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Costa a costa

Diez razones para no perderte el Eurobasket

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A punto de lanzarse el balón a lo alto en el Eurobasket que se disputará durante las dos siguientes semanas en Francia, Alemania, Croacia y Letonia, se habla mucho de las ausencias de ciertos nombres ilustres, ya sea bien por lesión o porque prefieren tomarse un descanso para afrontar con mayor frescura la próxima temporada. Pero en Superbasket somos optimistas y preferimos centrarnos en los que sí están, que son muchos y muy buenos. Y por ello hemos elaborado nuestra particular lista con diez nombres que por un motivo u otro no debes perder de vista desde que se inicie la competición. ¡Disfruten!

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  1. Tony Parker (FRANCIA)

Comenzamos con el líder natural de la selección gala y uno de los mejores jugadores europeos de todos los tiempos, el ya veterano base afronta el europeo con la inquietante mezcla de satisfacción y presión que supone el llegar a una cita de estas características sabiéndose favorito para levantar el trofeo. Habiendo tenido tiempo de descanso tras la pronta eliminación en los playoff de la NBA a manos de los Clippers, Parker llegará fresco a un torneo donde guiará a les bleus con su habilidosa dirección de juego, tiros veloces y penetraciones imposibles, siendo sin duda uno de los jugadores más difíciles de defender de todo el campeonato y con el que más de uno tendrá pesadillas. Como decimos, encabezará una selección que, a pesar de la ilustre baja de Noah, presenta un equipo pleno de garantías para revalidar el título obtenido hace dos años, y con el que todo el mundo tratará de cruzarse lo más tarde posible.

  1. Pau Gasol (ESPAÑA)

Una de esas personas con las que casi cualquier español querría compartir unas cañas, uno de los mejores deportistas de este país y sin duda el mejor jugador de baloncesto que ha habido dentro de nuestras fronteras. A pesar de la exigencia de ser un jugador importante año tras año en la mejor liga del mundo, que le ha apartado algún verano del conjunto nacional, Pau Gasol vuelve a presentarse este septiembre como el claro líder y faro de la selección española, donde un gran porcentaje de las opciones de éxito pasan por sus manos. Siempre dentro de los máximos anotadores y mejores jugadores de las competiciones por selecciones, el center de los Bulls se encuentra dentro de uno de sus últimos servicios con el equipo español, con la firme intención de lograr como mínimo la clasificación (directa a ser posible) para los Juegos Olímpicos de Río, donde colgar el ‘4’ que tantos veranos ha llevado ya a su espalda. Referencia clara en el ataque español, su participación, acierto y mayor implicación si cabe en defensa (ante la ausencia de su hermano Marc) será clave desde el comienzo de la cita continental, donde el complicado grupo en el que se encuentra España hace que no se pueda ni pestañear para no acabar sudando más de la cuenta para llegar a los cruces.

  1. Dirk Nowitzki (ALEMANIA)

¿Hay algo que quede por decir de Dirk Nowitzki a estas alturas? Probablemente el mejor jugador europeo de la historia (con permiso de don Arvydas Sabonis), el séptimo máximo anotador de toda la historia de la NBA (actualmente, aún podría subir algún peldaño más antes de retirarse), 13 participaciones en el All Star de la NBA, ha sido MVP de la liga regular y de las finales NBA en las que guió a su equipo al anillo… No tiene mal currículum el chaval. Tras unos años de ausencia en el combinado germano, este verano volverá a atarse las zapatillas en el vestuario alemán con el propósito de guiar a sus compatriotas hasta, al menos, el preolímpico, aunque lo cierto es que las opciones alemanas de hacer algo importante no son muy elevadas. No obstante, cuando cuentas con un jugador como Dirk Nowitzki en tu rotación, cualquier cosa puede pasar. Estando mínimamente inspirado se transforma en un arma imparable y gracias a él los teutones pueden dejar alguna sorpresa en forma de eliminación ilustre por el camino.

