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Costa a costa

Homenaje para los 68 elegidos (I): March Madness

psanmiguelsanchez@gmail.com'

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La vida es bella. Corta pero bella. Es efímera y se nos escurre entre los dedos. Cuando nos queremos dar cuenta ya estamos inmersos en una nueva década rememorando los viejos tiempos junto a los seres queridos. Todo tiene su punto y final pero no por ello se termina, he ahí la paradoja de la vida. Siempre queda alguien que se acuerde del pasado. Que intente rescatarlo. Y en estas líneas pretendo ser yo ese alguien, pues aunque sean segundos, horas o días contados los que nos separen de esta temporada en la NCAA, rindo los honores correspondientes a este curso.

Quizás solo sea una campaña más en la liga universitaria de baloncesto estadounidense, pero no una cualquiera, al menos para un servidor que por ello homenajea en estos párrafos a los 68 equipos llamados para disputar el torneo definitivo, la March Madness. Espero que disfruten con su lectura tanto como lo hice yo con esta campaña, pero sobre todo, que algún día miren atrás y recuerden estos días de gloria, que esperemos, nunca terminen en la cantera más grande del basket.

EAST REGION – CAMPEÓN: SOUTH CAROLINA

RESTO DE PARTICIPANTES

VILLANOVA

Enorme trabajo, un año más, en temporada regular de Jay Wright, que sin embargo no fue suficiente para revalidar el título conseguido en la March Madness de 2016. El curso había sido extraordinario, dominando la Big East con 32 victorias por solo 4 derrotas, no obstante, sus aspiraciones quedaron cortadas a las primeras de cambio en el baile final, siendo apeados de la carrera por el trofeo en la segunda ronda ante Wisconsin. Pesó demasiado la escasa rotación existente y se notó con ello el cansancio en las piezas claves del entramado de los Wildcats.

Josh Hart 18.7 puntos, 6.4 rebotes y 2.9 asistencias

Jalen Brunson 14.7 puntos, 2.6 rebotes y 4.1 asistencias

Kris Jenkins 13.1 puntos, 4.1 rebotes y 1.1 robos

WISCONSIN

Siguen siendo temibles estos Badgers. No son los de hace dos temporadas pero sí que han ofrecido un nivel más que aceptable. Su temporada ha sido buena en el Big Ten, pero ha estado marcada por esa falta de acierto ante rivales de prestigio fuera de su conferencia, dejándose partidos importantes contra oponentes directos en temporada regular. No parecían ser un conjunto muy temido por los gallos del corral, no obstante les tocó Villanova en la segunda ronda del March Madness y acabaron tumbando al Seed 1. Buen trabajo en el gran baile y otra digna campaña de Greg Gard al mando del banco.

Ethan Happ 14 puntos, 9 rebotes y 1.2 tapones

Nigel Hayes 14 puntos, 6.6 rebotes y 2.7 asistencias

Bronson Koenig 14.5 puntos, 2.1 rebotes y 2 asistencias

FLORIDA

Segundos en la SEC pero alejados de los focos, así se presentaban los Gators en la locura de Marzo. Iban bien colocados en el cuadro y cumplieron con las expectativas, incluso se podría decir que las superaron llegando hasta el Elite 8. Un partido apoteósico con Wisconsin en la ronda de los 16 mejores puso en pie a la grada, y ese héroe inesperado que anotaba el triple de la victoria en la prorroga y sobre la bocina, Chris Chiozza, seria venerado por su afición. Solo la impecable defensa de South Carolina cortaría su vuelo a un paso de la final four. Su intensidad no pudo ganar el premio gordo, pero sí que merecen recibir multitud de halagos por una gran temporada.

Devin Robinson 11.1 puntos, 6.1 rebotes y 0.8 tapones

Kasey Hill 9.7 puntos, 4.5 asistencias y 2.9 rebotes

Kevaughn Allen 14 puntos, 2.4 rebotes y 1.3 robos

March Madness NCAA

Foto: Devin Gator Bytes

DUKE

No pudo ser para Coach K este curso. Un equipo que apuntaba a la Final Four de manera descarada quedaba fuera del baile en la segunda ronda ante los sorprendentes Gamecocks. El año de los Blue Devils había sido extraño. Con altibajos y demasiadas derrotas para un conjunto que tenía el cartel de favorito en pretemporada. Sus numerosas estrellas le daban esperanzas para pelear por el título, sin embargo no sería en esta ocasión. Su juego ofensivo ha sido una verdadera maravilla, pero faltó acierto en los momentos calientes, y algunas bajas significativas, como la de Harry Giles, presumible top 5 del draft a inicios de la temporada que ha caído hasta las últimas posiciones de la primera ronda debido a sus constantes problemas con las lesiones. Tampoco fue la campaña esperada del chico malo de la liga y presumible líder de Duke, Grayson Allen. No tuvieron demasiada fortuna y faltó madurez llegado el momento.

