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Reflejos

David Robinson, la primera piedra

Jaco1978@hotmail.com'

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Cuenta Kenny Smith que, mientras David Robinson recogía el galardón como MVP de la temporada 1994-95 en el primer partido de las Finales de Conferencia, Hakeem Olajuwon le susurraba al oído que ese premio debía haber sido suyo.

Imagino que aquel cruce pesa mucho. Sigue en la mente del aficionado común. Sobre todo, por la magnitud de la hazaña de ‘The Dream’. Llegaban los Spurs como claros favoritos al anillo, pero Houston (con ese corazón de equipo campeón, que diría Tomjanovich) hizo saltar la banca desde el comienzo de las eliminatorias. El factor cancha jamás fue decisivo. La química apareció por fin en el momento clave, y el mejor pívot del momento condujo a los suyos a la gloria, como había hecho doce meses antes. Primero cayeron los Jazz, tras ir dominando 2-1, después los Suns (en una serie épica resuelta por un punto en el séptimo partido), y posteriormente los Spurs. Los inexpertos Magic no serían rivales en las Finales.

De aquellos Playoffs, Olajuwon saldría sabiéndose ya leyenda. Y un hombre, marcado: David Robinson, MVP de aquel curso, quien había firmado con San Antonio un balance de 62-20 en regular season, haciendo el mejor baloncesto de su vida. De pronto, tras ser arrasado por el nigeriano, daban igual todos sus logros, daba igual su capacidad. Su rival había dado un clínic de fundamentos en su enfrentamiento directo, y la estrella de los del Álamo era señalada por todos los seguidores del mundo de la canasta. Como si hubiera sido una mentira, como si se hubiese exagerado. De pronto, el debate giraba en torno a si el ‘50’ estaba sobrevalorado. Y la calle comenzó a menospreciar al Almirante.

David Robinson Hakeem Olajuwon

Foto: ESPN

Jamás he negado que soy aficionado de San Antonio. Lo era antes de Duncan. Lo fui sin que Robinson hubiera aterrizado en Texas. Vale que no era tan consciente como lo fui luego, y que mi preferencia se basó en la coincidencia del nombre del barrio colindante a donde vivía con la urbe en la que juegan los Spurs. Pero cuando eres niño, y nuevo en algo, las razones no son las comunes. Te bastan pequeños acicates que van más en la línea de la simpatía. Con esto quiero poner en relieve que no siempre he disfrutado con los éxitos de mi equipo favorito, como he hecho en los últimos tiempos. La era Duncan, o la era Pop, como queramos llamarla. Sin embargo, pese a no ganar antes el trofeo Larry O’Brien, sí que estaba acostumbrado a encontrar a los míos en el bracket de postemporada. Y el responsable máximo fue un pívot formado en la Navy al que muchas veces no se valora en su justa medida.

Le preguntaban a Bob Bass, General Manager por entonces de la franquicia texana, el 17 de mayo de 1987, tras ganar la lotería del Draft lo que supondría, de seleccionar al pívot, la espera de dos años para que el jugador se incorporase al equipo (cumpliría dos años más de servicio militar en la Marina tras graduarse): “Hemos esperado 14 años, podemos esperar otro par”. La apuesta era segura, y a largo plazo.

Apartado deportivo

Con su llegada, en 1989, los Spurs ganarían 35 partidos más que la temporada anterior, estableciendo una marca que se vería superada precisamente de nuevo por los texanos, cuando, tras perderse Robinson la 1996-97 por lesión, la entrada en escena de Duncan, y la recuperación de nuestro protagonista, propició que la diferencia entre un año y otro se estableciera en 36.

Pero vamos al fondo de la cuestión. ¿Fue David Robinson un jugador sobrevalorado? Yo diría que no. Sus primeros siete años en la liga fueron incontestables. No había dudas al respecto de su figura. Rookie del año, mejor defensor en 1992 y MVP en 1995. A esto hay que añadirle múltiples premios IBM que se otorgaban en base a una valoración conjunta de registros. Que nadie se sorprenda; el Almirante fue en al menos una vez líder del curso en puntos, rebotes y tapones, y estuvo, además de en los apartados ya mencionados, una vez Top 5 de robos y en múltiples ocasiones en el Top 10 en tiros de campo. Y si queremos irnos a la estadística avanzada, echar un vistazo a aquello del ‘win shares’ podría llegar a sorprendernos. Seamos más concretos: en dichos años (los que van de 1989 a 1996), sus números estaban próximos a los 26 puntos por partido, 12 rebotes, 4  tapones y un 53% de acierto en tiro de campo. Algo así como lo que se esperaba que llegase a ser (y nunca fue) Dwight Howard.