  1. Sasha Djordjevic (SERBIA)

¿Cómo? ¿Pero no se había retirado ya? ¡Voy volando a ficharle en el Supermánager! Tranquilidad, querido lector, reserva tus millones del Supermánager para otros jugadores con proyección como Víctor Claver. Efectivamente Sasha Djordjevic, todo un histórico del basket europeo, ya no se encuentra en activo como jugador, pero se ha colado en nuestra lista porque, seguramente, es el rostro que mejor refleja actualmente a la selección balcánica. La mano y duro carácter de Djordjevic ha sabido lavar la cara y redirigir desde el banquillo a un combinado serbio que derrocha talento por los cuatro costados pero que en los últimos tiempos deambulaba sin consistencia ni un claro rumbo fijo por las citas internacionales. Tachando de su diccionario las palabras fragilidad, desidia y pusilanimidad, y subrayando en fosforito las de intensidad, agresividad y coraje, la calva más ilustre (y lustrosa) de las pistas en los 90 ha conjuntado brillantemente a una selección que destelló con luz propia en el pasado mundial, hincando la rodilla únicamente en la final ante la constelación estadounidense, y sin duda se encuentran entre el elenco de favoritos para alzarse con el entorchado continental o, al menos, para obtener billete directo para la cita olímpica del próximo verano, a pesar de la baja final del recién llegado a la NBA Bojan Marjanovic, que hubiera subido muchos enteros el dominio de ambas zonas de los serbios. La gran labor en los dos años que lleva como seleccionador serbio le ha valido a Sasha para ser contratado como entrenador desde esta temporada de todo un histórico del baloncesto europeo como Panathinaikos.

  1. Jonas Valanciunas (LITUANIA)

Jonas Valanciunas se muestra como una de las piezas claves en una Lituania (actual subcampeona continental), que ha juntado un buen bloque de jugadores con gran talento en una buena mezcla de experiencia y juventud, que seguro que también se encuentra entre los aspirantes a llegar muy lejos en el Europeo. Valanciunas ha ido ganando peso en su selección año tras año para ser el jugador más valioso de los suyos el pasado mundial, en el que alcanzaron las semifinales. Sus larguísimos brazos le hacen temible para los atacantes rivales bajo los aros, mientras que su cada vez mayor aportación ofensiva le hacen aportar sistemáticamente dobles figuras a la estadística de su equipo. Aún joven (23 años), año tras año va adquiriendo experiencia en unos Toronto Raptors en los que disfruta de minutos, experiencia que sin duda se refleja con su rendimiento en una selección lituana en la que cada vez va ganando más galones, y en la que seguro tendrá un grandísimo protagonismo durante, al menos, la próxima década.

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  1. Mario Hezonja (CROACIA)

Hambre. Posiblemente si hubiera que resumir a Mario Hezonja con una palabra sería esa. Porque a ganas de comerse el mundo no le gana nadie. Si a eso le sumamos un talento desmesurado y una potencia atlética prodigiosa, no cabe duda de que estamos ante un jugador único, y que puede ser uno de los mejores en la mejor liga del mundo en cuanto sume experiencia y orden en su cabeza. Y si hambre es la palabra que mejor le define, hambre, pero de minutos, es también con lo que se quedó este año en el banquillo del Barcelona de Pascual; hambre que tratará de saciar en este Eurobasket en una selección croata más preocupada por atacar el aro rival que por defender el propio (Tomic, Bogdanovic, Saric, Simon), y en la que Super Mario seguro que contará con minutos y oportunidades para sumar puntos y, en cuanto tenga la mínima oportunidad, buenas dosis de espectáculo. Llamado a ser el jugador estrella de los croatas de los próximos años, este verano tratará de ayudar a su selección a avanzar en un Eurobasket en la que confiarán en tener algo de fortuna en los cruces para avanzar lo más lejos posible.

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  1. Sergio Llull (ESPAÑA)

Desde que debutó con la selección en el Europeo de 2009, Sergio Llull ha ido adquiriendo cada vez mayor protagonismo en el combinado nacional a medida que ha ido creciendo como jugador temporada tras temporada hasta haberse consolidado como uno de los mejores dorsales de Europa en su posición. Tras haber completado una temporada redonda con su equipo, Sergio Llull llega a la concentración de la selección con la responsabilidad de recoger gran parte de la cuota de protagonismo nada menos que del ausente Juan Carlos Navarro. Si bien es un jugador muy diferente al catalán, cuya ausencia es insustituible, del menorquín se espera que en momentos complicados y partidos trabados sea capaz de echarse el equipo a la espalda mediante su entrega y derroche físico para desatascar la situación mediante sus veloces transiciones y acierto en los tiros exteriores (incluyendo las correspondientes famosas mandarinas cuando la bocina de posesión o partido esté cerca de sonar). Jugador versátil, seguramente le veamos disfrutar muchos minutos jugando tanto de 1, como de 2 al lado de su compañero de equipo Sergio Rodríguez.

