívot mormón de 2,07 metros formado en la Universidad de Brigham Young, rocoso y muy trabajador, que completaría prácticamente toda su carrera como temporero en España. Sin embargo, el séptimo de caballería acudiría a su ayuda con el fortín ya desmantelado. Sus más de 16 puntos y 8 rebotes por velada serían insuficientes para revertir la situación de la temporada y el Tenerife Número 1 acabaría la temporada regular en el pozo de la clasificación y con el inesperado objetivo de salvar la categoría en el ‘playout’.

“Fue una pena porque era un proyecto ambicioso y teníamos equipo para salvar cómodamente la categoría”, coincidían Alejandro Martínez y Quique Alfonso, jugador del equipo aquel curso.

Completamente hundido y sin capacidad de reacción, la puntilla llegaría el 25 de abril 1989. Una derrota por 29 puntos ante el Taugrés en Vitoria sentencia al técnico, quien se entera de la destitución tras una llamada telefónica desde Tenerife de su hijo. El club lo confirma directamente nada más llegar a la isla: Alexander Gomelski deja de ser entrenador del Tenerife Número 1 y Trifón Poch, segundo, ocupará su puesto.

El despido de Gomelski se resistió hasta casi el último momento, pero llegó. Nunca antes había sido destituido

Una situación inédita a lo largo de sus más de dos décadas en activo. Nunca antes había sido despedido. Pero asumió el hecho con profesionalidad, fiel a su personalidad educada y elegante. Hizo las maletas y se despidió de los jugadores, no sin antes hacer una última petición al cuerpo técnico: “trabajen al máximo para intentar salvar la categoría”.

Algo que el Tenerife Número 1 lograría semanas después firmando un 3-0 en la serie definitiva ante el Askatuak, ya con Gomelski de nuevo en casa, a miles de kilómetros de allí, en la fría y sombría Moscú.

Este texto es un extracto del artículo publicado en #Skyhook14 y que puedes comprar en nuestra tienda

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Retrospectivas ACB

El jinete pálido

Barba hirsuta, aspecto frailuno, mirada de fuego y nervios de hielo. No, no es Juego de Tronos, es Marko Popovic, el último referente histórico del Baloncesto Fuenlabrada.

theobaldphilips@hotmail.com'

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ACB Photo / Emilio Cobos

Y contemplé un caballo pálido; y el nombre de su jinete era La Muerte. Y el infierno le seguía.

(Apocalipsis, 6:8) 

Todo parecía desmoronarse. No solo estaban a punto de ser expulsados de lo que había sido su hogar durante los últimos diez años, sino que el clima interno se había vuelto prácticamente irrespirable, saturado de agrias y mutuas recriminaciones.

Y, de repente, como si fuera la respuesta a una muda plegaria, apareció en el horizonte aquel tipo de barba hirsuta, aspecto frailuno, mirada de fuego y nervios de hielo. Traía bajo el brazo el pan de una esperanza recién nacida y su sola presencia, la fama que le precedía, hizo a muchos recobrar la fe perdida, como si la imagen de aquel pistolero infalible que nunca sonreía y que, muchos años antes, había sacado al pueblo del pozo, se hubiese bajado del pendón que adornaba las paredes y se hubiera hecho carne. Fue una inyección de ilusión que restañó definitivamente las heridas, la rúbrica de un armisticio que permitió que, en Fuenlabrada, todos remasen en la misma dirección y se pudiese aprovechar la oportunidad que los vericuetos administrativos les habían conferido.

Con el bagaje de mil batallas en los que su puntería había estado al servicio de grandes potencias europeas, con la culata de su revólver marcada por innumerables títulos colectivos y galardones individuales, era lógico que el de Zadar se convirtiese en la principal referencia del proyecto. Pero, muy pronto, Marko Popovic se convirtió en algo más que el go-to-guy de los del sur de Madrid. Como el reverendo de Eastwood, o el Shane de George Stevens del que aquel es trasunto, la importancia del escolta fue más allá de lo que sus balas podían hacer; se convirtió en el líder de aquel grupo, en el inspirador y guía de un espíritu y una cultura que consolidó en la cancha aquella ilusión que, entre los aficionados, nació de un simple titular de prensa. 

