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Costa a costa

Homenaje para los 68 elegidos (II): March Madness

psanmiguelsanchez@gmail.com'

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La vida es bella. Corta pero bella. Es efímera y se nos escurre entre los dedos. Cuando nos queremos dar cuenta ya estamos inmersos en una nueva década rememorando los viejos tiempos junto a los seres queridos. Todo tiene su punto y final pero no por ello se termina, he ahí la paradoja de la vida. Siempre queda alguien que se acuerde del pasado. Que intente rescatarlo. Y en estas líneas pretendo ser yo ese alguien, pues aunque sean segundos, horas o días contados los que nos separen de esta temporada en la NCAA, rindo los honores correspondientes a este curso.

Quizás solo sea una campaña más en la liga universitaria de baloncesto estadounidense, pero no una cualquiera, al menos para un servidor que por ello homenajea en estos párrafos a los 68 equipos llamados para disputar el torneo definitivo, la March Madness. Espero que disfruten con su lectura tanto como lo hice yo con esta campaña, pero sobre todo, que algún día miren atrás y recuerden estos días de gloria, que esperemos, nunca terminen en la cantera más grande del basket.

MIDWEST REGION – CAMPEÓN: OREGON

KANSAS

Los Jayhawks cuajan un buen año a pesar del mal sabor de boca final. Kansas era uno de los equipos punteros al arrancar la temporada, y a pesar de una derrota en la inauguración ante los Hoosiers, adquirieron un estilo ganador de manera temprana que les ha llevado a ser uno de los gallos en el corral universitario. Liderados por un Frank Mason intratable, los hombres de Bill Self han exprimido todo ese talento que reside en su plantilla, una de las mejores nombre por nombre, pero finalmente no han completado el objetivo de alcanzar la final four. Ahora toca esperar la marcha de algunos de sus pilares, como el ya mencionado Mason, Landen Lucas, o uno de los freshman más espectaculares y completos, Josh Jackson, para una vez partan a sus nuevos destinos, trabajar en la confección y desarrollo de una plantilla tan importante como la de este curso ya concluido. LaGerald Vick, Sviatoslav Mykhailiuk o Udoka Azubuike pueden ser algunos de los jugadores que den un paso al frente el próximo año.

Frank Mason 20.9 puntos, 5.2 asistencias y 4.2 rebotes

Josh Jackson 16.3 puntos, 7.4 rebotes y 3 asistencias

Devonte Graham 13.4 puntos, 4.1 asistencias y 1.5 robos

UC DAVIS

Los aggies venían de un curso nefasto y sin embargo en este han dado la talla. Los californianos vencían con solvencia en su conferencia, la Big West, y gracias a ello obtenían una de las últimas plazas en el gran crucero del baloncesto universitario. Sobrepasaron el primer bache que se encontraron en su camino, pero al llegar Kansas su andadura quedó cortada hasta el siguiente curso. Sus recursos no son tan elevados como los de otras universidades vecinas, y por ello, sus prestaciones esta campaña han de ser tenidas muy en cuenta.

Brynton Lemar 16.8 puntos, 3.3 rebotes y 2.6 asistencias

Chima Moneke 14.3 puntos, 9.7 rebotes y 1.4 tapones

Siler Schneider 10.3 puntos, 3.2 rebotes y 1.8 asistencias

MIAMI

Otro curso aceptable de los Hurricanes. No tuvieron la misma cantidad de triunfos que la temporada anterior pero su papel ha estado dentro de lo previsto. Sin grandes alardes de fuerza, comparando esta con la de sus compañeros de conferencia en la ACC, los de Miami terminaron octavos y se garantizaron un puesto en la Locura de Marzo. No estuvieron mucho tiempo por estos lares, ya que a las primeras de cambio volvieron para casa, pero entre sus filas bien podemos observar a Bruce Brown, un freshman que, de continuar con su periplo universitario, dará mayores alegrías a esta universidad.

Davon Reed 14.9 puntos, 4.8 rebotes y 2.4 asistencias

Bruce Brown 11.8 puntos, 5.6 rebotes y 3.2 asistencias

Jaquan Newton 13.5 puntos, 3.5 rebotes y 3.4 asistencias

MICHIGAN STATE

Tom Izzo sigue curtiendo espartanos duros de roer. No se presentaban con mala plantilla los hombres que portan ese verde oscuro tan característico en sus camisetas, pero tampoco parecían ser los llamados a ocupar el trono universitario. No obstante, si algo no se puede negar de los Spartans, es que siempre dan la cara. A pesar de una temporada floja en el balance victorias/derrotas (20-15), una vez llegados a la Locura de Marzo hicieron que Miami hincase la rodilla y que Kansas trabajase duro para lograr la victoria, pese al holgado marcador final a favor de los Jayhawks. No fue su año pero siempre ofrecen batalla.