  1. Giannis Antetokounmpo (GRECIA)

The Greek Freak, como se le conoce en Estados Unidos por sus increíbles medidas y envergadura, es un jugador joven que por cualidades físicas y calidad está llamado a ser la referencia de la selección mediterránea los próximos años, tomando el testigo de los Spanoulis, Diamantidis y otros ilustres jugadores que hicieron de esta selección un temible rival en campeonatos ya pasados, pero que en las últimas competiciones no han conseguido cuajar buenos resultados. Consolidado en la NBA, el alero de Milwaukee Bucks destaca por su versatilidad y habilidad para su altura y, en virtud de sus cualidades físicas, una gran proyección por delante con sus 20 años de edad. El segundo de cuatro hermanos, no sería de extrañar que pronto más miembros de la familia Antetokounmpo estuvieran vistiendo la camiseta helena. Su hermano mayor, Thanasis, está a punto de comenzar su primera campaña en los Knicks de Phil Jackson, mientras que a Kostas, de 16 años, se lo rifan en las high school americanas.


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  1. Danilo Gallinari (ITALIA)

El jugador de los Nuggets llega muy en forma a la cita continental, comandando un talentoso plantel transalpino (Belinelli, Datome, Bargnani, Gentile…) dirigido por Pianigiani, de los que se espera que cuajen una buena actuación llegando lejos en el torneo tras un buen puñado de años alejados de los puestos de privilegio. Aunque sin duda los italianos destacan por ser un conjunto donde muchos hombres pueden adquirir galones de líder, una buena versión de “Il Gallo” será fundamental para acercarles al objetivo del Preolímpico y, a partir de ahí, ver si es posible llegar más arriba. Si llega igual de inspirado y concentrado que en los partidos de preparación, el 8 azzurro será un buen quebradero de cabeza para las pizarras rivales.

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  1. Jan Vesely (REPÚBLICA CHECA)

Cual tiburón que se lanza hacia su presa como una exhalación con una mezcla de decisión, hambre y furia, Vesely es uno de esos jugadores que, cuando atisban un balón en las inmediaciones del aro, se le inyectan los ojos en sangre y se abalanza sobre él para sumergirlo en las profundidades de la cesta. Con sus 2,10 y una portentosa capacidad atlética, supone un  gran atractivo para el espectador, siendo capaz de brindar mates de concurso en pleno juego. Tras su paso en la NBA, se ha consolidado como uno de los hombres fuertes de la competición de la mano del genio de la lámpara Zelko Obradovic, quien le ha hecho mejorar su implicación en el juego colectivo para ayudar en la histórica clasificación del Fenerbahce para la Final Four, sin olvidar sus cualidades naturales en ambas zonas que le han convertido en un fijo del top-10 de cada jornada europea. Merodeando las proximidades de ambas zonas bajo los colores de la República Checa, probablemente no llegue muy lejos en el torneo europeo, pero junto con Satoransky se convierte en un buen motivo para no perder de vista al combinado centroeuropeo.

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A las puertas de lo imposible

sergiconcha@skyhook.es'

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El 22 de junio de 2017, el CB Prat anunció la contratación de Arturo Álvarez como entrenador principal. Un técnico con experiencia incluso en Brasil y Portugal que llegaba con una gran temporada en Araberri bajo el brazo. Ese 22 de junio, aunque nadie lo podría suponer, cambió la historia reciente de un club con 86 años a sus espaldas y que ha llegado en este curso a su cénit deportivo.

