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Reflejos

Silencio, llega ‘Flash’

“En esos seis minutos, vimos al Dwyane Wade que conocemos. Se convirtió en una absoluta fuerza de la naturaleza. En mis 21 años, no puedo nombrar a cinco jugadores capaces de dominar en ambos lados de la cancha como lo hizo Dwyane en aquellos instantes finales”.

jon@skyhook.es'

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13 de junio de 2006. La tensión en el American Airlines Arena podía cortarse con un cuchillo. Delante de sus aficionados, la oportunidad que tanto ansiaban desde el año anterior estaba a punto de esfumarse. Los Heat perdían por 89-76 con 6:15 minutos para la conclusión del tercer partido de la Finales y la superioridad del rival estaba siendo insalvable desde que comenzó la eliminatoria. En el otro lado, los Mavericks, llegados desde el salvaje oeste con el cartel de favoritos, se habían impuesto en los dos primeros enfrentamientos con nitidez.

Desgraciadamente para los locales, el partido estaba cogiendo una deriva muy parecida a los anteriores. Ningún equipo había remontado un 3-0 en la historia de la NBA, de modo que la serie parecía vista para sentencia. No obstante, él no podía consentirlo. Aquel era su equipo. La ciudad que lo había acogido tres veranos atrás.

Dwyane Tyrone Wade, Jr. vivía su tercer año como profesional, ya consolidado como una estrella absoluta en la liga. El escolta, oriundo de Chicago, había calado desde el principio en el seno de la franquicia. Gracias a la ayuda de un veterano Shaquille O´Neal llegado de los Lakers, Miami había visto cómo sus aspiraciones deportivas se disparaban con la llegada del jugador que había dominado el último lustro.

La campaña anterior, forzaron un séptimo partido ante Detroit Pistons en Finales de Conferencia. Sin embargo, los de Michigan, campeones en aquel momento, aprovecharon una inoportuna lesión de Wade para remontar el 3-2 que estuvo cerca de apearlos de sus segundas Finales consecutivas. La decepción en Florida fue mayúscula, si bien el proyecto no había hecho más que comenzar.   

En una época en la que todas las miradas estaban dirigidas a LeBron James, llamado a ser el mejor jugador de la liga desde la retirada de Michael Jordan, Wade, a sus escasos 23 años de edad, y con solamente  dos campañas a sus espaldas, había logrado poner en tela de juicio quién era realmente la gran estrella de su camada. Estaba cansado de su papel de actor secundario y de ver cómo se ensalzaba constantemente a Carmelo Anthony o al propio James.

La ciudad de Miami no tendría que esperar en demasía para ver completada su venganza. En esta ocasión, los Heat se enfrentarían a los ‘Bad Boys’ sin la ventaja de campo, pero con su número ‘3’ absolutamente sano. Aquella campaña, Wade se había colado en el ‘Segundo Mejor Quinteto del Año’, así como en el ‘Defensivo’. Su dominio en ambos lados de la pista estaba de sobra probado. Fue un curso en el que la franquicia se vio envuelta en la polémica, debido a que Pat Riley tomó los mandos del equipo tras un dubitativo inicio de temporada de la mano de San Van Gundy, en el que cosecharon 11 victorias y 10 derrotas.

La eclosión

En frente, unos Mavs que estaban listos para sellar la serie después de haber ajusticiado por el camino a San Antonio Spurs, los actuales campeones. A pesar de ello, cuando el marcador reflejaba esos seis minutos restantes algo nació en el alma de Wade. Probablemente se tratase de una esencia inherente a él, la cual todavía no había aflorado. Su importancia en el vestuario había ido en aumento con el paso de los meses, haciendo gala de una jerarquía inusual en alguien tan joven.

Después de lanzar por debajo del 40% en tiros de campo en las dos primeras noches,  el ‘3’ de los Heat explotó con un clínic de penetraciones y tiros de media distancia que los tejanos no pudieron domar. Lejos de rehuir sus responsabilidades, se echó el equipo a la espalda y firmó 15 puntos para voltear el partido.  Misión cumplida: el equipo de Riley vivía para luchar un día más, y la fiereza mostrada por Wade (42 puntos) daba a entender que aún quedaba mucha tela que cortar. “Ahora tenemos serie”, afirmó Dirk Nowitzki al término del duelo. El alemán no era consciente del huracán que acababa de desatarse.

“En esos seis minutos, vimos al Dwyane Wade que conocemos. Se convirtió en una absoluta fuerza de la naturaleza. En mis 21 años, no puedo nombrar a cinco jugadores capaces de dominar en ambos lados de la cancha como lo hizo Dwyane en aquellos instantes finales”.