La primera temporada estuvo repleta de alegrías, con la estructura colectiva que diseñó Zan Tabak, y que luego Jota Cuspinera consolidó, jugando un baloncesto alegre en el que el protagonismo pasaba de mano en mano sin descanso, teniendo siempre detrás la seguridad de que, llegado el momento, si los problemas acuciaban, contaban con que su número 2 terminaría ejecutando. Popovic ejercía el liderazgo del ejemplo, corriendo más kilómetros que nadie en los partidos, fajándose atrás, donde más sufre, siendo casi un entrenador más cuando le tocaba sentarse, animando, aconsejando a jugadores y técnicos, haciendo equipo.

Era uno más de la falange, aunque consciente de que su puesto estaba en el lado derecho, el más desguarnecido y de más responsabilidad, siendo al que le toca sostener la línea cuando las cosas van mal dadas. ¡Bang, bang!, un triple en Zaragoza para ir a la Copa, ¡bang, bang!, otra victoria para alcanzar los playoffs; lejos del clasicismo y de la elegancia de la leyenda fundacional, el jinete pálido desenfundaba y disparaba como si le estuvieran dando un latigazo, como si cada acierto costara trabajo, como si proviniera de un parto o de una agonía, lo que daba casi a cada una de sus acciones un toque épico que, además de levantar a sus compañeros, conectaba directamente con el corazón de la gente y regaba con gasolina el fuego de aquella esperanza y aquella fe que su llegada había traído. 

El segundo año, sin embargo, fue muy distinto. Los resultados adversos, los problemas con las lesiones, rompieron la buena racha del equipo y llevaron a Marko Popovic a un tipo de liderazgo más negativo. Su compromiso era el mismo, su esfuerzo también, su calidad no había decaído, pero la luz de su faro no guiaba de la misma forma.

Ansioso por no haber podido ayudar a los suyos mientras los doctores no le permitieron pisar el parqué, se dedicó a amasar el balón en exceso, a cambiar la formación en falange por el singular combate, a agotar el oxígeno de un equipo que vivía del esfuerzo colectivo e ir, de forma inconsciente, agravando la desconfianza de sus compañeros. Sin quererlo, cuanto más se esforzaba en romper el círculo vicioso más perfilaba su diámetro. Aprendió, con los sinsabores de un año de muchos nervios, que no basta con ser el mejor para ser un buen líder. 

Y esas enseñanzas le valieron en la siguiente temporada para, a sus 35 años, mejorar. El jinete pálido que se encontró el equipo del Che García era otra vez aquel que, incluso en una plantilla con más calidad que aquel con el que había empezado su andadura en Fuenlabrada, el equipo necesitaba. Un líder generoso que, hasta hoy mismo, con su cuerpo cada vez más castigado, transmite a sus compañeros y a las gradas confianza y seguridad, un pistolero que no deja una gota de sudor por derramar y que hace con su ejemplo todavía más que con su puntería. 

El tiempo pasa inexorable y, en esta 2018-2019, está pasando a nuestro protagonista una factura cada vez más alta que nos está impidiendo verle con la asiduidad que queremos los que amamos el baloncesto. Disfrutemos de cada lección que le queda por darnos porque, desgraciadamente para nosotros, está cada vez más cercana la fecha en la que, como Shane en “Raíces profundas”, como el jinete pálido, Marko Popovic se alejará cabalgando en el horizonte, convirtiéndose en leyenda y dejándonos con la sensación de estar perdiendo algo precioso.  

ACB Photo / Emilio Cobos

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Retrospectivas ACB

Ante Tomic, el hombre desenfocado

De las comparaciones con Pau Gasol al estigma de frío. Ante Tomic ha echado una carrera al baloncesto moderno y ha terminado por encontrar el foco en su carrera.