Miles Bridges 16.9 puntos, 8.3 rebotes y 1.5 tapones

Nick Ward 13.9 puntos, 6.5 rebotes y 1.5 tapones

Eron Harris 10.7 puntos, 3 rebotes y 1.7 asistencias

NCAA Basketball: Michigan State at Illinois March Madness

Foto: Mike Granse / USA Today

IOWA STATE

Los ciclones han levantado más de una vez al público del Hilton Coliseum de sus asientos esta temporada. Su curso ha sido notable, destacando su gran sorpresa en el torneo de la Big 12, donde salieron con el trofeo de campeones bajo el brazo. Su actuación en el March Madness ya no pudo ser tan exitosa, y aunque ofrecieron resistencia ante Purdue, finalmente no pudieron acceder al Sweet 16. Su juego esta campaña se ha basado en el acierto desde el triple, donde han puesto casi todas sus esperanzas, cosechando con ello un excelente curso del que pueden estar contentos todos sus seguidores.

Monte Morris 16.4 puntos, 6.2 asistencias y 4.8 rebotes

Deonte Burton 15.1 puntos, 6.2 rebotes y 1.4 tapones

Naz Mitrou-Long 15.1 puntos, 4.6 rebotes y 2.7 asistencias

NEVADA

La manada de lobos residentes en Nevada y su joven líder Cameron Oliver han ofrecido una buena pelea. No se han dejado intimidar por las potencias de otras conferencias, y con el primer puesto en la suya, la Mountain West, pisaban el acelerador directos hasta el gran baile. Con 28 victorias en toda la campaña se presentaban con las credenciales adecuadas en la cita, donde su afición aullaba para animarles, aunque no servía de nada para pasar el corte. A pesar de ello, su temporada ha sido extraordinaria, y solo queda esperar que puedan repetir sus andanzas de este año en los venideros.

Cameron Oliver 16 puntos, 8.7 rebotes y 2.6 tapones

Marcus Marshall 19.7 puntos, 3.7 asistencias y 2.5 rebotes

Jordan Caroline 15 puntos, 9.2 rebotes y 1.9 asistencias

PURDUE

Los Boilermakers dieron mucha guerra este año. Sólidos en la Big Ten, siendo los primeros en número de victorias obtenidas este curso, su juego se ha cimentado en el reparto del balón, la buena movilidad de todos sus jugadores y una alta anotación. Además, las colosales actuaciones de su estrella y próximo jugador NBA, si todo va bien, Caleb Swanigan, le han dado ese plus necesario para luchar por objetivos importantes. Su límite era desconocido, y aunque no se preveía su estancia en las últimas canciones del gran baile, tampoco se descartaba. Al final todo terminó contra Kansas en el Sweet 16.

Caleb Swanigan 18.5 puntos, 12.5 rebotes y 3 asistencias

Vince Edwards 12.6 puntos, 4.9 rebotes y 3.2 asistencias

Isaac Haas 12.6 puntos, 5 rebotes y 0.7 tapones

VERMONT

Los pumas soltaron la zarpa con mucha fuerza esta temporada. Menudo año para los Catamounts, llevándose para sus arcas el torneo de la American East y sumando 28 victorias, para ya con sus objetivos cumplidos, no poder hacer saltar la banca ante Purdue. Eso sí, dejándose la piel antes de regresar a casa. Su defensa fue la base de esta gran campaña, permitiendo a sus oponentes poco más de 60 puntos de media por encuentro. La intensidad y la intimidación en la zona fueron notables, pero en ataque los recursos resultaron insuficientes para competir con los favoritos. A pesar de ello, su año es de notable como mínimo.

Anthony Lamb 12.9 puntos, 5.4 rebotes y 1.2 tapones

Payton Henson 11.7 puntos, 5.3 rebotes y 1.2 asistencias

Trae Bell-Haynes 11.4 puntos, 3.9 asistencias y 2.7 rebotes

CREIGHTON

Uno de los mejores equipos en los primeros meses de temporada. La cenicienta que prometía quedarse hasta más de las doce en la fiesta, acabó perdiendo fuelle y no pudo ofrecer un final feliz al cuento. Los Bluejays notaron mucho la baja de Maurice Watson y en la segunda parte de la campaña bajaron considerablemente su rendimiento. Lo que fue el mejor comienzo de su historia no desencadenó el mejor desenlace, cayendo en su primer vals ante Rhode Island. No obstante, su curso, en términos generales, ha sido notable, con un ataque muy fuerte y bien construido a partir del movimiento de balón. Octavos en el ranking de asistencias por partido (17.1) y entre los 20 primeros en puntos (81.3) corroboran esta teoría.