El significado, en cuanto a impacto de lo comentado, convirtió a los Spurs en equipo de Playoffs cada abril, pese a que la plantilla siempre fuese algo corta. Solo Terry Cummings, en sus primeros tres años vistiendo de negro, aportaba cierta solidez. Rod Strickland mostró su mejor versión ya lejos del Álamo, y Sean Elliot, pese a su progresión e innegable nivel, nunca fue ese jugador capaz de sostener a los suyos en ausencia de la gran estrella. Así pues, fueron pasando por el HemisFair Arena y el Alamodome baloncestistas que no pudieron ofrecer el salto de calidad necesario. Para más inri, el hecho de alcanzar siempre la postemporada impedía a San Antonio optar de nuevo a una buena elección en el Draft. Haciendo un paralelismo, que por ejemplo Shaquille O’Neal no guiase a Orlando Magic en su primer curso a las eliminatorias, les permitiría escoger a Penny Hardaway en la siguiente lotería, y edificar sobre no solo un pilar, sino dos puntos de apoyo. Dando un dato más contundente, el único compañero que Robinson tuvo a su lado en sus primeras temporadas capaz de integrar uno de los All-NBA Team fue Dennis Rodman (tercer equipo en la 94-95). Más allá de hombres con un rol específico (los Vinny del Negro, Avery Johnson o Chuck Person), la plantilla no era para tirar cohetes.

Entre 1989 y 1996 Robinson se erigió en la némesis de Hakeem, siendo cuatro veces el ‘5’ del primer equipo de la temporada (Patrick Ewing lo fue únicamente una vez y Olajuwon las otras dos). ¿Qué ocurrió después? La maldita, y bendita a la vez, lesión de espalda que le apartaría de las canchas durante prácticamente toda la campaña 96-97. El Almirante nunca volvería a ser el mismo, pero el azar quiso que, justo una década más tarde, los Spurs volviesen a ganar el sorteo del Draft. Y, como en aquella ocasión, el boleto traía premio seguro: Tim Duncan, el mejor ala-pívot de todos los tiempos y máxima figura de la historia de la franquicia.

Atrás quedarían preguntas tales como “¿qué pudo llegar a ser Robinson?”, “¿qué hubiera pasado si…?”. Todo condicionado por un parón forzado, en el que Gregg Popovich se hizo con los mandos. Y hay que tener en cuenta que esta circunstancia se dio sin saber aún de que la suerte iba a presentarse en la figura de un exnadador de las Islas Vírgenes. El caballo ganador de Pop no era ese personaje al que David Robinson cedería el testigo, otorgándole las llaves de una nave que hubiera sido suya hasta que hubiese querido. El coach tomó asiento con Robinson como único as. Ambos comprendieron pronto lo que les cayó del cielo. Robinson entonces se centró más en labores específicas y, bajo la pizarra de Pop, tiranizó la pintura al lado de la torre más moderna.

David Robinson

Foto: Getty Images

La aventura de las ‘Torres Gemelas’ en San Antonio tuvo seis episodios, cosechando dos anillos. Coincidiendo con el perfil más bajo como jugador de David Robinson, tal vez con el recordado por la mayoría. Dándose un homenaje, en su último encuentro se permitió el lujo de cosechar 17 capturas bajo los aros, cerrando la puerta tras coronarse campeón de la NBA. Volviendo a sus dos grandes rivales de la época: ¿alguien recuerda  a Hakeem en Toronto o los años de Ewing en Seattle y Orlando? La despedida del Almirante fue inmejorable.