Erik Spoelstra

Dos días más tarde, los temores de Dallas se harían realidad. Después de haber tenido la serie en su mano, el cómputo global marcaba ahora un sorprendente 2-2. El cuarto encuentro llegó igualado hasta el último periodo, pero la asfixiante defensa los locales dejó al equipo de Avery Johnson en 7 tristes puntos. Paupérrimo Nowitzki, con 2 de 14 en tiros. Wade, en contra, dominó a su antojo con 36 puntos para que los Heat terminasen 74-98. Las Finales estaban igualadas, y todavía faltaba por disputarse un partido en Florida. En apenas dos días la perspectiva de todos los protagonistas había cambiado por completo. A lo sumo, tres partidos por jugar. Tres batallas en las que nadie podría guardarse nada.

Al mismo tiempo, todo el mundo permanecía pendiente de Wade, radiante e imparable. El escoltaba fulguraba una esencia proveniente de las grandes eliminatorias del pasado. Su juego proyectaba una sombra sobre el parquet: la de aquel que vistió el ‘23’ en la ‘Ciudad del Viento’, la urbe que lo vio nacer.

The ‘Phantom Call’: el día que todo pudo cambiar

El 18 de junio se disputaría el partido más duro de la serie, prórroga incluida. Tras una gran asistencia de Nowitzki para Eric Dampier, los Mavs marchan 93-91 con 10 segundos por jugarse. Wade, a quien la mano no le había temblado hasta ese instante, pidió el balón. La defensa de Josh Howard no le beneficiaba, de modo que los Heat buscan un cambio de asignación mediante un bloqueo. Una vez tuvo en frente a Adrian Griffin, el ‘3’ penetró y cargó con el hombro para abrirse el hueco suficiente como para anotar sobre tablero. Partido empatado. Después de una lucha de poder a poder, ambos equipos pusieron todas sus cartas sobre la mesa para un 93-93 al final del cuarto periodo.

Los cinco minutos de batalla en el tiempo extra quisieron que la historia se repitiera. Nowitzki se marcaba un espectacular fade-away para colocar a su equipo un punto arriba, con nueve segundos para la conclusión. No había dudas: el balón debía ser para Wade. El escolta, rodeado hasta por tres hombres rivales, consiguió sortear el obstáculo y sacar dos tiros libres a Nowitzki con 1,9 segundos en el reloj. Los Mavs no se lo podían creer.

El árbitro Bennett Salvatore señaló la infracción desde casi el centro del campo, siendo una de las decisiones más discutidas en la historia de las Finales. Se trataba de una prueba de la que pocos recién llegados podrían salir ilesos: dos tiros libres para ganar un partido que podían suponer un campeonato.

Pero había algo inusitado en aquella mente, un aura que recordaba al mismísimo Michael Jordan en la firmeza a la hora de ejecutar. En medio de aquella vorágine de tensión, Josh Howard pidió el último tiempo muerto de Dallas entre los tiros libres, provocando que no pudieran sacar desde el centro de la pista y que Devin Harris tuviese que intentar un tiro imposible desde casi 18 metros. Los Heat se llevaron el partido 100-101 y pusieron el 3-2. La remontada se había consumado y el AmericanAirlines Arena seguía siendo un fortín que sólo los Nets habían conseguido tomar durante la postemporada.

Aquella noche Wade deslumbró con una clase magistral de tiros de media distancia (43 puntos) y una de las actuaciones más dominantes que se han visto. Su 21 de 25 en tiros libres sigue generado controversia en Dallas a día de hoy, pero lo cierto es que en aquellos instantes se trataba de una fuerza ofensiva completamente indefendible si no se recurría a la falta.

“Creo que merecía que se pitasen esas faltas, porque estaba jugando duro y no podían pararlo”.

Gary Payton, un año después.

Jordan después de Jordan

48 horas después, llegó el día del juicio: Game 6, American Airlines Center, Dallas. Bola de Campeonato para Miami, que llegaba en un temible pico de forma. Nuevamente, lo que se vio sobre la cancha fue una constante guerra. Las diferencias fueron mínimas durante los 48 minutos de juego, y hasta la última posesión no se decidió la suerte de ambos conjuntos. Con 95-92, y menos de 20 segundos por disputar, los tejanos se vieron obligados a hacer falta sobre Wade. Encarnando el papel de una especie de semidiós en esos instantes, este demostró que la perfección es algo imposible para el ser humano errando ambos lanzamientos libres. Los Mavericks tendrían una última oportunidad.