Justin Patton 12.9 puntos, 6.1 rebotes y 1.4 tapones

Marcus Foster 18.1 puntos, 2.9 rebotes y 2.4 asistencias

Khyri Thomas 12.6 puntos, 5.8 rebotes y 3.4 asistencias

RHODE ISLAND

Gran campaña de los pupilos de Dan Hurley. Arranque tímido pero final maravilloso, adjudicándose el torneo de su conferencia, la Atlantic 10, y disputando el March Madness, donde se quedaron muy cerca de tumbar a Oregon. Su juego ha sido una bomba de relojería, con explosividad en ataque y una defensa intimidante. Mientras algunos contendientes llegaban sin gasolina a la carrera decisiva, los Rams todavía mantenían el depósito lleno, y eso se notó en sus últimos encuentros. Tenían armas para pensar en realizar un curso aceptable, pero su nivel ha estado muy por encima de los límites esperados, dejando, la que es de largo, una de sus mejores campañas de la historia.

E.C. Matthews 14.9 puntos, 4.3 rebotes y 1.4 asistencias

Hassan Martin 13.6 puntos, 6.8 rebotes y 2.4 tapones

Kuran Iverson 9.6 puntos, 7.3 rebotes y 1.3 tapones

IONA

Su alegría al conocer su invitación al gran evento lo dice todo. Un equipo de jóvenes que remaron por entrar en la fiesta y lo consiguieron sobre la bocina. No fueron los mejores en su conferencia durante la temporada, pero acabaron por hacerse con el torneo de la MAAC, lo que fue decisivo para ocupar una plaza en el March Madness. Tim Cluess está llevando a cabo un gran trabajo en la universidad católica ubicada en el estado de Nueva York, y en este curso en particular, sus buenos números giraron en torno al ataque y un tiro de perímetro demoledor. Siguen creciendo estos neoyorquinos.

Jordan Washington 18 puntos, 7.6 rebotes y 0.9 robos

Rickey McGill 10.5 puntos, 5.1 asistencias y 1.8 robos

Sam Cassell 10.9 puntos, 3.1 rebotes y 3 asistencias

MICHIGAN

Los jóvenes lobeznos juegan como adultos. Buenas tardes se han vivido en Ann Arbor. Gran temporada de los Wolverines imponiéndose en el torneo de la Big Ten y quedándose cerca de los ocho mejores del March Madness. Un acierto terrible para sus rivales desde la línea de tres tuvo buena parte de la culpa, así como el paso adelante de una plantilla con artillería pesada y mucho potencial madurando a jornada completa. Un equipo fuerte en ataque, en especial cuando el ritmo sube, que ha puesto contra las cuerdas a varios de los favoritos. Queda comprobado que la base que tiene John Beilein en el vestuario puede dar muchas alegrías si se mantiene el próximo curso.

Derrick Walton 15.5 puntos, 5 asistencias y 4.8 rebotes

D.J. Wilson 11 puntos, 5.3 rebotes y 1.5 tapones

Zak Irvin 13 puntos, 4.5 rebotes y 3 asistencias

OKLAHOMA STATE

Los vaqueros no desaprovechan sus balas. Un arsenal extenso les ha puesto entre los primeros conjuntos en anotación de toda la competición, destacando por su tiro exterior y su contundente y eficaz carga del rebote ofensivo. Los cowboys han derruido muros a base de tiros, y aunque han demostrado ser muy peligrosos a lo largo de la temporada, también han dejado notar una gran irregularidad. Una nefasta racha de seis derrotas consecutivas desde finales de diciembre hasta mediados de enero supuso el primer aviso, mientras que el segundo no pudo llegar en peor momento, pues lo sufrieron en la recta final, encajando cuatro derrotas en sus últimos cuatro duelos. Los chicos de Mike Boynton tienen que estar orgullos, ya que a pesar de los resultados, han puesto en alza que tienen mucho que ofrecer dentro de la cancha.

Jawun Evans 19 puntos, 6.5 asistencias y 3.4 rebotes

Jeffrey Carroll 17.7 puntos, 6.5 rebotes y 1.2 asistencias

Phil Forte 13.4 puntos, 2.6 rebotes y 1.2 robos

Cowboys NCAA March Madness

Foto: USA Today

LOUISVILLE

Los históricos Cardinals no pudieron alcanzar la final four, algo que, por otro lado, no hubiera resultado extraño por potencial. Rick Pitino, uno de los técnicos más reconocibles en la liga, volvió a dirigir un grupo de jóvenes aplicados y talentosos. Diamantes en una caja de cristal de la que saldrán, pero no en esta temporada, donde a pesar de un buen curso en líneas generales, no llegaron muy lejos en el torneo final. A pesar de situarse toda la temporada entre los posibles candidatos a pelear por el título, llegada la hora de la verdad, un duelo loco ante Michigan les envió, maleta en mano, de vuelta a su hogar. Con todo ello, solo queda ver qué le deparará el futuro a este equipo, donde muchos de sus jugadores han demostrado tener lo necesario para completar carreras prometedoras en el mundo profesional.