Factor humano

Es habitual ver a David Robinson en las gradas del AT&T Center, disfrutando, como uno más, de la trayectoria del que fuese su equipo, ya sin él. Las ‘Torres Gemelas’ dieron paso al ‘Big Three’, como este a su vez ha presenciado el nacimiento de una nueva superestrella en la persona de Kawhi Leonard. El Almirante forma parte del entorno, del hábitat, del ecosistema spur. Y es que no solo deportivamente su paso por la escuadra texana ha marcado un antes y un después. La figura que fue, pero sobre todo, cómo se comportó siempre, forma parte del ADN de la franquicia. Más o menos duros, más o menos vistosos, a los Spurs no se les relaciona con la polémica. Si acaso aquella serie ante los Suns de Nash alberga algún tipo de duda al respecto. La actitud de los baloncestistas más importantes desde Robinson está fuera de sospecha. Duncan, Parker, Ginóbili… Ahora Kawhi o LaMarcus Aldridge. Similitudes palpables.

Más allá del equipo, la ciudad. Una identidad con la que Robinson comulga. Un tipo humilde, pese a su condición de genio matemático o superdotado en lo físico. En Texas, Dallas y Houston históricamente han hecho sombra a San Antonio. La búsqueda de identificación deportiva como meta. Y aprovechar la tesitura para extrapolarlo a la comunidad.

El compromiso de Robinson llegó desde el primer minuto. Donaciones para la continua formación académica de estudiantes de High School o universitarios, fueron la semilla de la Fundación David Robinson, que ayuda a financiar y establece donaciones a diversas organizaciones benéficas para niños y minorías. A destacar una concesión de nueve millones de dólares a la Academia Carver, escuela de preparación para la universidad en el este de la ciudad. Más allá de lo tangible, la entrega de esperanza a cambio de nada. Luego se sumarían más proyectos como el de suministro de pañales y alimentos para bebés necesitados.

El carácter de Robinson como espejo. La inapelable derrota ante Houston fue aceptada con una deportividad ejemplarizante. Alabando a su rival, mostrando respeto y no dejando de ser profesional en ningún momento. Esto es algo que sería seña de personalidad tanto en el ‘50’ como en su conjunto durante todo este tiempo.

Su relación con Tim Duncan también nos sirve como muestra de comprensión. En situaciones similares hemos visto como el ego del crack ya asentado en la competición ha perjudicado a diferentes equipos. Robinson en seguida comprendió que el futuro pasaba por el 21, y ya en el segundo año del recién llegado, se aparta para ser la segunda opción de los suyos. Puede decirse que hizo lo correcto, lo evidente, lo que demandaba la situación, y seguramente lo que Gregg Popovich tenía marcado en su hoja de ruta. Aunque insisto: ¿cuántas veces una superestrella cede su lugar en favor del colectivo?

Vamos más allá. ¿Cuánto de David Robinson hubo en Tim Duncan? ‘The Big Fundamental’ siempre pareció un hombre tranquilo, pero tal vez la influencia de ‘D-Rob’, como mentor, líder y controlador del vestuario le haya marcado. Incluso viendo al Duncan veterano, en parte vemos al Robinson de los últimos años. En juego, primando la defensa, en espíritu, siendo ese pegamento necesario para que el engranaje de la maquinaria sea el adecuado.

San Antonio se ha ido convirtiendo en la imagen de estas dos leyendas del deporte. De sobra conocido es su carácter campechano, alejado de lo que significan las anteriormente mencionadas grandes metrópolis del estado (Dallas y Houston). Celebraciones sin disturbios cuando ha habido que salir a la calle a festejar éxitos, desfiles y fiestas para toda la familia en fechas marcadas, lugares plácidos donde pasear un día cualquiera… La entidad Spur forma parte de ese paisaje. Como una simbiosis.

David Robinson Tim Duncan

Como franquicia, la organización de San Antonio Spurs ha sido la más alabada de la NBA en los últimos lustros. Una institución que se caracteriza por la gran cantidad de entrenadores o asistentes que ha originado, y que ahora, en otros lugares del mapa, muestran la filosofía del lugar donde aprendieron. La mentalidad del trabajo plasmada en la defensa; y de la continua evolución y adaptación en una circulación de balón sin parangón, o aprovechando las virtudes individuales de un gran jugador. No se puede ganar todos los años, pero desde David Robinson los Spurs son eternos candidatos. Hoy, en su asiento, cada noche de partido Robinson suma. Como un aficionado más. Uno que en su día sangró sobre el parqué. Uno que sentó las bases.

El legado de David Robinson está en cada esquina del pabellón, en cada rincón de cualquier barrio de la urbe. Posiblemente cuando las próximas generaciones indaguen sobre este ‘Hall of famer’, descubrirán su huella deportiva. Sin entender que Robinson fue para San Antonio, y para los Spurs, mucho más que eso. Fue clase, humildad, nobleza, compromiso. 