Jason Terry, que llevaba 2 de 10 en triples, se jugó aquel lanzamiento sin mejor fortuna que durante todo el partido. El rebote cayó en manos de Wade. Caprichos del destino, la última imagen sería para él, cuando lanzó el balón al cielo de Dallas al tiempo que soltaba un grito de euforia. Lo habían logrado.

Su enésima exhibición, merced a 36 puntos y apenas dos minutos y medio de descanso en todo el encuentro. La quimera era una realidad: los Heat eran campeones por primera vez en su historia gracias a una histórica remontada desde aquel 2-0. Cuando parecía perdido, nació un héroe en la ciudad. El jugador más importante en la historia de la franquicia. Hasta ese momento las actuaciones más dominantes de la historia de las Finales fueron de Michael Jordan y Shaquille O’Neal. A pesar de ello, las similitudes en su juego recordaban a la mejores noches del ’23’ de los Bulls.

La eterna comparativa de quién será el sucesor del denominado “mejor jugador de todos los tiempos” es una losa de la que las más grandes estrellas no podrán librarse. Siempre se habló de Kobe Bryant como heredero natural de Jordan, pero la Mamba Negra nunca cuajó una actuación tan excelsa en la eliminatoria final. No al nivel de la Wade aquel junio de 2006. Su explosividad, clutch y dominio también en la parcela defensiva fue algo con lo que Dallas no supo lidiar, viéndose netamente superados una vez el volcán entró en ebullición.

“Bueno, Dallas tenía mejor plantilla que nosotros, seguro. Pero creo que individualmente estuve en otro escalón y que cada uno jugó su rol en el equipo”.

Dwayne Wade

Durante aquella racha, anotó un total de 157 puntos, uniéndose a Rick Barry y al propio Jordan como los únicos jugadores que han logrado rebasar la barrera de los 150 del 3º al 6º partido de las Finales. En 2011, el periodista de ESPN John Hollinger afirmaría que “si bien parece una locura poner a alguien por encima de Michael Jordan en la cúspide, la verdad es que MJ nunca dominó las Finales hasta este extremo”.

Wade no era el base de facto de aquel equipo, labor que recaía en manos de los veteranos Jason Williams o Gary Payton. Sin embargo, era él quien tomaba la responsabilidad de llevar la bola en las jugadas finales de los encuentros. Una madurez imprevista en aquel escenario, dada su juventud. Cuando David Stern se dispuso a entregar el ‘Premio Bill Russell al MVP de las Finales’, Shaquille O´Neal, tres veces ganador del galardón, quiso entregárselo en mano a su compañero, que le había brindado un cuarto anillo tras su aparatosa salida de Los Ángeles. El testigo recaía en buenas manos.

A raíz de aquel despliegue de baloncesto el propio Shaq bautizó a Wade como Flash, dada su impresionante velocidad durante sus años de plenitud física, antes de la aparición del fantasma de las lesiones. En un principio, el ‘3’ admitió que el apodo no le hacía demasiada gracia, pero terminó por aceptarlo. Al fin y al cabo, estaba siendo apadrinado por la estrella que rehusó ceder su liderazgo a Kobe. Muchos dudaron de la capacidad de que dos estrellas coexistieran en South Beach, pero O´Neal supo ver la proyección de su compañero antes que ningún otro, entregándole los mandos de la franquicia.

Ningún jugador exterior había conseguido llevar a su equipo al anillo de campeón desde Michael Jordan. Hakeem Olajuwon, Shaquille O´Neal, Tim Duncan o el bloque colectivo de los Pistons en 2004 fueron los grandes protagonistas en el resto de títulos desde la década de los 90. Ningún jugador hasta la irrupción de Wade, que lo logró incluso antes que figuras históricas como Kobe Bryant o LeBron James.

Era su hora. Flash había llegado.

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Reflejos

Gramos y asfalto

Leyenda del asfalto, de la Rucker, de la esencia del baloncesto. De los coqueteos con las drogas a los escarceos con la NBA. Una historia de cuando el baloncesto no sólo se escribía en las páginas oficiales.

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“Cientos de parques y canchas repartidas por toda la ciudad, docenas de torneos al aire libre cada verano, miles de jugadores gastando la suela de sus zapatillas en el cemento de los playgrounds. New York City es la meca del deporte de la canasta y el epicentro del streetball cada época estival. (…) Los términos partidillo, pachanga o exhibición se quedan fuera de las verjas que normalmente rodean las canchas, como también deberían hacerlo todos aquellos que se empeñan en utilizarlos para referirse a una de las versiones más competitivas del baloncesto a la que están desprestigiando por culpa de un total desconocimiento”. – Antonio Gil en el libro El partido que cambió la historia.