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En el largometraje “Deconstructing Harry” (Woody Allen, 1997), nota del articulista: sí, otra referencia cinéfila, qué pasa, Robin Williams encarna a un personaje perteneciente a una ficción dentro de la ficción, una especie de inception actoral: en uno de los relatos cortos del escritor protagonista (Harry Block, interpretado por el propio Allen), Williams es un actor que se vuelve borroso, cuya imagen se muestra desenfocada tanto dentro como fuera de plano.

La única solución a corto plazo que le ofrece el médico al que acude para solucionar el problema es darle unas gafas especiales a su familia para que, por lo menos ellos, le puedan ver correctamente. El psicólogo del protagonista infiere de este relato que el autor, el susodicho Harry Block, pretende que el resto del mundo se adecúe a su manera de pensar y proceder.

Probablemente el Woody Allen director y guionista buscaba una interpretación distinta, pero esto no es el Fotogramas y yo no soy Carlos Boyero, así que no voy a profundizar en ello. Saco a colación este sector de esta película en concreto porque, de alguna manera, se presentó en mi cabeza al día siguiente de la final de Copa de este 2019 (“¡baloncesto! ¡por fin!”, recitó el coro griego de lectores del artículo con renovada energía), mientras trataba de entender las últimas decisiones arbitrales de aquel partido a través de unas sencillas operaciones matemáticas (una derivada fraccional por aquí, una integral trigonométrica por allá) y la lectura recitada de “El libro rojo” de Carl Gustav Jung.

Y llegó a mi cerebro al caer en la cuenta de que Ante Tomic, el vilipendiado, fustigado, ninguneado, ridiculizado y menospreciado por buena parte de la afición madridista Ante Tomic, había conseguido lo que en cualquier otra circunstancia, o cúmulo de circunstancias, habría significado no solo una venganza en toda regla, un majestuoso “yippee-ki-yay, motherfuckers”, sino una jugada, una canasta que le habría trasladado a un olimpo imaginario de héroes, en este caso azulgranas, que parecía serle vetado para siempre por causas que serán desarrolladas (lo juro por el protector bucal de don Stephen) en posteriores párrafos.

En lugar de ello, el guardián de dicho olimpo le objetó a Tomic no sé qué de unos calcetines blancos y le impidió el paso; y aceptó, sin embargo, a un tal Instant Replay, un extraño infraser que se presentó con apenas dos de sus once extremidades sanas.

Y así, de esta rocambolesca manera, el jugador croata, cuya final fue destacable (incluyendo un tremebundo mate sobre Ayón a 40” del final, absolutamente fuera de guion) volvía a quedar apartado de un foco que en sus inicios de carrera parecía inevitable que abarcara, y que le ha estado esquivando y lacerando durante su trayecto en la élite.

Apartado de un foco.

Desenfocado.

¿Lo pilláis ahora?

(“Que no seamos suscriptores de Skyhook/no significa que seamos idiotas”, canta, resignado, el coro griego)

Vale, vale, perdón. Un puntito y aparte y desarrollamos.

El Gasol de Dubrovnik

Me permitirá el paciente lector que corretee de puntillas sobre la vida y milagros de Ante Tomic, alumbrado hace 32 años en la ciudad croata de Dubrovnik, la “Atenas dálmata”, lugar de nacimiento de otras personalidades destacadas de la pelota naranja tales como Nikola Prkacin, Andro Knego (y su legendaria alfombra de pelo pegada a la espalda), y un tal Mario Hezonja que aparecerá como estrella invitada dentro de un rato.

Me ahorraré que salió de Dubrovnik para empezar a destacar en el KK Zagreb, donde desarrolló su juego y se ganó convocatorias para las selecciones inferiores croatas (vaya, al final no me lo he ahorrado); y saltaré a enero de 2010, donde unos magníficos promedios de 18 puntos y 9 rebotes deciden al Madrid de Messina y Maceiras a pagar un millón de euros de buyout para que palie la larga lesión de Van den Spiegel y adelantar un fichaje acordado para junio. En su presentación, el propio Maceiras empieza a anudarle las cadenas que el bueno de Ante va a arrastrar durante toda su carrera deportiva:

“Tiene una gran versatilidad, aunque su peso puede no ser lo que necesita el equipo; pero tiene una gran perspectiva de futuro”.