La primera piedra de esta gran obra.

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Reflejos

Gramos y asfalto

Leyenda del asfalto, de la Rucker, de la esencia del baloncesto. De los coqueteos con las drogas a los escarceos con la NBA. Una historia de cuando el baloncesto no sólo se escribía en las páginas oficiales.

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“Cientos de parques y canchas repartidas por toda la ciudad, docenas de torneos al aire libre cada verano, miles de jugadores gastando la suela de sus zapatillas en el cemento de los playgrounds. New York City es la meca del deporte de la canasta y el epicentro del streetball cada época estival. (…) Los términos partidillo, pachanga o exhibición se quedan fuera de las verjas que normalmente rodean las canchas, como también deberían hacerlo todos aquellos que se empeñan en utilizarlos para referirse a una de las versiones más competitivas del baloncesto a la que están desprestigiando por culpa de un total desconocimiento”. – Antonio Gil en el libro El partido que cambió la historia.

No atrae a los medios de todo el globo, tampoco lleva a personas de todo el mundo a sentarse en sus gradas ni genera millones. Pero, ciertamente, no lo necesita. Porque desde que viera su origen (al cual los expertos aseguran tener dificultad para fijar una fecha) se ha expresado a su peculiar forma. Tan única y distinta que hace pensar de un deporte distinto al que vemos entre profesionales. De verso libre, talento y expectación local. De estrellas y leyendas que parecen reservadas a un público selecto.

Aún estaba en el instituto y ya apostaba con frecuencia mil dólares ante aquellos que, con osadía, le retaban a un uno contra uno. Asegura no haber perdido nunca. En una ocasión, la situación escaló con tal velocidad y agresividad que “lo siguiente que supe es que la apuesta fue de mil a diez mil porque toda la gente en las gradas se empezó a unir”. Marchó a casa con un maletín lleno y la cabeza bien alta.

“Legend in two games like I’m Pee Wee Kirkland”. – Pusha T en Grindin’, del grupo Clipse.

Richard Kirkland hoy es entrenador en el Dwight School de Manhattan. También de clases de filosofía de entrenamiento en la Long Island University. Como lema, suele repetir a los jugadores que “así se juega al baloncesto, un juego al que siempre he ganado y así es como lidias con la vida, un juego en el que una vez perdí”. Las palabras ganan fuerza con los hechos y las lecciones hacen lo propio mediante la experiencia. Pee Wee fue, a finales de los sesenta, “probablemente el jugador más rápido del baloncesto universitario” para Sports Illustrated. Lo reservado para pocos genera por inercia comentarios que engrandecen figuras. Posiblemente partan de la verdad más absoluta o simplemente nazcan y mueran como habladurías. Sea como fuere, la gente habla. Y a él hace años se le colgó la etiqueta de ser el primer jugador en Nueva York en realizar un giro de 360 grados en el aire para finalizar cara al aro y de inventar el crossover. El público se apilaba para verle. De pie, subidos en tejados, enganchados a rejas… El Rucker se encendía cuando lo pisaba. “Entonces, la grada era mi sexto hombre. Porque eran el grupo de gente más educada que he visto en mi vida en el baloncesto. No les podías engañar. O eras real o te abucheaban”.

Respecto a la vida, la vuelta ha sido a la mitad y hoy le permite mirar a otro lado.

Ya empezó a los 13. Él mismo afirma que, aunque sus padres eran duros trabajadores, nació y vivió en la pobreza y rodeado de “perdedores, adictos a las drogas y alcohólicos”. Preadolescente y ya camello entre canastas. Así creció y aun así, su habilidad para anotar era innegable. Tanto que recibió una beca para estudiar en el Kittrell Junior College de North Carolina a los 18. Un año después, se movió a Norfolk State tras promediar una media de 41 puntos por noche. Bob McAdoo aún narra con asombro lo que vio brotar de aquel cuerpo. “Jugué en esos Lakers de los 80, pero Pee Wee orquestraba en Norfolk State el showtime 20 años antes.” “Podía volar, te lo juro. Iba botando desde línea de fondo a línea de fondo en 3 segundos”.