No atrae a los medios de todo el globo, tampoco lleva a personas de todo el mundo a sentarse en sus gradas ni genera millones. Pero, ciertamente, no lo necesita. Porque desde que viera su origen (al cual los expertos aseguran tener dificultad para fijar una fecha) se ha expresado a su peculiar forma. Tan única y distinta que hace pensar de un deporte distinto al que vemos entre profesionales. De verso libre, talento y expectación local. De estrellas y leyendas que parecen reservadas a un público selecto.

Aún estaba en el instituto y ya apostaba con frecuencia mil dólares ante aquellos que, con osadía, le retaban a un uno contra uno. Asegura no haber perdido nunca. En una ocasión, la situación escaló con tal velocidad y agresividad que “lo siguiente que supe es que la apuesta fue de mil a diez mil porque toda la gente en las gradas se empezó a unir”. Marchó a casa con un maletín lleno y la cabeza bien alta.

“Legend in two games like I’m Pee Wee Kirkland”. – Pusha T en Grindin’, del grupo Clipse.

Richard Kirkland hoy es entrenador en el Dwight School de Manhattan. También de clases de filosofía de entrenamiento en la Long Island University. Como lema, suele repetir a los jugadores que “así se juega al baloncesto, un juego al que siempre he ganado y así es como lidias con la vida, un juego en el que una vez perdí”. Las palabras ganan fuerza con los hechos y las lecciones hacen lo propio mediante la experiencia. Pee Wee fue, a finales de los sesenta, “probablemente el jugador más rápido del baloncesto universitario” para Sports Illustrated. Lo reservado para pocos genera por inercia comentarios que engrandecen figuras. Posiblemente partan de la verdad más absoluta o simplemente nazcan y mueran como habladurías. Sea como fuere, la gente habla. Y a él hace años se le colgó la etiqueta de ser el primer jugador en Nueva York en realizar un giro de 360 grados en el aire para finalizar cara al aro y de inventar el crossover. El público se apilaba para verle. De pie, subidos en tejados, enganchados a rejas… El Rucker se encendía cuando lo pisaba. “Entonces, la grada era mi sexto hombre. Porque eran el grupo de gente más educada que he visto en mi vida en el baloncesto. No les podías engañar. O eras real o te abucheaban”.

Respecto a la vida, la vuelta ha sido a la mitad y hoy le permite mirar a otro lado.

Ya empezó a los 13. Él mismo afirma que, aunque sus padres eran duros trabajadores, nació y vivió en la pobreza y rodeado de “perdedores, adictos a las drogas y alcohólicos”. Preadolescente y ya camello entre canastas. Así creció y aun así, su habilidad para anotar era innegable. Tanto que recibió una beca para estudiar en el Kittrell Junior College de North Carolina a los 18. Un año después, se movió a Norfolk State tras promediar una media de 41 puntos por noche. Bob McAdoo aún narra con asombro lo que vio brotar de aquel cuerpo. “Jugué en esos Lakers de los 80, pero Pee Wee orquestraba en Norfolk State el showtime 20 años antes.” “Podía volar, te lo juro. Iba botando desde línea de fondo a línea de fondo en 3 segundos”.

La vida doble, casi como si tuviera un alter ego fuera de las canchas, atraía casi tanto como la heroína a sus compradores. “Se suponía que debía ser un estudiante y lo era. Pero era más un joven genio del crimen que tenía el suficiente sentido para entender cómo romper los códigos”. Solía andar con joyas, un séquito del gremio, mucho dinero en efectivo y dos pistolas. “Esa vida es como arenas movedizas. Sabía, por supuesto, que estaba mal. Pero una vez que entras es casi imposible salir.” Además, la progresión era totalmente ascendente. Pee Wee vendía más y más. Reconoce haber tenido a la policía detrás suya desde los dieciséis. No le frenó, claro.

UCLA quiso su traslado para tenerle junto a Kareem. Lo habría hecho como jugador de primer año. Entonces, las universidades pequeñas no contaban como experiencia y John Wooden había quedado prendado de su estilo. Ágil hasta la unicidad, fue el máximo anotador del país en el 1968, en Norfolk. Pero en su mente dibujaba un destino diferente. Algo más grande. En el centro de tal vorágine de idas y venidas, de un huracán de dos velocidades (a cada cual más elevada), surgió la NBA. Abrazó la idea. Asombró a los Bulls en el trainning camp y acabaría siendo elegido por la franquicia de Illinois en la 13ª ronda del Draft de 1969. Sobre la mesa ponían 40.000 dólares y el rol de salir desde el banquillo. Kirkland negó con el ceño fruncido. Sentía que se le faltaba al respeto, que su talento no merecía tales condiciones. Para colmo, discutió con el entrenador Dick Motta. “En la calle gano más dinero del que me podéis ofrecer.” Y sin más, marchó de vuelta a Harlem. El profesionalismo fue un gancho en el que su codicia y ambición no picaron.