Esta era la cuarta temporada consecutiva del equipo en LEB Oro, una competición exigente con un gran nivel de jugadores ilustres como Jordi Trias, Dani Rodríguez, Ricardo Úriz o Nacho Martín, junto a jóvenes promesas que esperan un trampolín para alcanzar la ACB. Hasta la fecha, el mejor resultado obtenido por el conjunto potablava (nombre de un ave muy común en el Prat) había sido un decimotercer puesto, logrado el pasado curso todavía bajo el paraguas de una estrecha colaboración con el Joventut de Badalona, una colaboración que este año se puso en stand-by con miras a retomarla en un futuro cercano. La realidad de la entidad, con el presupuesto más bajo de la competición, era luchar por salvar la categoría, como lo ha venido haciendo desde que consumaron el ascenso en 2014, pero Arturo ha catapultado al equipo a un nivel jamás visto que les ha situado en el foco del baloncesto español y a estar a un paso de disputar la gran final por el ascenso a la mejor competición europea de clubes.

Dentro de unos parámetros muy marcados y unas pretensiones muy ajustadas, el técnico asturiano, junto a la directiva, confeccionó una plantilla de nivel con una mezcla entre jugadores jóvenes y veteranos que ha resultado decisiva. Al proyecto se unieron nombres del calibre de: Josep Pérez, Marc Blanch, Emanuel Cate y Martynas Andriuskevicius, ya con experiencia en España o jugadores que aterrizaban aquí por primera vez como: Alex Campbell, Marlon Johnson y Caleb Agada. El inicio de curso fue fulgurante y aúpo al equipo catalán a la primera plaza con once victorias en los primeros doce encuentros.

A medida que la temporada avanzaba y el objetivo de mantener la categoría ya parecía encaminado, era cuestión de batir récords. A mediados de enero el equipo ya había superado los 13 triunfos cosechados en la 16/17, justo antes de quedar apeados, solo por el basket average, de disputar la Copa Princesa, que enfrentó casualmente a los dos equipos que han logrado el ascenso: Breogán y Manresa. En vistas que los playoffs eran un hito alcanzable, el club se reforzó en miras de un crecimiento inesperado con Saúl Blanco y Pep Ortega, que cumplía su tercera etapa en el equipo.

Foto: Luiggi García

La temporada regular acabó con 25 victorias y solo 9 derrotas, doce más que la anterior y un segundo puesto histórico que les otorgaba el factor cancha a favor en todas las eliminatorias por el ascenso. “Es algo irrepetible”, se escuchaba entre los aficionados que acudían al pabellón Joan Busquets a animar a su equipo. Una cancha, que con una capacidad cercana a las 600 personas, era la más pequeña de la categoría. Desde su humilde morada, el equipo liderado en la cancha por Agada y Cate, dos jugadores que veremos en categorías superiores muy pronto, se impuso 3-0 a Carramimbre Valladolid y compraba así su ticket para semifinales.

Allí esperaba todo un portentoso Melilla Baloncesto, uno de los equipos históricos de la LEB Oro que disputaba su sexta semifinal con Mamadou Samb, Diego Kapelan, Fran Guerra o Dani Rodríguez en sus filas. Tras ganar cada uno un partido en casa y a domicilio, el decisivo encuentro se iba a disputar en un Busquets que prácticamente doblaba su aforo permitido, registrando la mejor entrada de su historia por encima de las 800 personas. Caprichoso el destino, el partido iba a decidirse en los últimos segundos a favor de un Melilla que fue perdiendo durante más de 39 minutos, pero que tuvo la suerte y experiencia necesaria para darle la vuelta al marcador y apear del sueño a un Prat que había obrado por encima de sus expectativas.

Pese a quedar a las puertas de disputar la final por el ascenso a ACB, las posibilidades eran remotas. “No tenemos ninguna opción de jugar en ACB, es imposible. Si acabamos subiendo, renunciaremos”. Declaraba el presidente del club, Arseni Conde, cuando todavía se estaban disputando las semifinales al Diari Ara. Para la temporada que viene, el club deberá volver a reinventarse una vez despertados del sueño. Arturo Álvarez ya ha hecho oficial que no seguirá en el club, en parte debido a un presupuesto que debe ajustarse más si cabe tras el esfuerzo presente. Además, muchos de los jugadores importantes cuentan con ofertas muy superiores tras brillar en un Prat que ha escrito una de las páginas más bonitas del baloncesto español este año.