Él, por su parte, ya despejaba balones cuando le comparaban con Pau: “es una exageración compararme con él”.

Sí, claro. El archivo sonoro de los deportistas de élite está lleno de obviedades de este tipo, pero lo cierto es que en aquellos momentos lo de “El Gasol del Este” sonaba bastante. Por supuesto que era una exageración, pero las primeras impresiones fueron positivas y permitían que el nuevo batacazo masivo de aquella temporada no opacara las esperanzas puestas en el joven Tomic. El siguiente curso confirmó las buenas impresiones del jugador, pero no las del equipo, que a pesar de cargarse a Messina en marzo volvió a quedarse en blanco.

En 2011 llegaban Pablo Laso y Sergio Rodríguez, y el periplo blanco de Ante iba a decolorarse hacia un inerte gris. Sus números bajaron, las sensaciones aún más, y el peso de su falta de físico, la escasa potencia de su tren inferior y un lenguaje gestual más bien plañidero se imponían en la psique baloncestística generalizada; el estilo de juego instalado por Laso, y, por ende, el toque de corneta impuesto por los Sergios, superaban a un Ante Tomic que para explayarse requería de tiempo, espacio y dedicación. Su nefasta final contra el Barcelona acabó por sentenciarle, pero el destino le iba a ofrecer un jugoso requiebro.

De Troya a Grecia

Pervive cierto relato según el cual Ante Tomic dejó el Real Madrid por el Barcelona para, según sus palabras, ganar los títulos que hasta entonces se le habían negado. Dicho relato se utiliza una y otra vez para atizar al de Dubrovnik, pero basta repasar sus declaraciones de aquella época para comprobar que fue el club blanco el que no le quiso, y que él tan solo expresó su voluntad de ganar trofeos con su nuevo club. Solo faltaría. Ante estaba convencido de que su juego, con Xavi Pascual, mejoraría sustancialmente, y así fue.

Por otra parte, Pablo Laso estaba convencido de que sin Tomic el juego de su equipo mejoraría sustancialmente, y así fue, hasta el punto de que se dio inicio a la época más exitosa del club en la era moderna. Justo mientras, coincidiendo con la llegada del pívot croata, el Barcelona entraba en una espiral de descomposición de la que, a pesar de los decentes resultados de esta temporada, no tengo nada claro que haya salido.

¿Era culpable Tomic de los malos resultados del Madrid hasta su despedida? No. ¿Ayudó su salida a mejorar el equipo? Sí, puesto que no encajaba con el estilo de juego que pretendía imponer su técnico. ¿Es culpable Tomic de los irregulares resultados del Barcelona desde su llegada? No, en absoluto. ¿Voy a cerrar este bucle de preguntas y respuestas en el que he entrado y voy a pasar de una puñetera vez al siguiente párrafo? Sí, antes de que venga el coro griego a dar por saco.

Deconstructing Tomic

El momento elegido, o forzado a elegir, para saltar de Real Madrid a Barcelona ejemplifica a la perfección mi metáfora woodyalleniana: justo cuando el foco se trasladaba a la capital española, Ante Tomic se apartaba de él en la catalana. Pero no es el único desenfoque apreciable en su carrera. Su mismísimo perfil de jugador, un center poco móvil, muy alto, con facilidad para el juego de espaldas al aro y con una inestimable capacidad para el pase, de la estirpe de los Sabonis, Tomasevic o Vujcic, resulta muy a contracorriente del que prevalece, desde algunos años, en el baloncesto europeo.