Luke Kennard 19.5 puntos, 5.1 rebotes y 2.5 asistencias

Jayson Tatum 16.8 puntos, 7.3 rebotes y 1.3 robos

Amile Jefferson 10.9 puntos, 8.4 rebotes y 1.9 tapones

VIRGINIA

El coach nacido en Wisonsin, Tony Bennett, sigue con su fantástica travesía al mando de los Cavaliers. Continuando con la tónica de las últimas campañas, los de Virginia se colaron el NCAA Tournament tras una buena temporada en la ACC. Las bajas de algunos de sus estandartes el pasado año, como Mike Tobey, Anthony Gill o, sobretodo, Malcolm Brogdon, se han notado, como no podía ser de otra manera, pero entre los miembros restantes del ejercito naranja,  con su director de orquesta al mando, London Perrantes, han sido capaces de cuajar un curso a la altura de su historia reciente. La música ceso de manera horrorosa en el baile para ellos, quedándose a solo un paso del Sweet 16, no obstante, seguir peleando con su ejército diezmado tiene mucho mérito.

London Perrantes 12.7 puntos, 3.8 asistencias y 3 rebotes

Devon Hall 8.4 puntos, 4.4 rebotes y 1.9 asistencias

Isaiah Wilkins 6.8 puntos, 6 rebotes y 1.3 tapones

BAYLOR

Los osos de baylor tan fieros como acostumbran. Scott Drew no cesa de construir plantillas competitivas, y en esta campaña, la universidad de la Big Ten volvió a dejar su impronta de guerreros en la batalla final. Liderados por el impresionante junior Johnathan Motley, capaz de anotar 32 puntos y capturar 20 rebotes en un partido de temporada regular, los Bears fueron avanzando hasta el March Madness, donde solo South Carolina y su férrea defensa consiguieron domar su ímpetu.

Johnathan Motley 17.2 puntos, 9.9 rebotes y 1.1 tapones

Emmanuel Lecomte 12.5 puntos, 3.8 asistencias y 1.9 rebotes

Joseph Lual-Acuil 9.1 puntos, 6.7 rebotes y 2.5 tapones

USC

Los trojans del sur de california volvieron a estar en la pomada y parece que los años de sequía quedaron atrás. Un gran curso, el mejor que recuerdan desde hace tiempo, fue más que suficiente para entrar en la fiesta más elitista de Marzo. Triunfaron en el first four y de ahí hasta Baylor todo fueron alegrías. Los Bears cortaron su trayecto evitando una gran sorpresa en el Sweet 16. Un buen juego combinativo y un ataque poderoso fueron sus armas este año que concluye para su baloncesto, pero no deben olvidar este curso, pues han cogido el tren adecuado para seguir progresando.

Chimezie Metu 14.8 puntos, 7.8 rebotes y 1.5 tapones

Jordan McLaughlin 12.9 puntos, 5.5 asistencias y 1.5 robos

Bennie Boatwright 15.1 puntos, 4.5 rebotes y 1.7 asistencias

VIRGINIA TECH

Los Hokies han sido un rival duro durante todo el curso, tanto en la victoria como en la derrota. Su campaña ha sido buena en términos generales, muy buena se podría llegar a decir, pero faltaban elementos para pensar en algo esplendido, fuera de lo común. Su juego ha sido más que correcto, con un acierto muy elevado desde el perímetro, y una circulación fluida, pero ante universidades teóricamente más potentes, aunque si bien es cierto dieron sustos, llegada la hora de la verdad les faltó dar un paso hacia delante. Todo ello no quita que van por buen camino los hombres de Buzz Williams.

Zach LeDay 16.5 puntos, 7.3 rebotes y 1 tapón

Chris Clarke 11.4 puntos, 7.3 rebotes y 3.3 asistencias

Justin Robinson 10.4 puntos, 4.8 asistencias y 3 rebotes

UNC WILMINGTON

Uno de los mejores ataques, al menos en cuanto a puntos por partido, intentaba asaltar el gran torneo universitario viniendo desde la conferencia colonial. Su mejor temporada de la historia tiene la culpa de ello. No solo han estado finos con la estadística, también ha empleado sus armas a las mil maravillas, moviendo el balón con seguridad y anotando sin remordimientos. Su estancia en la locura de Marzo era bien merecida, y aunque se marcharon a las primeras de cambio, dieron guerra ante Virginia. Los Seahawks han trabajado duro esta temporada y deben continuar con este ejercicio de fortaleza para seguir escalando peldaños.