“Hay que hacer un paréntesis en la historia del club para valorar este año”, decía Arturo en su última rueda de prensa. Una historia que ha llevado a jugadores como: Guillem Vives, Pau Ribas, Henk Norel o Christian Eyenga, a defender los colores del CB Prat gracias a un vínculo con la Penya que empezó en 2004. Curiosidades del baloncesto, ha sido el año de la desvinculación cuando el proyecto ha tocado techo para ahora quedar en un futuro incierto, donde al menos ya se han ganado el respeto de toda la competición y donde ahora los aficionados esperan poder seguir celebrando victorias hasta que algún día, quien sabe, puedan derrumbar la barrera imposible de jugar en ACB.

Foto: Luiggi García

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Michael Porter y el dilema del Draft

periz.oscar@gmail.com'

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Nuevo entrenador, equipo renovado y con el mejor prospect de la nación. Eran los primeros instantes de una nueva e ilusionante era en Columbia, Missouri. Los Tigers empezaban un año esperanzador y con objetivos diferentes y opuestos a lo que estaban acostumbrados en los últimos años. Esa reconstrucción sin rumbo, con la llegada de Cuonzo Martin al banquillo, en Mizzou se empezó a ver algo de luz al final del túnel, pero aquello no sería lo único que cambiaría el programa de Columbia en verano.

Michael Porter Jr, considerado el mejor jugador de su generación, rompía su compromiso con la Universidad de Washington una vez conocida la noticia de que Lorenzo Romar era despedido como entrenador de los Huskies después de 15 temporadas en el cargo. Unos últimos años en la intemperie y más bien discretos pasaron factura. A la vez, con el despido de Romar, Michael Porter Sr, padre de Michael Jr. y miembro del staff técnico, tampoco continuaría en el proyecto de Washington. Ese sería un movimiento decisivo, porque con Michael Sr. uniéndose al staff de Cuonzo Martin, la posibilidad de que la estrella del instituto Nathan Hale recalara en Mizzou era una posibilidad más que real.

El siguiente paso de Porter ya estaba marcado. Regresaba a su tierra, Columbia, para unirse a los Tigers tal y como se especulaba una vez sabido que no acudiría a Washington. Todo quedaba en familia y en casa. Michael Jr coincidiría en Mizzou con su padre (Michael Sr), hermanas (Bri y Cierra) y también con su hermano menor (Jontay), que se comprometería con los Tigers un poco después de hacerlo Michael.

La llegada de un recruit de la talla de Michael Porter Jr catapultaba hacia arriba las aspiraciones de Missouri a corto plazo, porque todos –incluso él mismo- sabían que esa etapa no iba a durar mucho. Las cualidades de MPJ estaban muy bien consideradas por los scouts NBA incluso desde mucho antes de pisar la universidad, y su potencial, algo que se valora al alza en estos tiempos, ya era de súperestrella. Su dominio y sus números en Nathan Hale HS no hacían más que confirmarlo.

Llegó el día del gran estreno de los Tigers ante su afición. Missouri pasó por encima de una endeble Iowa State que no pasa sus mejores días, pero el triunfo de los de Cuonzo Martin quedó en un segundo plano. ¿El motivo? Michael Porter Jr, tras dos minutos de partido en los que anotó un mate, se sentó en el banquillo y no volvió a jugar. Sintió unas molestias que, por precaución, le dejaron sin jugar los siguientes partidos a la espera de obtener más pruebas.

Foto: NCAA.com

La peor de las noticias llegó: Michael Porter Jr. no jugaría más en su primer (y posiblemente último) año con Missouri. Se le diagnosticó un problema en dos vértebras que le dejarían en el dique seco hasta final de temporada, y dicha lesión requería pasar por el quirófano. La lesión de MPJ dejó, por otro lado, algunos frentes abiertos y libres para la especulación, como el de cómo habría sido su etapa en Mizzou o, por otra parte, cómo afectaría esta situación a su futuro más cercano: el Draft.

Un caso familiar

Esta situación tiene sus paralelismos con el caso reciente de Ben Simmons en LSU, incluso como el de Markelle Fultz en Washington. Jugador TOP de la Class se compromete con una universidad fuera del universo de las powerhouse del estilo de Kentucky, Duke, Kansas o Arizona.