La vida doble, casi como si tuviera un alter ego fuera de las canchas, atraía casi tanto como la heroína a sus compradores. “Se suponía que debía ser un estudiante y lo era. Pero era más un joven genio del crimen que tenía el suficiente sentido para entender cómo romper los códigos”. Solía andar con joyas, un séquito del gremio, mucho dinero en efectivo y dos pistolas. “Esa vida es como arenas movedizas. Sabía, por supuesto, que estaba mal. Pero una vez que entras es casi imposible salir.” Además, la progresión era totalmente ascendente. Pee Wee vendía más y más. Reconoce haber tenido a la policía detrás suya desde los dieciséis. No le frenó, claro.

UCLA quiso su traslado para tenerle junto a Kareem. Lo habría hecho como jugador de primer año. Entonces, las universidades pequeñas no contaban como experiencia y John Wooden había quedado prendado de su estilo. Ágil hasta la unicidad, fue el máximo anotador del país en el 1968, en Norfolk. Pero en su mente dibujaba un destino diferente. Algo más grande. En el centro de tal vorágine de idas y venidas, de un huracán de dos velocidades (a cada cual más elevada), surgió la NBA. Abrazó la idea. Asombró a los Bulls en el trainning camp y acabaría siendo elegido por la franquicia de Illinois en la 13ª ronda del Draft de 1969. Sobre la mesa ponían 40.000 dólares y el rol de salir desde el banquillo. Kirkland negó con el ceño fruncido. Sentía que se le faltaba al respeto, que su talento no merecía tales condiciones. Para colmo, discutió con el entrenador Dick Motta. “En la calle gano más dinero del que me podéis ofrecer.” Y sin más, marchó de vuelta a Harlem. El profesionalismo fue un gancho en el que su codicia y ambición no picaron.

Fue entonces cuando creó su leyenda. Corta pero intensa. En asfalto, acaparando las miradas de decenas de personas de pie. Aparecía amasando el volante de un Rolls Royce y las bocas se abrían. Pee Wee estaba en el Rucker Park neoyorquino y la muchedumbre se apiñaba para verle. Se quitaba el abrigo de piel, se calzaba unas Converse y anotaba 50, con un revólver dentro de su mochila observando sus hazañas. Julius Erving, Tiny Archibal y otros mitos NBA compartieron allí espacio con él. Para Archibal, Kirkland fue, ni más ni menos que el “rival más duro al que me he enfrentado.” Red Holzman, entonces entrenador de los Knicks, le escribió invitándole a unos entrenamientos a los que nunca fue. Prefirió ganarse un nuevo apodo; el de The Bank of Harlem. Lo hizo a través de préstamos a pequeños camellos. Aquellos que querían vender cocaína o heroína acudían a él en busca de dinero para comprarla a los productores. A los treinta días, Kirkland se llevaba un porcentaje (además de lo prestado) como interés.

Pee Wee convivió con otra figura del streetball y el narcotráfico. Joe Hammond también dijo no a la NBA (este dos años después) por similar motivo y se hizo grande en las pistas al aire libre. Fruto de la ambición, de infancias que acabaron por normalizarlo y de la cruel inercia, tanto Joe como Richard se alejaban de la figura del pequeño vendedor. Estos controlaban manzanas enteras y tenían bajo sus mandos a séquitos de trabajadores sin contrato.

Pero, entonces sí, paró. Forzado a ello por un chivatazo. En 1971, Kirkland sería pillado in fraganti en Boston, detenido e interrogado; en balde. No abriría la boca. Acabó siendo condenado a unos quince años por cuatro delitos distintos. Evasión fiscal, tenencia ilícita de armas, narcotráfico y obstrucción a la justicia. El autor Ron Chepesiuk (Gangsters of Harlem) afirma que su madre le ayudaba a lavar dinero, pero Pee Wee solo responde con evasivas a tales preguntas. Eso sí, aunque no se sepan cifras con exactitud (se especula que llegó a poseer alrededor de 30 millones de dólares) él afirma que “Harlem nunca había visto tanto dinero”.

Entre rejas, el neoyorquino seguiría jugando en la Anthracite Basketball League, una liga semiprofesional de Pennsylvania que incluía a equipos de reclusos. En una ocasión, Kirkland llegó a anotar 135 puntos en un partido ante un equipo lituano. El Philadelphia Inquirer publicó: “¿Es Kirkland otro Chamberlain?”