C.J. Bryce 17 puntos, 5.5 rebotes y 2.8 asistencias

Denzel Ingram 15 puntos, 5.1 asistencias y 2.2 rebotes

Devontae Cook 11.6 puntos, 9.3 rebotes y 1.3 tapones

MT. ST. MARYS

Los montañistas ponen la bandera de su historia más alto que nunca. Por primera vez esta universidad se colaba en el March Madness, y lo hacía tras un gran curso en el que conquistaban el torneo de su conferencia, la NEC, ante la universidad de Saint Francis. El conjunto entrenado por Jamion Christian pasaba el first four por la mínima, y aunque ante Villanova no pudiese hacer nada, el objetivo había sido obtenido con creces. Un pequeño que se hace hueco entre los grandes, fiel reflejo de uno de sus mejores jugadores, Junior Robinson, quien con 1’65 posee la menor estatua de la primera división universitaria.

Elijah Long 15 puntos, 5.2 rebotes y 4.4 asistencias

Junior Robinson 14.1 puntos, 2.9 asistencias y 1.6 rebotes

Chris Wray 7 puntos, 5.7 rebotes y 1.5 tapones

March Madness NCAA

Foto: USA Today

ETSU (East Tennessee State University)

Los Buccaneers no hacen prisioneros con su defensa. Los corsarios de Tennessee se han hartado a robar este curso, colándose entre los más destacados en este campo con 8.6 robos por partido. Además, su intensidad se ha reflejado a la hora de presionar la salida rival, forzando numerosas pérdidas en cada encuentro. Todo ello les ha servido para imponerse en su conferencia, Southern, y dejar una buena impresión ante los seguidores de la liga universitaria estadounidense. Incluso apuntaban a ser una de las posibles sorpresas en el gran baile, donde no pudieron avanzar ante Florida. No obstante, su curso fue magnifico.

T.J. Cromer 19.1 puntos, 3.2 asistencias y 2.8 rebotes

Tevin Glass 9.1 puntos, 6.2 rebotes y 0.8 robos

Desonta Bradford 10.5 puntos, 4.4 rebotes y 3.8 asistencias

SMU

Buena campaña de los Mustangs. Los potros estuvieron más salvajes que en pasadas temporadas y con ello se llevaban su conferencia, la AAC. Distribuir el balón de forma eficaz ha sido uno de sus puntos fuertes, hinchando su apartado de asistencias y generando muchos tiros cómodos, apuntando en ello un juego que ha generado hasta 30 victorias. Esta buena temporada les colocó en el torneo final, pero no dieron la talla ante USC y quedaron fuera de la fiesta demasiado pronto. Además destacar, entre todos sus nombres, a Semi Ojeleye, que se ha destapado como un jugador tremendamente versátil al que algunos auguran una futura carrera en la NBA.

Semi Ojeleye 19 puntos, 6.9 rebotes y 1.5 asistencias

Shake Milton 13 puntos, 4.5 asistencias y 4.1 rebotes

Ben Moore 11.4 puntos, 7.8 rebotes y 1.1 tapones

NEW MEXICO STATE

Los Aggies se mostraron firmes en la WAC pero no tuvieron opción en la locura de Marzo. Su primera pareja de baile sería la última, ya que Baylor fue demasiado equipo para los de Nuevo México. Su fortaleza residía en la zona, donde han estado rindiendo a gran nivel, especialmente en la contraria, con numerosos puntos y rebotes ofensivos. Lo cierto es que fue un buen año para los pupilos de Paul Weir, siguiendo una dinámica muy positiva ya instaurada años atrás y que esperemos continúe mejorando en los venideros.

Ian Baker 16.7 puntos, 4.2 rebotes y 4.2 asistencias

Eli Chuha 12.4 puntos, 8.9 rebotes y 1.1 asistencias

Jemerrio Jones 9.7 puntos, 8.4 asistencias y 3 asistencias

MARQUETTE

Potencial ofensivo descomunal de los Golden Eagles. No quedan dudas viendo su temporada que en el ataque han tenido pocos puntos flacos, destacando un tiro del perímetro de los mejores en toda la liga. Los puntos no han sido problemas, sin embargo, defender su aro ha sido otra cosa muy diferente. Marquette ha necesitado algo más en la pintura esta campaña, y es por ello que a pesar de una buena temporada no pudieron dar una gran sorpresa en el torneo decisivo. Su estancia en el baile fue corta para ellos, que no llegaron a escuchar más que una canción de despedida ante South Carolina.

Luke Fischer 10.9 puntos, 5.9 rebotes y 1.7 tapones

JaJuan Johnson 12 puntos, 4.1 rebotes y 2.7 asistencias

Markus Howard 13.2 puntos, 2.3 asistencias y 2.2 rebotes

TROY

Los trojans se hicieron con el torneo de la Sun Belt y pudieron disfrutar de unos minutos en la locura de Marzo. Fue breve su intervención en la fiesta pero allí estuvieron, aunque fuese para recibir un severo correctivo ante Duke. Su curso fue discreto, pero en con un buen sprint final se hicieron con esa plaza tan deseada en la March Madness. Correctos en cada apartado de la pista pero sin especial brillantez en ninguno, lo que les ha faltado para tener opciones de pelear por objetivo mayores.