Donovan Mitchell 15.6 puntos, 4.9 rebotes y 2.1 robos

Deng Adel 12.1 puntos, 4.5 rebotes y 2.1 asistencias

Quentin Snider 12.4 puntos, 4.1 asistencias y 2.7 rebotes

JACKSONVILLE STATE

Los gamecocks de Jacksonville entraban de manera inesperada en el gran torneo, por primera vez en toda su historia. Después de una temporada aceptable pero sin excesos, en el torneo de la conferencia Ohio Valley se alzaban con el primer puesto, dejando en su camino a los duros Bruins de Belmont, los teóricos favoritos a entrar con un gran balance en la fiesta de marzo. Uno de los ataques más pobres, en cuento a puntos convertidos, de la competición, compensado en cierta medida por una defensa digna, daba una enorme e increíble alegría a todos sus aficionados, que a buen seguro, estarán muy orgullosos de lo que es una campaña para el recuerdo.

Norbertas Giga 10.9 puntos, 8.2 rebotes y 1 tapón

Malcolm Drumwright 12.5 puntos, 3.6 asistencias y 2.4 rebotes

Erik Durham 10.7 puntos, 4.7 rebotes y 1.9 asistencias

ELIMINADO EN LA FIRST FOUR – NORTH CAROLINA CENTRAL

Las águilas de Carolina volaron alto este curso, pasando de las 10 victorias en la campaña 15/16, a las 22 de la presente (temporada regular). Buen trabajo de LeVelle Moton con una plantilla en la que no faltaron hombres que diesen la cara, en especial Patrick Cole, alma y líder de los suyos sobre el parqué. NCCU sacó una gran temporada adelante. Como prueba de su éxito, los resultados llegaron en forma de una invitación para el March Madness, donde se dejaron el alma para pasar del first four. No obstante, el acierto ofensivo estuvo lejos incluso de sus promedios a lo largo del año (73 de media).

Patrick Cole 19.8 puntos, 7.1 rebotes y 5.6 asistencias

Kyle Benton 9.3 puntos, 8.3 rebotes y 1.2 tapones

Dajuan Graf 14.1 puntos, 5.3 asistencias y 3.4 rebotes

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A las puertas de lo imposible

sergiconcha@skyhook.es'

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El 22 de junio de 2017, el CB Prat anunció la contratación de Arturo Álvarez como entrenador principal. Un técnico con experiencia incluso en Brasil y Portugal que llegaba con una gran temporada en Araberri bajo el brazo. Ese 22 de junio, aunque nadie lo podría suponer, cambió la historia reciente de un club con 86 años a sus espaldas y que ha llegado en este curso a su cénit deportivo.

Esta era la cuarta temporada consecutiva del equipo en LEB Oro, una competición exigente con un gran nivel de jugadores ilustres como Jordi Trias, Dani Rodríguez, Ricardo Úriz o Nacho Martín, junto a jóvenes promesas que esperan un trampolín para alcanzar la ACB. Hasta la fecha, el mejor resultado obtenido por el conjunto potablava (nombre de un ave muy común en el Prat) había sido un decimotercer puesto, logrado el pasado curso todavía bajo el paraguas de una estrecha colaboración con el Joventut de Badalona, una colaboración que este año se puso en stand-by con miras a retomarla en un futuro cercano. La realidad de la entidad, con el presupuesto más bajo de la competición, era luchar por salvar la categoría, como lo ha venido haciendo desde que consumaron el ascenso en 2014, pero Arturo ha catapultado al equipo a un nivel jamás visto que les ha situado en el foco del baloncesto español y a estar a un paso de disputar la gran final por el ascenso a la mejor competición europea de clubes.

Dentro de unos parámetros muy marcados y unas pretensiones muy ajustadas, el técnico asturiano, junto a la directiva, confeccionó una plantilla de nivel con una mezcla entre jugadores jóvenes y veteranos que ha resultado decisiva. Al proyecto se unieron nombres del calibre de: Josep Pérez, Marc Blanch, Emanuel Cate y Martynas Andriuskevicius, ya con experiencia en España o jugadores que aterrizaban aquí por primera vez como: Alex Campbell, Marlon Johnson y Caleb Agada. El inicio de curso fue fulgurante y aúpo al equipo catalán a la primera plaza con once victorias en los primeros doce encuentros.

A medida que la temporada avanzaba y el objetivo de mantener la categoría ya parecía encaminado, era cuestión de batir récords. A mediados de enero el equipo ya había superado los 13 triunfos cosechados en la 16/17, justo antes de quedar apeados, solo por el basket average, de disputar la Copa Princesa, que enfrentó casualmente a los dos equipos que han logrado el ascenso: Breogán y Manresa. En vistas que los playoffs eran un hito alcanzable, el club se reforzó en miras de un crecimiento inesperado con Saúl Blanco y Pep Ortega, que cumplía su tercera etapa en el equipo.