No. Tampoco quiso serlo. Prefirió ser (al menos así lo bautizó el portal norteamericano VladTV en una entrevista) el primer millonario de la droga en Harlem.

Poco después recibió una carta de los Seattle Supersonics. “Decía: ‘Quiero que vengas a Seattle a enseñarle a nuestros bases lo que es ser un verdadero base.’ Eso es la esencia de lo que era el Rucker.” Aún era presidiario, pero no uno más. Seguía haciendo a todo su entorno mirar pasmado aquello que hacía entre las líneas de fondo y banda. Pasar desapercibido nunca fue con él.

Antes de cumplir diez años de condena, Pee Wee saldría a la calle. Volvería a la cárcel entre 1981 y 1988 por evasión fiscal. Desde entonces, se ha centrado en aportar a la comunidad para que los jóvenes no repitan sus errores.

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Reflejos

El último hurra

En los momentos más tormentosos de la historia reciente de los Lakers (y los ha habido de todos los colores en la última década), recordamos el crepúsculo de Kareem Abdul Jabbar y sus últimas Finales frente a los Bad Boys.

theobaldphilips@hotmail.com'

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Wikimedia

Aquella temporada 1988-1989 había sido extraña para él, obligado contra su naturaleza a ser el centro de la atención popular y a recibir, en cada partido como visitante, un homenaje que engrosaba una lista de regalos tan bizarra que, vista en perspectiva, parece el catálogo de un bazar o una tienda de decomisos. También había visto cómo se exacerbaba aún más la tendencia seguida por sus minutos de juego los últimos años, disminuyendo (22,9) al mismo ritmo que la elasticidad y velocidad de sus movimientos y cómo, por primera vez en su dilatada carrera había fallado más de la mitad de los tiros que había intentado (47,5%), logrando a duras penas superar la decena de puntos de media (10,1).

Aun así, aquellos números de Kareem Abdul-Jabbar, a los que añadía 4,5 rebotes, una asistencia y algo más de un tapón (1,1), constituían una nada despreciable tarjeta para un jugador con 42 años cumplidos, cuyo protagonismo, eclipsado por el físico y agresividad del bahameño Mychal Thomson (el padre de Klay), que se ajustaban más al signo de los tiempos y al ritmo del Showtime, se iba limitando cada vez más a algunas jugadas al poste al inicio de los partidos, y a un aporte de experiencia en los minutos finales.

La liga regular, de la que Kareem, prototipo del profesional que se cuida al máximo, se perdió solo 8 partidos, se saldó con un registro de 57 victorias y 25 derrotas para los de púrpura y oro que, convertidos definitivamente en el equipo de Magic, se dieron además un paseo impoluto por el territorio de los playoff (Portland 3-0, Seattle 4-0 y Phoenix 4-0). Todos en Los Angeles exhalaban el optimismo de dos campeonatos consecutivos y un dominio casi férreo de la década de los 80, tanto que parecía que el guion de Hollywood solo podía acabar con un anillo de despedida para el número 33.

Hasta se dice que Pat Riley llegó a registrar el lema “Three-peat” como marca, para poder embolsarse algunos millones en concepto de royalties por todo merchandising que estaba por llegar… En ese clima, mientras los Bad Boys de Detroit se desangraban a golpes contra los nacientes Chicago Bulls de Jordan, no se sabe si para asegurar su inversión o por un afán cada vez más controlador que le impulsaba a no dejar nada al azar, el técnico concentró a los suyos de cara a las finales en una dura mini-pretemporada en Santa Mónica, con tan mala suerte que, el último día antes del primer partido, Byron Scott sufrió una grave rotura en los isquiotibiales.

Quizá fue demasiada carga de trabajo al final de una temporada, quizá fue que los dioses del baloncesto son caprichosos y castigan a los que quieren elevarse demasiado alto, lo cierto es que, a tan importante baja de inicio en el juego exterior, se añadió mediado el tercer cuarto del segundo partido la de Magic Johnson, que se produjo idéntica lesión mientras intentaba bajar a defender un contrataque cuando el luminoso aun marcaba un esperanzador empate a 75.

Sin el base de Michigan, los Pistons no dieron cuartel y castigaron de forma inmisericorde al equipo angelino, poniendo un preocupante 2 a 0 en una eliminatoria cuyo primer partido no había tenido historia y cuyo segundo, a pesar del esfuerzo de James Worthy por superar la pérdida de su líder, se perdió en un infausto tiro libre del ala-pívot de North Carolina.