Jordon Varnado 16.5 puntos, 7.3 rebotes y 1.3 tapones

Wesley Person 14.9 puntos, 2.6 rebotes y 1.5 asistencias

Jeremy Hollimon 12.1 puntos, 2.5 rebotes y 1.4 asistencias

March Madness NCAA

Foto: gannett-cdn.com

ELIMINADOS EN LA FIRST FOUR

PROVIDENCE

La universidad de Providence sigue con un proyecto que lleva dando sus frutos los últimos años, volviendo a colarse en la March Madness. Sextos en la Big East, con un balance de 20 victorias por 13 derrotas, tuvieron que jugar el first four ante USC, donde no pudieron continuar su trayecto en el gran torneo universitario. Su temporada terminaba pero las buenas sensaciones han de continuar el próximo año, donde con un par de mejoras en la ofensiva no sería raro volver a verles cerca de los gallos en su conferencia.

Rodney Bullock 15.7 puntos, 6.4 rebotes y 1.2 robos

Kyron Cartwright 11.4 puntos, 6.7 asistencias y 3.5 puntos

Emmitt Holt 12.5 puntos, 5.4 rebotes y 1 asistencia

NEW ORLEANS

Año fantástico para los piratas de Nueva Orleans. Venían de muchos años por debajo de las diez victorias, y de repente, firman 17 y se cuelan, por primera vez en 21 años, entre las 68 mejores universidades de los Estados Unidos. Este gran curso es obra, en buena parte, de Mark Slessinger, entrenador del conjunto que ha logrado sacar lo mejor de sus pupilos. El peso dentro de la pista fue para sus dos hombres de confianza, y dos de las voces más experimentadas del vestuario, Erik Thomas y Christavious Gill, ambos jugadores de último año. Tuvieron a tiro colarse en el cuadro final, pero no pudieron pasar el first four, lo que no impide que su año haya sido un punto de inflexión en su historia.

Erik Thomas 18.7 puntos, 7.9 rebotes y 2.3 asistencias

Christavious Gill 11.3 puntos, 2.6 asistencias y 1.5 robos

Travin Thibodeaux 8.7 puntos, 7.2 rebotes y 3 asistencias

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A las puertas de lo imposible

sergiconcha@skyhook.es'

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El 22 de junio de 2017, el CB Prat anunció la contratación de Arturo Álvarez como entrenador principal. Un técnico con experiencia incluso en Brasil y Portugal que llegaba con una gran temporada en Araberri bajo el brazo. Ese 22 de junio, aunque nadie lo podría suponer, cambió la historia reciente de un club con 86 años a sus espaldas y que ha llegado en este curso a su cénit deportivo.

Esta era la cuarta temporada consecutiva del equipo en LEB Oro, una competición exigente con un gran nivel de jugadores ilustres como Jordi Trias, Dani Rodríguez, Ricardo Úriz o Nacho Martín, junto a jóvenes promesas que esperan un trampolín para alcanzar la ACB. Hasta la fecha, el mejor resultado obtenido por el conjunto potablava (nombre de un ave muy común en el Prat) había sido un decimotercer puesto, logrado el pasado curso todavía bajo el paraguas de una estrecha colaboración con el Joventut de Badalona, una colaboración que este año se puso en stand-by con miras a retomarla en un futuro cercano. La realidad de la entidad, con el presupuesto más bajo de la competición, era luchar por salvar la categoría, como lo ha venido haciendo desde que consumaron el ascenso en 2014, pero Arturo ha catapultado al equipo a un nivel jamás visto que les ha situado en el foco del baloncesto español y a estar a un paso de disputar la gran final por el ascenso a la mejor competición europea de clubes.

Dentro de unos parámetros muy marcados y unas pretensiones muy ajustadas, el técnico asturiano, junto a la directiva, confeccionó una plantilla de nivel con una mezcla entre jugadores jóvenes y veteranos que ha resultado decisiva. Al proyecto se unieron nombres del calibre de: Josep Pérez, Marc Blanch, Emanuel Cate y Martynas Andriuskevicius, ya con experiencia en España o jugadores que aterrizaban aquí por primera vez como: Alex Campbell, Marlon Johnson y Caleb Agada. El inicio de curso fue fulgurante y aúpo al equipo catalán a la primera plaza con once victorias en los primeros doce encuentros.

A medida que la temporada avanzaba y el objetivo de mantener la categoría ya parecía encaminado, era cuestión de batir récords. A mediados de enero el equipo ya había superado los 13 triunfos cosechados en la 16/17, justo antes de quedar apeados, solo por el basket average, de disputar la Copa Princesa, que enfrentó casualmente a los dos equipos que han logrado el ascenso: Breogán y Manresa. En vistas que los playoffs eran un hito alcanzable, el club se reforzó en miras de un crecimiento inesperado con Saúl Blanco y Pep Ortega, que cumplía su tercera etapa en el equipo.