Foto: Luiggi García

La temporada regular acabó con 25 victorias y solo 9 derrotas, doce más que la anterior y un segundo puesto histórico que les otorgaba el factor cancha a favor en todas las eliminatorias por el ascenso. “Es algo irrepetible”, se escuchaba entre los aficionados que acudían al pabellón Joan Busquets a animar a su equipo. Una cancha, que con una capacidad cercana a las 600 personas, era la más pequeña de la categoría. Desde su humilde morada, el equipo liderado en la cancha por Agada y Cate, dos jugadores que veremos en categorías superiores muy pronto, se impuso 3-0 a Carramimbre Valladolid y compraba así su ticket para semifinales.

Allí esperaba todo un portentoso Melilla Baloncesto, uno de los equipos históricos de la LEB Oro que disputaba su sexta semifinal con Mamadou Samb, Diego Kapelan, Fran Guerra o Dani Rodríguez en sus filas. Tras ganar cada uno un partido en casa y a domicilio, el decisivo encuentro se iba a disputar en un Busquets que prácticamente doblaba su aforo permitido, registrando la mejor entrada de su historia por encima de las 800 personas. Caprichoso el destino, el partido iba a decidirse en los últimos segundos a favor de un Melilla que fue perdiendo durante más de 39 minutos, pero que tuvo la suerte y experiencia necesaria para darle la vuelta al marcador y apear del sueño a un Prat que había obrado por encima de sus expectativas.

Pese a quedar a las puertas de disputar la final por el ascenso a ACB, las posibilidades eran remotas. “No tenemos ninguna opción de jugar en ACB, es imposible. Si acabamos subiendo, renunciaremos”. Declaraba el presidente del club, Arseni Conde, cuando todavía se estaban disputando las semifinales al Diari Ara. Para la temporada que viene, el club deberá volver a reinventarse una vez despertados del sueño. Arturo Álvarez ya ha hecho oficial que no seguirá en el club, en parte debido a un presupuesto que debe ajustarse más si cabe tras el esfuerzo presente. Además, muchos de los jugadores importantes cuentan con ofertas muy superiores tras brillar en un Prat que ha escrito una de las páginas más bonitas del baloncesto español este año.

“Hay que hacer un paréntesis en la historia del club para valorar este año”, decía Arturo en su última rueda de prensa. Una historia que ha llevado a jugadores como: Guillem Vives, Pau Ribas, Henk Norel o Christian Eyenga, a defender los colores del CB Prat gracias a un vínculo con la Penya que empezó en 2004. Curiosidades del baloncesto, ha sido el año de la desvinculación cuando el proyecto ha tocado techo para ahora quedar en un futuro incierto, donde al menos ya se han ganado el respeto de toda la competición y donde ahora los aficionados esperan poder seguir celebrando victorias hasta que algún día, quien sabe, puedan derrumbar la barrera imposible de jugar en ACB.

Foto: Luiggi García

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Michael Porter y el dilema del Draft

periz.oscar@gmail.com'

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Nuevo entrenador, equipo renovado y con el mejor prospect de la nación. Eran los primeros instantes de una nueva e ilusionante era en Columbia, Missouri. Los Tigers empezaban un año esperanzador y con objetivos diferentes y opuestos a lo que estaban acostumbrados en los últimos años. Esa reconstrucción sin rumbo, con la llegada de Cuonzo Martin al banquillo, en Mizzou se empezó a ver algo de luz al final del túnel, pero aquello no sería lo único que cambiaría el programa de Columbia en verano.

Michael Porter Jr, considerado el mejor jugador de su generación, rompía su compromiso con la Universidad de Washington una vez conocida la noticia de que Lorenzo Romar era despedido como entrenador de los Huskies después de 15 temporadas en el cargo. Unos últimos años en la intemperie y más bien discretos pasaron factura. A la vez, con el despido de Romar, Michael Porter Sr, padre de Michael Jr. y miembro del staff técnico, tampoco continuaría en el proyecto de Washington. Ese sería un movimiento decisivo, porque con Michael Sr. uniéndose al staff de Cuonzo Martin, la posibilidad de que la estrella del instituto Nathan Hale recalara en Mizzou era una posibilidad más que real.

El siguiente paso de Porter ya estaba marcado. Regresaba a su tierra, Columbia, para unirse a los Tigers tal y como se especulaba una vez sabido que no acudiría a Washington. Todo quedaba en familia y en casa. Michael Jr coincidiría en Mizzou con su padre (Michael Sr), hermanas (Bri y Cierra) y también con su hermano menor (Jontay), que se comprometería con los Tigers un poco después de hacerlo Michael.