“Tenemos que buscarle”

El 11 de junio de 1989 las finales viajaban del Palace de Auburn Hills al mítico Forum de Inglewood y Los Angeles Lakers partían de inicio con 42 puntos y 16 asistencias menos, debido a las ausencias segura de Scott y probable de Johnson, que lo intentó pero que tuvo que retirarse, arrastrando la pierna, transcurridos solo cuatro minutos del tercer partido.

Los Lakers, además de tener que mover a Cooper al puesto de base y usar los improbables recursos de Tony Campbell y David Rivers, necesitaban encontrar un foco de anotación más allá de lo que Worthy pudiera darles. Y Pat Riley se encomendó a Kareem, a pesar de que en los dos partidos de Detroit, especialmente el primero, no había tenido una actuación descollante. “Tenemos que buscarle”, dijo el técnico. “Los tiros tienen que venir de algún sitio ¿por qué no de él? Esperamos un último hurra de Kareem”.

Con sus 42 años a cuestas, “Cap” asumió el reto e hizo un sensacional partido. Los Lakers jugaban para él al poste, y Abdul-Jabbar aprovechaba los balones para anotar con todo su repertorio, desde el mítico skyhook a reversos y bandejas a mano cambiada, mientras que, si los rocosos pívots de Detroit se lo impedían, aprovechaba para sacar el balón a Michael Cooper, prácticamente el único tirador de su equipo. Puso pantallas y cortó al lado contrario para llevarse a los defensores y dejar espacios a Worthy, estelar en toda la serie. Se mostró más agresivo que nunca en el rebote, dominando su tablero y sacando, como tantas veces antaño, el pase más rápido posible para evitar que la telaraña de los de Illinois se tejiese de nuevo en defensa.

En 33 minutos (los dioses de nuevo…) Kareem anotó 24 puntos, con 10/19 en tiros de 2 y 4/4 en tiros libres, atrapó 13 rebotes (3 de ellos ofensivos), dio 2 asistencias y consiguió robar un balón, además de aprovechar su envergadura para intimidar todo lo que le fue posible. Fue la última carga de la caballería pero desgraciadamente, como cuenta la leyenda, nada pudo contra los tanques. Los Lakers perdieron aquel partido (gracias al mítico tapón de Joe Dumars sobre David Rivers) y, en el siguiente, volvieron a caer para consumar un inapelable 4-0.

En la derrota definitiva, Kareem no pudo repetir su actuación del tercer partido, superado en ataque por unos agresivos dos contra uno ordenados por Chuck Daly, que no iba a dejarse sorprender dos veces por la vieja leyenda, y en defensa por la imposibilidad física de su propio cuerpo de recuperar tras las ayudas sobre Isiah Thomas, Joe Dumars y Vinnie Johnson, pequeños rayos que anticiparon en años la llegada del small-ball, lo que dejó la zona libre para que su antiguo guardaespaldas, el Buda Edwards, pusiera a los Lakers la puntilla. A falta de pocos segundos para el pitido final, entre abrazos de sus compañeros y ovaciones tanto de sus fans como de los nuevos campeones de la NBA, Abdul-Jabbar dejó el baloncesto.

La memoria es traicionera y a muchos, especialmente a aquellos que empezamos a conocer el baloncesto americano en aquella época, nos queda solo el recuerdo de un Kareem crepuscular. Quizá recordar lo grande que fue en la caída, la capacidad de lanzar aquel último hurra días antes de su retirada, ayude a calibrarlo un poco mejor.

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Reflejos

Integridad a prueba de gloria

Horas después del comunicado firmado por Russell, Red Auerbach se puso manos a la obra para diseñar un homenaje a la altura de su recién retirado líder. Pero nada resultaba sencillo con el mítico center de por medio.

juanluis_num7@hotmail.com'

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Bettmann

26 de mayo de 1999: Bill Cosby (antes de que su verdadera y tenebrosa cara asomara tras el disfraz afable y dicharachero) presenta y ameniza una velada muy especial en Boston, con invitados tan ilustres como Wilt Chamberlain, Kareem Abdul-Jabbar y Oscar Robertson. Un pabellón a rebosar emite al unísono el atronador aplauso que hace brotar lágrimas de los ojos de un gigante solemne, epicentro de la ceremonia, justo en el momento en el que el dorsal que portó durante 13 temporadas (11 anillos de campeón) de dominio incontestable en la liga de ligas se eleva al cielo de la cancha.