Foto: Luiggi García

La temporada regular acabó con 25 victorias y solo 9 derrotas, doce más que la anterior y un segundo puesto histórico que les otorgaba el factor cancha a favor en todas las eliminatorias por el ascenso. “Es algo irrepetible”, se escuchaba entre los aficionados que acudían al pabellón Joan Busquets a animar a su equipo. Una cancha, que con una capacidad cercana a las 600 personas, era la más pequeña de la categoría. Desde su humilde morada, el equipo liderado en la cancha por Agada y Cate, dos jugadores que veremos en categorías superiores muy pronto, se impuso 3-0 a Carramimbre Valladolid y compraba así su ticket para semifinales.

Allí esperaba todo un portentoso Melilla Baloncesto, uno de los equipos históricos de la LEB Oro que disputaba su sexta semifinal con Mamadou Samb, Diego Kapelan, Fran Guerra o Dani Rodríguez en sus filas. Tras ganar cada uno un partido en casa y a domicilio, el decisivo encuentro se iba a disputar en un Busquets que prácticamente doblaba su aforo permitido, registrando la mejor entrada de su historia por encima de las 800 personas. Caprichoso el destino, el partido iba a decidirse en los últimos segundos a favor de un Melilla que fue perdiendo durante más de 39 minutos, pero que tuvo la suerte y experiencia necesaria para darle la vuelta al marcador y apear del sueño a un Prat que había obrado por encima de sus expectativas.

Pese a quedar a las puertas de disputar la final por el ascenso a ACB, las posibilidades eran remotas. “No tenemos ninguna opción de jugar en ACB, es imposible. Si acabamos subiendo, renunciaremos”. Declaraba el presidente del club, Arseni Conde, cuando todavía se estaban disputando las semifinales al Diari Ara. Para la temporada que viene, el club deberá volver a reinventarse una vez despertados del sueño. Arturo Álvarez ya ha hecho oficial que no seguirá en el club, en parte debido a un presupuesto que debe ajustarse más si cabe tras el esfuerzo presente. Además, muchos de los jugadores importantes cuentan con ofertas muy superiores tras brillar en un Prat que ha escrito una de las páginas más bonitas del baloncesto español este año.

“Hay que hacer un paréntesis en la historia del club para valorar este año”, decía Arturo en su última rueda de prensa. Una historia que ha llevado a jugadores como: Guillem Vives, Pau Ribas, Henk Norel o Christian Eyenga, a defender los colores del CB Prat gracias a un vínculo con la Penya que empezó en 2004. Curiosidades del baloncesto, ha sido el año de la desvinculación cuando el proyecto ha tocado techo para ahora quedar en un futuro incierto, donde al menos ya se han ganado el respeto de toda la competición y donde ahora los aficionados esperan poder seguir celebrando victorias hasta que algún día, quien sabe, puedan derrumbar la barrera imposible de jugar en ACB.

Foto: Luiggi García

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Michael Porter y el dilema del Draft

periz.oscar@gmail.com'

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Nuevo entrenador, equipo renovado y con el mejor prospect de la nación. Eran los primeros instantes de una nueva e ilusionante era en Columbia, Missouri. Los Tigers empezaban un año esperanzador y con objetivos diferentes y opuestos a lo que estaban acostumbrados en los últimos años. Esa reconstrucción sin rumbo, con la llegada de Cuonzo Martin al banquillo, en Mizzou se empezó a ver algo de luz al final del túnel, pero aquello no sería lo único que cambiaría el programa de Columbia en verano.

Michael Porter Jr, considerado el mejor jugador de su generación, rompía su compromiso con la Universidad de Washington una vez conocida la noticia de que Lorenzo Romar era despedido como entrenador de los Huskies después de 15 temporadas en el cargo. Unos últimos años en la intemperie y más bien discretos pasaron factura. A la vez, con el despido de Romar, Michael Porter Sr, padre de Michael Jr. y miembro del staff técnico, tampoco continuaría en el proyecto de Washington. Ese sería un movimiento decisivo, porque con Michael Sr. uniéndose al staff de Cuonzo Martin, la posibilidad de que la estrella del instituto Nathan Hale recalara en Mizzou era una posibilidad más que real.

El siguiente paso de Porter ya estaba marcado. Regresaba a su tierra, Columbia, para unirse a los Tigers tal y como se especulaba una vez sabido que no acudiría a Washington. Todo quedaba en familia y en casa. Michael Jr coincidiría en Mizzou con su padre (Michael Sr), hermanas (Bri y Cierra) y también con su hermano menor (Jontay), que se comprometería con los Tigers un poco después de hacerlo Michael.