Estaba claro que el australiano iba a ser el jugador por el que iban a pasar prácticamente todos los balones, y el plan de juego tampoco sugería un cambio hacia otra dirección. En resumidas cuentas: un gameplan limitado y previsible centrado en la gran estrella. La falta de un ‘plan B’ y ‘plan C’ de Johnny Jones, entonces técnico de LSU, mermó seriamente a unos Tigers que, salvando a Simmons, ni siquiera pisaron el March Madness cuando las previsiones les situaban arriba. La realidad era otra.

Algo que nunca sabremos con Porter Jr bajo la batuta de Cuonzo Martin. Si jugamos a especular, es cierto que entre esa LSU y la actual Missouri existen ciertas similitudes justo antes de conocer el alcance de la lesión de Porter, pero la lesión del jugador distorsiona tal relato. Ambos casos contaban como objetivo llegar al March Madness, pero también es verdad que Mizzou cuenta con mejor presencia y reputación en el banquillo y, por inri, más (y mejor) talento en la plantilla que esa LSU, carente de otras figuras trascendentes.

Ser o no ser pick #1

Con Porter estando en plenitud de condiciones, el próximo número 1 del Draft no tenía color, fuese cual fuese el primer equipo en elegir. Michael Porter Jr representa el tipo de prospect ideal para el baloncesto moderno: gran técnica para jugar por fuera, con la altura y movilidad de un alero y con la envergadura de un pívot. Porter, junto a Ayton, es considerado el mejor proyecto de estrella de la próxima generación y es probable que su lesión afecte a su stock en el Draft, aunque de hacerlo, afectará mínimamente. Y en un escenario excepcional como este, Porter caería como mucho uno o dos puestos en el Draft.

Ante un proyecto de futuro de ese calibre, resulta improbable que Porter caiga más allá del ‘Top 3’ incluso a sabiendas de que ha jugado solamente dos minutos en toda la temporada y de las temporadas que están realizando DeAndre Ayton, Marvin Bagley, Luka Doncic o Mo Bamba, que son los otros candidatos que van a estar en las quinielas para estar entre los tres primeros. Cualquier otra cosa que no sea figurar entre los tres primeros picks sería una sorpresa mayúscula, y también un regalo.

Otra variante decisiva será la de si Porter se ha recuperado plenamente de su lesión o no, pero todo hace indicar que MPJ estará 100% recuperado una vez lleguen las fechas para realizar workouts con franquicias NBA.

Tampoco está descartado el frente en el que MPJ decida seguir un año más en Missouri, pero a día de hoy es un escenario que parece difícil que se cumpla. Aunque su falta de ritmo competitivo puede ser un inconveniente en sus primeros días como profesional, su cartel en la NBA es elevado y será difícil dejar pasar ese tren.

Cualquier cosa que acabe sucediendo, una cosa es cierta: Michael Porter Jr. ya es, al igual que Kyrie Irving en su día o incluso Joel Embiid, uno de los grandes “qué hubiera pasado si…” de los últimos años en la NCAA. En una class tan abierta como la que se presenta próximamente, va a ser difícil dejar pasar a tal talento debido a una lesión.

La presión será para el primero en elegir. Y mientras, el resto ya se está frotando las manos.

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Collin Sexton, el mundo a su merced

bryangn@gmail.com'

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Hay un popular dicho que dice que «donde menos se piensa, salta la liebre», algo que le viene como anillo a esta competición, y que nos podría valer para identificar la llegada a la liga de Collin Sexton. El de Atlanta se ha convertido en uno de los grandes atractivos de esta nueva temporada universitaria, y con apenas 18 años tiene todo lo necesario para triunfar al nivel que él mismo se exija.

Sexton no es el modelo de base anotador empedernido que buscar desquiciar a su rival para la canasta fácil, ni el típico jugador que busca destacar a base de highlights, y ni mucho menos un base sensato y sosegado que busca gestionar la distribución de balones a sus compañeros en ataque. Es más, no existe a día de hoy un modelo predeterminado para encasillar a Sexton como base. Es un artista con el balón en su poder, uno de esos jugadores anárquicos que parece que deambulan como pollo sin cabeza, pero con altas dosis de creatividad y talento en vena. Es, sencillamente, un jugador diferente a los demás.