La llegada de un recruit de la talla de Michael Porter Jr catapultaba hacia arriba las aspiraciones de Missouri a corto plazo, porque todos –incluso él mismo- sabían que esa etapa no iba a durar mucho. Las cualidades de MPJ estaban muy bien consideradas por los scouts NBA incluso desde mucho antes de pisar la universidad, y su potencial, algo que se valora al alza en estos tiempos, ya era de súperestrella. Su dominio y sus números en Nathan Hale HS no hacían más que confirmarlo.

Llegó el día del gran estreno de los Tigers ante su afición. Missouri pasó por encima de una endeble Iowa State que no pasa sus mejores días, pero el triunfo de los de Cuonzo Martin quedó en un segundo plano. ¿El motivo? Michael Porter Jr, tras dos minutos de partido en los que anotó un mate, se sentó en el banquillo y no volvió a jugar. Sintió unas molestias que, por precaución, le dejaron sin jugar los siguientes partidos a la espera de obtener más pruebas.

Foto: NCAA.com

La peor de las noticias llegó: Michael Porter Jr. no jugaría más en su primer (y posiblemente último) año con Missouri. Se le diagnosticó un problema en dos vértebras que le dejarían en el dique seco hasta final de temporada, y dicha lesión requería pasar por el quirófano. La lesión de MPJ dejó, por otro lado, algunos frentes abiertos y libres para la especulación, como el de cómo habría sido su etapa en Mizzou o, por otra parte, cómo afectaría esta situación a su futuro más cercano: el Draft.

Un caso familiar

Esta situación tiene sus paralelismos con el caso reciente de Ben Simmons en LSU, incluso como el de Markelle Fultz en Washington. Jugador TOP de la Class se compromete con una universidad fuera del universo de las powerhouse del estilo de Kentucky, Duke, Kansas o Arizona.

Estaba claro que el australiano iba a ser el jugador por el que iban a pasar prácticamente todos los balones, y el plan de juego tampoco sugería un cambio hacia otra dirección. En resumidas cuentas: un gameplan limitado y previsible centrado en la gran estrella. La falta de un ‘plan B’ y ‘plan C’ de Johnny Jones, entonces técnico de LSU, mermó seriamente a unos Tigers que, salvando a Simmons, ni siquiera pisaron el March Madness cuando las previsiones les situaban arriba. La realidad era otra.

Algo que nunca sabremos con Porter Jr bajo la batuta de Cuonzo Martin. Si jugamos a especular, es cierto que entre esa LSU y la actual Missouri existen ciertas similitudes justo antes de conocer el alcance de la lesión de Porter, pero la lesión del jugador distorsiona tal relato. Ambos casos contaban como objetivo llegar al March Madness, pero también es verdad que Mizzou cuenta con mejor presencia y reputación en el banquillo y, por inri, más (y mejor) talento en la plantilla que esa LSU, carente de otras figuras trascendentes.

Ser o no ser pick #1

Con Porter estando en plenitud de condiciones, el próximo número 1 del Draft no tenía color, fuese cual fuese el primer equipo en elegir. Michael Porter Jr representa el tipo de prospect ideal para el baloncesto moderno: gran técnica para jugar por fuera, con la altura y movilidad de un alero y con la envergadura de un pívot. Porter, junto a Ayton, es considerado el mejor proyecto de estrella de la próxima generación y es probable que su lesión afecte a su stock en el Draft, aunque de hacerlo, afectará mínimamente. Y en un escenario excepcional como este, Porter caería como mucho uno o dos puestos en el Draft.

Ante un proyecto de futuro de ese calibre, resulta improbable que Porter caiga más allá del ‘Top 3’ incluso a sabiendas de que ha jugado solamente dos minutos en toda la temporada y de las temporadas que están realizando DeAndre Ayton, Marvin Bagley, Luka Doncic o Mo Bamba, que son los otros candidatos que van a estar en las quinielas para estar entre los tres primeros. Cualquier otra cosa que no sea figurar entre los tres primeros picks sería una sorpresa mayúscula, y también un regalo.

Otra variante decisiva será la de si Porter se ha recuperado plenamente de su lesión o no, pero todo hace indicar que MPJ estará 100% recuperado una vez lleguen las fechas para realizar workouts con franquicias NBA.

Tampoco está descartado el frente en el que MPJ decida seguir un año más en Missouri, pero a día de hoy es un escenario que parece difícil que se cumpla. Aunque su falta de ritmo competitivo puede ser un inconveniente en sus primeros días como profesional, su cartel en la NBA es elevado y será difícil dejar pasar ese tren.

Cualquier cosa que acabe sucediendo, una cosa es cierta: Michael Porter Jr. ya es, al igual que Kyrie Irving en su día o incluso Joel Embiid, uno de los grandes “qué hubiera pasado si…” de los últimos años en la NCAA. En una class tan abierta como la que se presenta próximamente, va a ser difícil dejar pasar a tal talento debido a una lesión.