La llegada de un recruit de la talla de Michael Porter Jr catapultaba hacia arriba las aspiraciones de Missouri a corto plazo, porque todos –incluso él mismo- sabían que esa etapa no iba a durar mucho. Las cualidades de MPJ estaban muy bien consideradas por los scouts NBA incluso desde mucho antes de pisar la universidad, y su potencial, algo que se valora al alza en estos tiempos, ya era de súperestrella. Su dominio y sus números en Nathan Hale HS no hacían más que confirmarlo.

Llegó el día del gran estreno de los Tigers ante su afición. Missouri pasó por encima de una endeble Iowa State que no pasa sus mejores días, pero el triunfo de los de Cuonzo Martin quedó en un segundo plano. ¿El motivo? Michael Porter Jr, tras dos minutos de partido en los que anotó un mate, se sentó en el banquillo y no volvió a jugar. Sintió unas molestias que, por precaución, le dejaron sin jugar los siguientes partidos a la espera de obtener más pruebas.

Foto: NCAA.com

La peor de las noticias llegó: Michael Porter Jr. no jugaría más en su primer (y posiblemente último) año con Missouri. Se le diagnosticó un problema en dos vértebras que le dejarían en el dique seco hasta final de temporada, y dicha lesión requería pasar por el quirófano. La lesión de MPJ dejó, por otro lado, algunos frentes abiertos y libres para la especulación, como el de cómo habría sido su etapa en Mizzou o, por otra parte, cómo afectaría esta situación a su futuro más cercano: el Draft.

Un caso familiar

Esta situación tiene sus paralelismos con el caso reciente de Ben Simmons en LSU, incluso como el de Markelle Fultz en Washington. Jugador TOP de la Class se compromete con una universidad fuera del universo de las powerhouse del estilo de Kentucky, Duke, Kansas o Arizona.

Estaba claro que el australiano iba a ser el jugador por el que iban a pasar prácticamente todos los balones, y el plan de juego tampoco sugería un cambio hacia otra dirección. En resumidas cuentas: un gameplan limitado y previsible centrado en la gran estrella. La falta de un ‘plan B’ y ‘plan C’ de Johnny Jones, entonces técnico de LSU, mermó seriamente a unos Tigers que, salvando a Simmons, ni siquiera pisaron el March Madness cuando las previsiones les situaban arriba. La realidad era otra.

Algo que nunca sabremos con Porter Jr bajo la batuta de Cuonzo Martin. Si jugamos a especular, es cierto que entre esa LSU y la actual Missouri existen ciertas similitudes justo antes de conocer el alcance de la lesión de Porter, pero la lesión del jugador distorsiona tal relato. Ambos casos contaban como objetivo llegar al March Madness, pero también es verdad que Mizzou cuenta con mejor presencia y reputación en el banquillo y, por inri, más (y mejor) talento en la plantilla que esa LSU, carente de otras figuras trascendentes.

Ser o no ser pick #1

Con Porter estando en plenitud de condiciones, el próximo número 1 del Draft no tenía color, fuese cual fuese el primer equipo en elegir. Michael Porter Jr representa el tipo de prospect ideal para el baloncesto moderno: gran técnica para jugar por fuera, con la altura y movilidad de un alero y con la envergadura de un pívot. Porter, junto a Ayton, es considerado el mejor proyecto de estrella de la próxima generación y es probable que su lesión afecte a su stock en el Draft, aunque de hacerlo, afectará mínimamente. Y en un escenario excepcional como este, Porter caería como mucho uno o dos puestos en el Draft.

Ante un proyecto de futuro de ese calibre, resulta improbable que Porter caiga más allá del ‘Top 3’ incluso a sabiendas de que ha jugado solamente dos minutos en toda la temporada y de las temporadas que están realizando DeAndre Ayton, Marvin Bagley, Luka Doncic o Mo Bamba, que son los otros candidatos que van a estar en las quinielas para estar entre los tres primeros. Cualquier otra cosa que no sea figurar entre los tres primeros picks sería una sorpresa mayúscula, y también un regalo.

Otra variante decisiva será la de si Porter se ha recuperado plenamente de su lesión o no, pero todo hace indicar que MPJ estará 100% recuperado una vez lleguen las fechas para realizar workouts con franquicias NBA.

Tampoco está descartado el frente en el que MPJ decida seguir un año más en Missouri, pero a día de hoy es un escenario que parece difícil que se cumpla. Aunque su falta de ritmo competitivo puede ser un inconveniente en sus primeros días como profesional, su cartel en la NBA es elevado y será difícil dejar pasar ese tren.