Desde los suburbios de Atlanta a ser considerado uno de los grandes nombres del próximo draft de rookies. La historia de Collin Sexton comenzó a forjarse en su Pebblebrook High School, donde ya comenzaba a llamar la atención de muchos ojeadores de todo el país con apenas 16 años, un pequeño y rápido base de gran ética de trabajo y un físico demoledor que resultaba imparable para la defensa rival, y que ya había liderado con maestría a su High School a cotas importantes a nivel estatal. Pero fue una llamada la que realmente le hizo ver que podía aspirar a ser alguien relevante para su comunidad, su instituto y también para sí mismo.

La vida le dio un giro de 180 grados después de que la mismísima USA Basketball le invitase a formar parte del campus de entrenamiento para el próximo Mundial U17 que se iba a celebrar en España en 2016. Una oportunidad única a la que sólo unos pocos privilegiados tenían acceso, y que a diferencia de otros compañeros de generación que ya habían hecho sus pinitos con el uniforme nacional, para Sexton era algo totalmente novedoso. Esto le motivó notablemente, y cambió su actitud y su forma de trabajar.


«Quería estar en ese equipo costase lo que costase», aseguraba su entrenador en el instituto, George Washington. «Muchos de esos jugadores ya eran conocidos, y tenían mucho ganado. Yo le decía a Collin: ‘tu trabajo es ser el más duro de todos, trabajar más que nadie, y así nadie te puede negar estar en ese equipo’».

Su duro entrenamiento personal para estar en Colorado Springs, lugar designado para el campus, fue tremendamente exigente. Su jornada constaba de tres entrenamientos diarios, comenzando el primero a las seis de la mañana con un trabajo específico en la cancha con un asistente del equipo de baloncesto, para retomarlo por la tarde para trabajar en el gimnasio con pesas y cardio y finalizar por la noche con ejercicios de tiro a canasta. Un menú que se repitió durante varios meses y al que Sexton no falló ni un solo día. Recordemos, todo esto viniendo de un chaval de 16 años que aún estaba en su año junior de instituto, y al que le había tocado madurar a la velocidad de la luz.

Cuando llegó a Colorado Springs, vio que todo el esfuerzo había merecido la pena, y su nombre era uno de los elegidos para defender a su país en Zaragoza ese mismo verano. Pero esto no iba a ser más que el comienzo de un ascenso en el que –a día de hoy– no ha visualizado todavía la cima.

Ese número 8 del combinado USA no pasó inadvertido para nadie en Zaragoza. Ese equipo orquestado por Donald Showalter estaba hecho a la medida de Sexton: jugadores muy abiertos con muchísimo espacio para correr, un ritmo de juego altísimo, una agresividad e intensidad en ataque y defensa inusitada y muchísimo poderío físico. Y hay que decirlo, un grupo de jugadores que también formaban una cohesión de grupo y una fuerza coral dignas de mención.

Lo más sorprendente de todo, es que Collin Sexton se había coronado en lo más alto de esa pirámide de talento y fama internacional en la que se había convertido este combinado USA. Su habilidad para romper la defensa rival a base de potencia de piernas, de transiciones donde tardaba nanosegundos en llegar a la pintura rival desde su propio campo, de intensidad en defensa para robar balones y también para lanzar desde cualquier punto de la pista. Pero, sobre todo, magia con el balón entre las manos y auténtico espectáculo destrozando el aro rival. Un MVP más que merecido.

Sin lugar a dudas, Zaragoza fue la ciudad que encumbró definitivamente a Sexton y lo hizo saltar a la palestra de los nombres más destacado de la próxima clase de 2017, y su gran actuación posterior en el circuito EYBL –donde rompió el récord anotador del mismo de ese mismo año– no hizo más que confirmar que estábamos ante un talento en ciernes. Collin Sexton había pasado de ser un pequeño base unranked del que pocos habían oído hablar a ser un prodigioso base de cinco estrellas por el que las universidades se iban a dar golpes, todo en apenas doce meses.

«Nada ha cambiado», dijo Sexton en una entrevista el pasado verano. «Solo tenía que ponerme en frente de las personas adecuadas para mostrar mis talentos y hacer lo que mejor hago: jugar duro todo el tiempo».