La presión será para el primero en elegir. Y mientras, el resto ya se está frotando las manos.

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Collin Sexton, el mundo a su merced

bryangn@gmail.com'

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Hay un popular dicho que dice que «donde menos se piensa, salta la liebre», algo que le viene como anillo a esta competición, y que nos podría valer para identificar la llegada a la liga de Collin Sexton. El de Atlanta se ha convertido en uno de los grandes atractivos de esta nueva temporada universitaria, y con apenas 18 años tiene todo lo necesario para triunfar al nivel que él mismo se exija.

Sexton no es el modelo de base anotador empedernido que buscar desquiciar a su rival para la canasta fácil, ni el típico jugador que busca destacar a base de highlights, y ni mucho menos un base sensato y sosegado que busca gestionar la distribución de balones a sus compañeros en ataque. Es más, no existe a día de hoy un modelo predeterminado para encasillar a Sexton como base. Es un artista con el balón en su poder, uno de esos jugadores anárquicos que parece que deambulan como pollo sin cabeza, pero con altas dosis de creatividad y talento en vena. Es, sencillamente, un jugador diferente a los demás.

Desde los suburbios de Atlanta a ser considerado uno de los grandes nombres del próximo draft de rookies. La historia de Collin Sexton comenzó a forjarse en su Pebblebrook High School, donde ya comenzaba a llamar la atención de muchos ojeadores de todo el país con apenas 16 años, un pequeño y rápido base de gran ética de trabajo y un físico demoledor que resultaba imparable para la defensa rival, y que ya había liderado con maestría a su High School a cotas importantes a nivel estatal. Pero fue una llamada la que realmente le hizo ver que podía aspirar a ser alguien relevante para su comunidad, su instituto y también para sí mismo.

La vida le dio un giro de 180 grados después de que la mismísima USA Basketball le invitase a formar parte del campus de entrenamiento para el próximo Mundial U17 que se iba a celebrar en España en 2016. Una oportunidad única a la que sólo unos pocos privilegiados tenían acceso, y que a diferencia de otros compañeros de generación que ya habían hecho sus pinitos con el uniforme nacional, para Sexton era algo totalmente novedoso. Esto le motivó notablemente, y cambió su actitud y su forma de trabajar.


«Quería estar en ese equipo costase lo que costase», aseguraba su entrenador en el instituto, George Washington. «Muchos de esos jugadores ya eran conocidos, y tenían mucho ganado. Yo le decía a Collin: ‘tu trabajo es ser el más duro de todos, trabajar más que nadie, y así nadie te puede negar estar en ese equipo’».

Su duro entrenamiento personal para estar en Colorado Springs, lugar designado para el campus, fue tremendamente exigente. Su jornada constaba de tres entrenamientos diarios, comenzando el primero a las seis de la mañana con un trabajo específico en la cancha con un asistente del equipo de baloncesto, para retomarlo por la tarde para trabajar en el gimnasio con pesas y cardio y finalizar por la noche con ejercicios de tiro a canasta. Un menú que se repitió durante varios meses y al que Sexton no falló ni un solo día. Recordemos, todo esto viniendo de un chaval de 16 años que aún estaba en su año junior de instituto, y al que le había tocado madurar a la velocidad de la luz.

Cuando llegó a Colorado Springs, vio que todo el esfuerzo había merecido la pena, y su nombre era uno de los elegidos para defender a su país en Zaragoza ese mismo verano. Pero esto no iba a ser más que el comienzo de un ascenso en el que –a día de hoy– no ha visualizado todavía la cima.

Ese número 8 del combinado USA no pasó inadvertido para nadie en Zaragoza. Ese equipo orquestado por Donald Showalter estaba hecho a la medida de Sexton: jugadores muy abiertos con muchísimo espacio para correr, un ritmo de juego altísimo, una agresividad e intensidad en ataque y defensa inusitada y muchísimo poderío físico. Y hay que decirlo, un grupo de jugadores que también formaban una cohesión de grupo y una fuerza coral dignas de mención.

Lo más sorprendente de todo, es que Collin Sexton se había coronado en lo más alto de esa pirámide de talento y fama internacional en la que se había convertido este combinado USA. Su habilidad para romper la defensa rival a base de potencia de piernas, de transiciones donde tardaba nanosegundos en llegar a la pintura rival desde su propio campo, de intensidad en defensa para robar balones y también para lanzar desde cualquier punto de la pista. Pero, sobre todo, magia con el balón entre las manos y auténtico espectáculo destrozando el aro rival. Un MVP más que merecido.