Cualquier cosa que acabe sucediendo, una cosa es cierta: Michael Porter Jr. ya es, al igual que Kyrie Irving en su día o incluso Joel Embiid, uno de los grandes “qué hubiera pasado si…” de los últimos años en la NCAA. En una class tan abierta como la que se presenta próximamente, va a ser difícil dejar pasar a tal talento debido a una lesión.

La presión será para el primero en elegir. Y mientras, el resto ya se está frotando las manos.

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Collin Sexton, el mundo a su merced

bryangn@gmail.com'

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Hay un popular dicho que dice que «donde menos se piensa, salta la liebre», algo que le viene como anillo a esta competición, y que nos podría valer para identificar la llegada a la liga de Collin Sexton. El de Atlanta se ha convertido en uno de los grandes atractivos de esta nueva temporada universitaria, y con apenas 18 años tiene todo lo necesario para triunfar al nivel que él mismo se exija.

Sexton no es el modelo de base anotador empedernido que buscar desquiciar a su rival para la canasta fácil, ni el típico jugador que busca destacar a base de highlights, y ni mucho menos un base sensato y sosegado que busca gestionar la distribución de balones a sus compañeros en ataque. Es más, no existe a día de hoy un modelo predeterminado para encasillar a Sexton como base. Es un artista con el balón en su poder, uno de esos jugadores anárquicos que parece que deambulan como pollo sin cabeza, pero con altas dosis de creatividad y talento en vena. Es, sencillamente, un jugador diferente a los demás.

Desde los suburbios de Atlanta a ser considerado uno de los grandes nombres del próximo draft de rookies. La historia de Collin Sexton comenzó a forjarse en su Pebblebrook High School, donde ya comenzaba a llamar la atención de muchos ojeadores de todo el país con apenas 16 años, un pequeño y rápido base de gran ética de trabajo y un físico demoledor que resultaba imparable para la defensa rival, y que ya había liderado con maestría a su High School a cotas importantes a nivel estatal. Pero fue una llamada la que realmente le hizo ver que podía aspirar a ser alguien relevante para su comunidad, su instituto y también para sí mismo.

La vida le dio un giro de 180 grados después de que la mismísima USA Basketball le invitase a formar parte del campus de entrenamiento para el próximo Mundial U17 que se iba a celebrar en España en 2016. Una oportunidad única a la que sólo unos pocos privilegiados tenían acceso, y que a diferencia de otros compañeros de generación que ya habían hecho sus pinitos con el uniforme nacional, para Sexton era algo totalmente novedoso. Esto le motivó notablemente, y cambió su actitud y su forma de trabajar.


«Quería estar en ese equipo costase lo que costase», aseguraba su entrenador en el instituto, George Washington. «Muchos de esos jugadores ya eran conocidos, y tenían mucho ganado. Yo le decía a Collin: ‘tu trabajo es ser el más duro de todos, trabajar más que nadie, y así nadie te puede negar estar en ese equipo’».

Su duro entrenamiento personal para estar en Colorado Springs, lugar designado para el campus, fue tremendamente exigente. Su jornada constaba de tres entrenamientos diarios, comenzando el primero a las seis de la mañana con un trabajo específico en la cancha con un asistente del equipo de baloncesto, para retomarlo por la tarde para trabajar en el gimnasio con pesas y cardio y finalizar por la noche con ejercicios de tiro a canasta. Un menú que se repitió durante varios meses y al que Sexton no falló ni un solo día. Recordemos, todo esto viniendo de un chaval de 16 años que aún estaba en su año junior de instituto, y al que le había tocado madurar a la velocidad de la luz.

Cuando llegó a Colorado Springs, vio que todo el esfuerzo había merecido la pena, y su nombre era uno de los elegidos para defender a su país en Zaragoza ese mismo verano. Pero esto no iba a ser más que el comienzo de un ascenso en el que –a día de hoy– no ha visualizado todavía la cima.

Ese número 8 del combinado USA no pasó inadvertido para nadie en Zaragoza. Ese equipo orquestado por Donald Showalter estaba hecho a la medida de Sexton: jugadores muy abiertos con muchísimo espacio para correr, un ritmo de juego altísimo, una agresividad e intensidad en ataque y defensa inusitada y muchísimo poderío físico. Y hay que decirlo, un grupo de jugadores que también formaban una cohesión de grupo y una fuerza coral dignas de mención.

Lo más sorprendente de todo, es que Collin Sexton se había coronado en lo más alto de esa pirámide de talento y fama internacional en la que se había convertido este combinado USA. Su habilidad para romper la defensa rival a base de potencia de piernas, de transiciones donde tardaba nanosegundos en llegar a la pintura rival desde su propio campo, de intensidad en defensa para robar balones y también para lanzar desde cualquier punto de la pista. Pero, sobre todo, magia con el balón entre las manos y auténtico espectáculo destrozando el aro rival. Un MVP más que merecido.