El mismo dorsal que llevaba ya 27 años descansando en aquel nido en las alturas.

Bill Russell, pilar granítico de la mayor dinastía de la historia de la NBA, anunció su retirada (en los dos roles de jugador y entrenador) un 30 de junio de 1969. El motivo detrás de que la multitudinaria elevación de su zamarra céltica tuviera lugar 30 años después es la génesis de una historia con la integridad y la sinceridad como cimientos. Unos cimientos tan sólidos o más que los que el propio gigante supuso para la defensa de los Celtics.

Horas después del comunicado firmado por Russell, aquel día del verano de 1969, Red Auerbach se puso manos a la obra para diseñar un homenaje a la altura de su líder dentro la pista y fuera de ella, sin el cual la hegemonía de los Orgullosos Verdes jamás podría haberse producido. Pero chocó con un muro similar al que el #6 supuso para todos los osados adversarios que pretendieron profanar la pintura de los Celtics: el rechazo total y virulento por parte del homenajeado.

Los problemas de Russell con ciertos grupos de la sociedad de la ciudad de Boston, incluidos unos fans que le idolatraban en la cancha y le atacaban verbalmente fuera de ella, eran públicos y notorios ya desde su aterrizaje en el equipo en 1956. Su antiguo hogar en Reading llegó a ser asaltado, y las cartas de índole racista se amontonaban en su buzón en algunas temporadas del año. Russell apenas asistió a un único partido como espectador en el pabellón de los Celtics durante los 3 años siguientes al anuncio de su retirada.

Auerbach se topó con un obstáculo insalvable en apariencia, pero el legendario entrenador neoyorquino empleó la sagacidad estratégica y riqueza de recursos que marcaron su exitosa carrera, en busca de una solución que acabara con su admirado #6 en el cielo de los verdes. Sabedor del trabajo de Bill como comentarista para la ABC, Red estudió el calendario de partidos televisados por la cadena y subrayó en rojo uno de ellos: la visita de los Knicks al Boston Garden el 12 de marzo de 1972. Y, pese a las protestas continuadas del retirado center, invitó a la familia de Russell a un acto que se pretendía organizar en el descanso del partido.

En ese punto la integridad a prueba de bombas de la leyenda obligó a Auerbach y a los Celtics a ceder ante sus imposiciones: el evento sería discreto al máximo y se celebraría antes de abrir las puertas del pabellón a los espectadores. Tom Heinshon, Tom Sanders, John Havlicek, Don Nelson, Don Chaney, un puñado de escritores, algunos operarios de la ABC y el propio Red fueron los únicos asistentes a la retirada oficial del dorsal del mítico Bill Russell, uno de los más grandes jugadores de toda la historia de la NBA, evitando un teatrillo en el que el golem no estaba dispuesto a ser cabeza de cartel.

Los principios y la honestidad, tesoros de un valor incalculable, siempre por encima de la gloria y los aplausos vacíos de significado para el receptor.

Y, con el salto inicial dando el pistoletazo de salida al partido en el que John Havlicek se convirtió en el máximo anotador de la historia de los Celtics, superando a Bob Cousy, Bill Russell ocupaba ya su asiento de comentarista como cualquier otro día en la oficina. Una fotografía en blanco y negro del grupo de representantes de los Celtics (con Heinshon, entrenador por aquel entonces, Auerbach y el homenajeado vistiendo sus respectivos trajes) sobre un fondo plagado de asientos vacíos quedó como único recuerdo mudo del evento fantasma, hasta que las heridas cicatrizaron y el mito aceptó el abrazo de su público 27 años después.

Porque el tiempo puede acabar curando las llagas y permitiendo ver las cosas con la perspectiva que aportan los años y las experiencias vividas, pero las mujeres y los hombres (independientemente de su tamaño) se visten siempre por los pies. Como lo hizo Russell aquella tarde de 1972, feliz entre sus compañeros de hazañas pero inclemente en su negativa a recibir de la afición la multitudinaria algarabía, cariño y respeto que él siempre consideró impostados.

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Skyhook #18 | Tras la estela del Doctor J.

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