Sin lugar a dudas, Zaragoza fue la ciudad que encumbró definitivamente a Sexton y lo hizo saltar a la palestra de los nombres más destacado de la próxima clase de 2017, y su gran actuación posterior en el circuito EYBL –donde rompió el récord anotador del mismo de ese mismo año– no hizo más que confirmar que estábamos ante un talento en ciernes. Collin Sexton había pasado de ser un pequeño base unranked del que pocos habían oído hablar a ser un prodigioso base de cinco estrellas por el que las universidades se iban a dar golpes, todo en apenas doce meses.

«Nada ha cambiado», dijo Sexton en una entrevista el pasado verano. «Solo tenía que ponerme en frente de las personas adecuadas para mostrar mis talentos y hacer lo que mejor hago: jugar duro todo el tiempo».

Como era de esperar, muchas fueron las universidades que llamaron a su puerta, restringiendo su interés en seis programas: Alabama, Georgia, Georgia Tech, Kansas, North Carolina State y Oklahoma State, para finalmente decantarse entre los Crimson Tide y los Jayhawks en un programa especial de televisión emitido a nivel nacional por ESPNU, donde finalmente Sexton sorprendería escogiendo al conjunto de Avery Johnson.

«Son geniales y tienen un gran ambiente“, dijo Sexton en una entrevista a 247Sports. “El entrenador Avery Johnson es un entrenador muy bueno, me dijo cómo podía encajar en el programa y cómo podía ayudarme. Heredó el equipo el año pasado, por lo que no pudo traer a sus jugadores, pero fue capaz de convertir a los jugadores que no lo estaban haciendo bien en buenos jugadores. Es algo especial».

El compromiso de Sexton siguió ipso facto el de John Petty, otro talentazo exterior de la clase de 2017 al que John Calipari ya tenía echado el lazo desde hace tiempo. Así, Alabama volvería a resurgir a nivel nacional con estas dos pequeñas perlas comprometidas bajo el estricto Avery Johnson.

Foto: www.hoopseen.com

El último año de Collin en el instituto con Pebblebrook High School fue un paseo militar en lo personal, promediando casi 30 puntos por encuentro y guiando a su instituto al campeonato estatal, donde finalmente acabaría perdiendo. Pero eso sí, conseguiría ese pasado verano sus tres grandes objetivos que se había marcado: liderar la EYBL en anotación, volver a ser invitado por la USA Basketball para defender la camiseta nacional y ser nombrado McDonald’s All-American. Sexton ya lo tenía todo para ir al siguiente nivel.

Sin embargo, la reciente investigación del FBI por corrupción en varios programas universitarios de la NCAA Division I acabó afectando también a su debut como freshman en la competición. El ya ex-administrador de la universidad, Kobie Baker, fue acusado por el FBI de tener un trato ilegal con un asesor financiero para ayudar a ciertos jugadores económicamente a cambio de que éstos firmasen con dicho asesor durante su travesía universitaria y profesional. Según los documentos del FBI, se produjo una cena en un restaurante del área de Atlanta –de donde es Sexton– entre Baker, el asesor financiero y «el padre de un gran jugador de esta clase de reclutamiento», aunque nunca fue probado públicamente que fuese el padre de Collin Sexton.

La NCAA no lo dudó un instante, y suspendió la elegibilidad de Sexton indefinidamente hasta que se esclareciese este hecho.

Por fortuna para los fans de Sexton y de la NCAA, el prometedor base de Atlanta únicamente se perdió el debut oficial ante la universidad de Memphis, además de todos los encuentros de pretemporada, y este año estamos disfrutando de él a pleno interés.

Su paso por los Tide está siendo de todo menos previsible. Promediando más de 20 puntos por noche, su gran actuación personal la tuvo en un partido de locos ante la universidad de Minnesota, donde Alabama acabó jugando durante muchísimos minutos con solo tres jugadores en pista –uno de ellos Sexton– por diversas expulsiones que dejaron en cuadro a los Tide. Sexton se echó el equipo a sus espaldas y mantuvo la tensión del encuentro hasta pocos segundos antes del final, donde finalmente cedió la victoria.

Pero Sexton hizo historia esa noche, ya que sus 40 puntos –31 de ellos en la segunda mitad– son ahora el récord anotador de un jugador de Alabama de primer año desde los 43 de todo un Reggie King en 1973. Y, sobre todo, ha dejado constancia a toda la competición de que este año va en serio en la búsqueda del Bob Cousy Award y de una plaza de privilegio en el próximo draft de rookies.

Su agresividad con el balón, su pasión por el juego y su determinación en la pista son impropias de un jugador de su edad. Su instinto ganador y de superación le puede catapultar entre los cinco mejores de su generación, y la ausencia de bases de gran nivel en este draft puede hacerle subir algún puesto extra en el ranking. Sin techo en el horizonte, es una de las grandes perlas que la NBA explotará en los próximos meses.

 

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