Sin lugar a dudas, Zaragoza fue la ciudad que encumbró definitivamente a Sexton y lo hizo saltar a la palestra de los nombres más destacado de la próxima clase de 2017, y su gran actuación posterior en el circuito EYBL –donde rompió el récord anotador del mismo de ese mismo año– no hizo más que confirmar que estábamos ante un talento en ciernes. Collin Sexton había pasado de ser un pequeño base unranked del que pocos habían oído hablar a ser un prodigioso base de cinco estrellas por el que las universidades se iban a dar golpes, todo en apenas doce meses.

«Nada ha cambiado», dijo Sexton en una entrevista el pasado verano. «Solo tenía que ponerme en frente de las personas adecuadas para mostrar mis talentos y hacer lo que mejor hago: jugar duro todo el tiempo».

Como era de esperar, muchas fueron las universidades que llamaron a su puerta, restringiendo su interés en seis programas: Alabama, Georgia, Georgia Tech, Kansas, North Carolina State y Oklahoma State, para finalmente decantarse entre los Crimson Tide y los Jayhawks en un programa especial de televisión emitido a nivel nacional por ESPNU, donde finalmente Sexton sorprendería escogiendo al conjunto de Avery Johnson.

«Son geniales y tienen un gran ambiente“, dijo Sexton en una entrevista a 247Sports. “El entrenador Avery Johnson es un entrenador muy bueno, me dijo cómo podía encajar en el programa y cómo podía ayudarme. Heredó el equipo el año pasado, por lo que no pudo traer a sus jugadores, pero fue capaz de convertir a los jugadores que no lo estaban haciendo bien en buenos jugadores. Es algo especial».

El compromiso de Sexton siguió ipso facto el de John Petty, otro talentazo exterior de la clase de 2017 al que John Calipari ya tenía echado el lazo desde hace tiempo. Así, Alabama volvería a resurgir a nivel nacional con estas dos pequeñas perlas comprometidas bajo el estricto Avery Johnson.

Foto: www.hoopseen.com

El último año de Collin en el instituto con Pebblebrook High School fue un paseo militar en lo personal, promediando casi 30 puntos por encuentro y guiando a su instituto al campeonato estatal, donde finalmente acabaría perdiendo. Pero eso sí, conseguiría ese pasado verano sus tres grandes objetivos que se había marcado: liderar la EYBL en anotación, volver a ser invitado por la USA Basketball para defender la camiseta nacional y ser nombrado McDonald’s All-American. Sexton ya lo tenía todo para ir al siguiente nivel.

Sin embargo, la reciente investigación del FBI por corrupción en varios programas universitarios de la NCAA Division I acabó afectando también a su debut como freshman en la competición. El ya ex-administrador de la universidad, Kobie Baker, fue acusado por el FBI de tener un trato ilegal con un asesor financiero para ayudar a ciertos jugadores económicamente a cambio de que éstos firmasen con dicho asesor durante su travesía universitaria y profesional. Según los documentos del FBI, se produjo una cena en un restaurante del área de Atlanta –de donde es Sexton– entre Baker, el asesor financiero y «el padre de un gran jugador de esta clase de reclutamiento», aunque nunca fue probado públicamente que fuese el padre de Collin Sexton.

La NCAA no lo dudó un instante, y suspendió la elegibilidad de Sexton indefinidamente hasta que se esclareciese este hecho.

Por fortuna para los fans de Sexton y de la NCAA, el prometedor base de Atlanta únicamente se perdió el debut oficial ante la universidad de Memphis, además de todos los encuentros de pretemporada, y este año estamos disfrutando de él a pleno interés.

Su paso por los Tide está siendo de todo menos previsible. Promediando más de 20 puntos por noche, su gran actuación personal la tuvo en un partido de locos ante la universidad de Minnesota, donde Alabama acabó jugando durante muchísimos minutos con solo tres jugadores en pista –uno de ellos Sexton– por diversas expulsiones que dejaron en cuadro a los Tide. Sexton se echó el equipo a sus espaldas y mantuvo la tensión del encuentro hasta pocos segundos antes del final, donde finalmente cedió la victoria.

Pero Sexton hizo historia esa noche, ya que sus 40 puntos –31 de ellos en la segunda mitad– son ahora el récord anotador de un jugador de Alabama de primer año desde los 43 de todo un Reggie King en 1973. Y, sobre todo, ha dejado constancia a toda la competición de que este año va en serio en la búsqueda del Bob Cousy Award y de una plaza de privilegio en el próximo draft de rookies.

Su agresividad con el balón, su pasión por el juego y su determinación en la pista son impropias de un jugador de su edad. Su instinto ganador y de superación le puede catapultar entre los cinco mejores de su generación, y la ausencia de bases de gran nivel en este draft puede hacerle subir algún puesto extra en el ranking. Sin techo en el horizonte, es una de las grandes perlas que la NBA explotará en los próximos meses.

 

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