Como era de esperar, muchas fueron las universidades que llamaron a su puerta, restringiendo su interés en seis programas: Alabama, Georgia, Georgia Tech, Kansas, North Carolina State y Oklahoma State, para finalmente decantarse entre los Crimson Tide y los Jayhawks en un programa especial de televisión emitido a nivel nacional por ESPNU, donde finalmente Sexton sorprendería escogiendo al conjunto de Avery Johnson.

«Son geniales y tienen un gran ambiente“, dijo Sexton en una entrevista a 247Sports. “El entrenador Avery Johnson es un entrenador muy bueno, me dijo cómo podía encajar en el programa y cómo podía ayudarme. Heredó el equipo el año pasado, por lo que no pudo traer a sus jugadores, pero fue capaz de convertir a los jugadores que no lo estaban haciendo bien en buenos jugadores. Es algo especial».

El compromiso de Sexton siguió ipso facto el de John Petty, otro talentazo exterior de la clase de 2017 al que John Calipari ya tenía echado el lazo desde hace tiempo. Así, Alabama volvería a resurgir a nivel nacional con estas dos pequeñas perlas comprometidas bajo el estricto Avery Johnson.

Foto: www.hoopseen.com

El último año de Collin en el instituto con Pebblebrook High School fue un paseo militar en lo personal, promediando casi 30 puntos por encuentro y guiando a su instituto al campeonato estatal, donde finalmente acabaría perdiendo. Pero eso sí, conseguiría ese pasado verano sus tres grandes objetivos que se había marcado: liderar la EYBL en anotación, volver a ser invitado por la USA Basketball para defender la camiseta nacional y ser nombrado McDonald’s All-American. Sexton ya lo tenía todo para ir al siguiente nivel.

Sin embargo, la reciente investigación del FBI por corrupción en varios programas universitarios de la NCAA Division I acabó afectando también a su debut como freshman en la competición. El ya ex-administrador de la universidad, Kobie Baker, fue acusado por el FBI de tener un trato ilegal con un asesor financiero para ayudar a ciertos jugadores económicamente a cambio de que éstos firmasen con dicho asesor durante su travesía universitaria y profesional. Según los documentos del FBI, se produjo una cena en un restaurante del área de Atlanta –de donde es Sexton– entre Baker, el asesor financiero y «el padre de un gran jugador de esta clase de reclutamiento», aunque nunca fue probado públicamente que fuese el padre de Collin Sexton.

La NCAA no lo dudó un instante, y suspendió la elegibilidad de Sexton indefinidamente hasta que se esclareciese este hecho.

Por fortuna para los fans de Sexton y de la NCAA, el prometedor base de Atlanta únicamente se perdió el debut oficial ante la universidad de Memphis, además de todos los encuentros de pretemporada, y este año estamos disfrutando de él a pleno interés.

Su paso por los Tide está siendo de todo menos previsible. Promediando más de 20 puntos por noche, su gran actuación personal la tuvo en un partido de locos ante la universidad de Minnesota, donde Alabama acabó jugando durante muchísimos minutos con solo tres jugadores en pista –uno de ellos Sexton– por diversas expulsiones que dejaron en cuadro a los Tide. Sexton se echó el equipo a sus espaldas y mantuvo la tensión del encuentro hasta pocos segundos antes del final, donde finalmente cedió la victoria.

Pero Sexton hizo historia esa noche, ya que sus 40 puntos –31 de ellos en la segunda mitad– son ahora el récord anotador de un jugador de Alabama de primer año desde los 43 de todo un Reggie King en 1973. Y, sobre todo, ha dejado constancia a toda la competición de que este año va en serio en la búsqueda del Bob Cousy Award y de una plaza de privilegio en el próximo draft de rookies.

Su agresividad con el balón, su pasión por el juego y su determinación en la pista son impropias de un jugador de su edad. Su instinto ganador y de superación le puede catapultar entre los cinco mejores de su generación, y la ausencia de bases de gran nivel en este draft puede hacerle subir algún puesto extra en el ranking. Sin techo en el horizonte, es una de las grandes perlas que la NBA explotará en los próximos meses.

 

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