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Rich Paul, un imperio con LeBron como estandarte

La NBA nos cuenta historias, no solo en la pista, sino fuera de ella. Los jugadores cada vez están más expuestos e incluso a algunos les gusta. También tenemos historias sobre la gerencia y el cuerpo técnico. Pero en esta pieza hablamos de un hombre que, sin estar metido dentro de una franquicia, ha sido gran protagonista de la última temporada. Rich Paul es conocido por ser representante y amigo íntimo de Lebron James, y también por representar a otras estrellas de la NBA como Anthony Davis.

Paul se ha convertido en alguien importante en la liga, pero su historia e influencia no es reciente, sino que se remonta a años atrás. Como agente, ya tuvo episodios que si bien no fueron tan mediáticos por la situación, coinciden en varios aspectos desde 2012, cuando fundó su agencia de representación.

Nacido y criado en un barrio de Cleveland, Paul empezó a ser una persona con gran visión en el mundo de los negocios tras graduarse en secundaria. El actual agente de James se dedicaba a comprar camisetas de las grandes ligas deportivas estadounidenses (NBA, NFL y MLB) para venderlas en su ciudad. En 2002 la vida de Paul daría un cambio importante al conocer a Lebron en un aeropuerto de Akron, donde el jugador quedaría impresionado al ver que ese hombre poseía camisetas retro de alta gama como la de Warren Moon, un ex jugador de NFL. James pediría camisetas a Paul como la de Joe Namath de los Ángeles Rams o la de Magic Johnson de Lakers.

Aparte de la venta de camisetas, Paul y James mantenían bastante el contacto, convirtiéndose en el gran amigo y confidente de la estrella. En 2003, justo antes del draft, Paul sería contratado por Lebron para que formase parte de su circulo interno, trabajando codo con codo con el mítico Leon Rose, un agente que en ese momento aparte de representar a James también representaba a Allen Iverson. Donde consiguieron la renovación en 2006 con los Cavaliers y su firma en 2010 por Miami Heat.

El año 2012 fue donde Paul daría el salto convirtiéndose en representante de jugadores NBA, para lo que invirtió el dinero que había ganado años anteriores en fundar su propia agencia llamada Klutch Sports Group y, como no, Lebron James sería su primer representado y la imagen de dicha agencia.

Primeros pasos

Fue el año 2014 cuando empezó a notarse la importancia de Rich Paul en el mundo NBA. El agente de Lebron James fue determinante en la vuelta de la estrella a su equipo y hogar. Los dos de Ohio, uno de Akron y otro de Cleveland y la ciudad donde está la sede principal de la agencia que haría que James cogiera aún más importancia en el plano empresarial.

Varios compañeros de los Cavs decidieron poco después apostar por Paul como su representante, como J.R. Smith y Tristan Thompson, que firmaron por la agencia Klutch Sport Group para posteriormente renovar por una gran cantidad de dinero con la franquicia de Ohio. De hecho, la renovación del propio Thompson suscitó no pocas críticas.

El interior canadiense buscaba un máximo que Cleveland se negó a dar. Aconsejado por Paul, Thompson decidió esperar e incluso plantearse coger la qualyfing offer y marcharse sin restricciones la temporada que viene. Por otro lado, Lebron James, íntimo amigo de su ahora excompañero, presionaba a la gerencia al decir que no iba a renovar si antes no se renovaba a Thompson.

Paul también filtró a los Cavs que Thompson manejaba tres ofertas, una con los Toronto Raptors como principal candidato. Los Cavaliers cedieron y al final Thompson consiguió su contrato de 94 millones por 5 años. Primera gran victoria para Paul, aunque su movimiento fue bastante comentado, ya que en ese momento NBCSports afirmaba que el agente filtró dichas ofertas para poner nerviosa a la franquicia de Ohio y ceder a las pretensiones económicas de su cliente.

El Jorge Mendes de la NBA

Tras la renovación de Thompson, varios jugadores importantes decidieron firmar con la agencia de Rich Paul. Ben Simmons fue el primero tras declararse elegible en el Draft y seguir los pasos de su ídolo, Lebron James, con el que mantiene gran relación. Hasta la llegada de Davis, el base de los Sixers era la segunda cara más importante de Klutch Sport Group. La imagen que heredaría el puesto de James, o así lo vendía KSG.

Bledsoe también firmó con Paul, buscando forzar una salida de Phoenix a un proyecto más ambicioso (algo parecido a lo que ha pasado con “la ceja”). John Wall, Anthony Davis y, hace un mes, Draymond Green son a día de hoy clientes del representante de moda de la NBA.

Lebron propone tradear a Russell Westbrook por Ben Simmons, cliente de Paul, en el draft del All Star. Pero Paul no solo representa estrellas, también ha buscado apostar por jóvenes talentos elegibles al draft. Aparte de Simmons, Nerlens Noel, Ben McLemore, Kentavious Cadwell- Pope, Montzell Harrell, Dejounte Murray, Terrence Ferguson o Miles Bridges son jugadores que el de Cleveland ha representado desde que se declararon elegibles al draft.

También tenemos el caso de Darius Bazley, un joven que decidió no jugar en ninguna universidad y rechazó ir a la G-League, buscando ser seleccionado mientras entrena en privado por su cuenta, como hizo Mitchell Robinson.

Representación de entrenadores

Nuestro protagonista no se queda solo con la parcela de jugadores. También está intentando entrar en el mundo de los entrenadores. Y aunque solo tiene dos coach reconocidos en sus filas, Mark Jackson y Earl Watson, ya ha colocado a algunos entrenadores en puesto clave. El caso más conocido es Tyron Lue cuando estaba de asistente en los Cavs.

Varios medios estadounidenses afirmaban en 2016 que tanto Paul como Lebron presionaron la salida de David Blatt y que sus sustituto fuese el propio Lue. Actualmente, el ex de los Cavs se encuentra en el paro pero está sonando mucho para ser nuevo entrenador de Lakers, equipo donde está el jugador estrella de la agencia de Paul, Lebron James.

Retrocedemos a 2014, donde después de hacerse oficial la vuelta de Lebron James a los Cavaliers, el objetivo de Paul era colocar a Mark Jackson, su representado como entrenador en Cleveland. Pero David Griffin, en ese momento General Manager de la franquicia de Ohio, se informó de las razones del despido de Jackson, y no aceptó la petición de Paul y James.

Otros negocios

La agencia de Rich Paul, Klutch Sports, se ha colocado en el puesto 26 en la lista Forbes de agencias deportivas en el último año 2018. Paul ha manejado la friolera cifra de 624’8 millones de dolares totales en cuanto a contrato de jugadores, 212 este último año 2018. Su comisión es de 25 millones de dólares anuales.

Rich Paul además es el único afroamericano que entra en el top 50 de agentes estadounidenses. Esta a nada de superar a Leon Rose, su “maestro” y que es representa a Chris Paul o Carmelo Anthony entre otros. Paul supera otros agentes conocidos como Jeff Austin,agente de Curry y Antetokounmpo, o Aaron Goodwin, agente de Lillard, DeRozan o Howard.

Puede que no gusten los métodos de su trabajo, o puede que sea un “enchufado” y que su éxito lo ha conseguido a ser amigo de Lebron James. Pero nadie puede negar que Rich Paul ha luchado para estar donde está. De ser un adolescente que perdió a su padre por cancera y se dedicaba a la mercancía de camisetas deportivas, a ser uno de los agentes con más poder en la mejor liga de baloncesto del planeta.

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