Un baloncesto que requiere de cincos móviles que puedan cambiar en defensa con cierta facilidad y se desplacen veloces en el pick&roll (Hines, Dunston, Ayón); o, en todo caso, torres que dominen defensivamente (Vesely, Tavares). Un baloncesto que permite a Tomic ser considerado uno de los mejores centers del continente pero no dominarlo, bajo la creencia, basada en estadísticas avanzadas, de que el juego al poste es menos eficaz, más defendible, que cualquier otra opción ofensiva. Esto, junto a las perennes y estigmatizadas acusaciones de blandura e incapacidad defensiva, nos han llevado a todos a proclamar, y ahora por fin el coro griego me resulta útil:

“¡No se puede edificar/un proyecto sobre Tomic!”

Gracias majos, e id a lavar las túnicas, haced el favor.

Sí, a Ante Tomic probablemente no le da para aguantar sobre sus espaldas una estructura dominante en Europa, pero eso no valida necesariamente los demás mantras que le persiguen. Por ejemplo, con los años se ha convertido en un gran defensor y se le reconoce muy poco. Su tren inferior da para lo que da, su capacidad de salto e intimidación es endeble; pero ha conseguido ser bastante difícil de superar en el 1×1, sabe cuándo y cómo lanzar flashes y es un gran reboteador defensivo. A base de IQ y constancia ha conseguido mejorar drásticamente sus prestaciones en este sentido, hasta el punto de que, le traigan a quien le traigan como compañero de posición, él siempre es el mejor center defensivo de la plantilla. Sí, también con Joey Dorsey.

Por otro lado, afirmar que Ante Tomic tiene un problema de carácter es, de nuevo, simplificar el asunto y adherirse al relato establecido, basándose en sus carencias físicas y su lenguaje gestual (declaraciones de Pesic, hace nada: “Tomic tiene calidad, táctica y cojones”). En la opinión de este perpetrador de artículos, el mayor déficit de su talante es la necesidad de sentirse importante para dar un rendimiento acorde a su capacidad.

Lo hemos visto no hace mucho, al inicio de la temporada pasada, cuando la llegada de Seraphin parecía quitarle minutos y protagonismo, y decayeron sus prestaciones; fue llegar Pesic y entregarle galones, junto a la grave lesión del francés, y Ante retornó a sus números y rendimiento de todos estos años. También lo hemos podido comprobar durante su periplo en la selección croata, donde, rodeado de una atmósfera de caos, desorden, terroristas del aquí llego y aquí me la tiro, y entrenadores que lo permitían, ha sido incapaz de siquiera acercarse a un nivel cercano a su capacidad.

El tenebroso Eurobasket de 2015 fue su canto del cisne; renunció a ser seleccionado para el preolímpico de 2016, sin que se conocieran las razones concretas, y no ha vuelto a la selección. Pero esto no significa que carezca de personalidad ni predicamento en un vestuario: eran épicas las broncas con las que reprendía, en la misma pista, a su conciudadano Mario Hezonja. Además, su constancia en cuanto a números (siempre entre los jugadores más valorados de cualquier competición en la que participe), presencias en pista (no ha tenido ninguna lesión larga, no falla casi nunca, una rara avis en el basket europeo tan sobrecargado de hoy en día) y aguante en un club tan inestable, da a entender una resiliencia que no por desenfocada deja de ser genuina.

Epílogo, porque ya, total…

Volvemos a la final de Copa. El plano master televisivo acompaña el vuelo del último balón lanzado por Llull desde su campo a la desesperada; Tomic es el único jugador azulgrana en su mitad de pista, y observa el arco que dibuja la pelota con los brazos en jarra, aceptando el designio del destino con cierta resignación, porque la dirección es la correcta y podría acabar dentro del aro. El balón se regodea antes de salirse enérgicamente; el Barça es campeón, pero Ante no reacciona. Se queda contemplando el otro lado de la cancha, quizás resoplando internamente, o puede que alcanzando una paz interior que se le ha estado negando durante demasiado tiempo. No sabemos si se dispone a abrazarse a sus compañeros, a bailar reggaetón o a levitar presa de un trance chamánico, porque la cámara decide, una vez más, retirarle el foco.

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