Fue entonces cuando creó su leyenda. Corta pero intensa. En asfalto, acaparando las miradas de decenas de personas de pie. Aparecía amasando el volante de un Rolls Royce y las bocas se abrían. Pee Wee estaba en el Rucker Park neoyorquino y la muchedumbre se apiñaba para verle. Se quitaba el abrigo de piel, se calzaba unas Converse y anotaba 50, con un revólver dentro de su mochila observando sus hazañas. Julius Erving, Tiny Archibal y otros mitos NBA compartieron allí espacio con él. Para Archibal, Kirkland fue, ni más ni menos que el “rival más duro al que me he enfrentado.” Red Holzman, entonces entrenador de los Knicks, le escribió invitándole a unos entrenamientos a los que nunca fue. Prefirió ganarse un nuevo apodo; el de The Bank of Harlem. Lo hizo a través de préstamos a pequeños camellos. Aquellos que querían vender cocaína o heroína acudían a él en busca de dinero para comprarla a los productores. A los treinta días, Kirkland se llevaba un porcentaje (además de lo prestado) como interés.

Pee Wee convivió con otra figura del streetball y el narcotráfico. Joe Hammond también dijo no a la NBA (este dos años después) por similar motivo y se hizo grande en las pistas al aire libre. Fruto de la ambición, de infancias que acabaron por normalizarlo y de la cruel inercia, tanto Joe como Richard se alejaban de la figura del pequeño vendedor. Estos controlaban manzanas enteras y tenían bajo sus mandos a séquitos de trabajadores sin contrato.

Pero, entonces sí, paró. Forzado a ello por un chivatazo. En 1971, Kirkland sería pillado in fraganti en Boston, detenido e interrogado; en balde. No abriría la boca. Acabó siendo condenado a unos quince años por cuatro delitos distintos. Evasión fiscal, tenencia ilícita de armas, narcotráfico y obstrucción a la justicia. El autor Ron Chepesiuk (Gangsters of Harlem) afirma que su madre le ayudaba a lavar dinero, pero Pee Wee solo responde con evasivas a tales preguntas. Eso sí, aunque no se sepan cifras con exactitud (se especula que llegó a poseer alrededor de 30 millones de dólares) él afirma que “Harlem nunca había visto tanto dinero”.

Entre rejas, el neoyorquino seguiría jugando en la Anthracite Basketball League, una liga semiprofesional de Pennsylvania que incluía a equipos de reclusos. En una ocasión, Kirkland llegó a anotar 135 puntos en un partido ante un equipo lituano. El Philadelphia Inquirer publicó: “¿Es Kirkland otro Chamberlain?”

No. Tampoco quiso serlo. Prefirió ser (al menos así lo bautizó el portal norteamericano VladTV en una entrevista) el primer millonario de la droga en Harlem.

Poco después recibió una carta de los Seattle Supersonics. “Decía: ‘Quiero que vengas a Seattle a enseñarle a nuestros bases lo que es ser un verdadero base.’ Eso es la esencia de lo que era el Rucker.” Aún era presidiario, pero no uno más. Seguía haciendo a todo su entorno mirar pasmado aquello que hacía entre las líneas de fondo y banda. Pasar desapercibido nunca fue con él.

Antes de cumplir diez años de condena, Pee Wee saldría a la calle. Volvería a la cárcel entre 1981 y 1988 por evasión fiscal. Desde entonces, se ha centrado en aportar a la comunidad para que los jóvenes no repitan sus errores.

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Reflejos

El último hurra

En los momentos más tormentosos de la historia reciente de los Lakers (y los ha habido de todos los colores en la última década), recordamos el crepúsculo de Kareem Abdul Jabbar y sus últimas Finales frente a los Bad Boys.

theobaldphilips@hotmail.com'

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Wikimedia

Aquella temporada 1988-1989 había sido extraña para él, obligado contra su naturaleza a ser el centro de la atención popular y a recibir, en cada partido como visitante, un homenaje que engrosaba una lista de regalos tan bizarra que, vista en perspectiva, parece el catálogo de un bazar o una tienda de decomisos. También había visto cómo se exacerbaba aún más la tendencia seguida por sus minutos de juego los últimos años, disminuyendo (22,9) al mismo ritmo que la elasticidad y velocidad de sus movimientos y cómo, por primera vez en su dilatada carrera había fallado más de la mitad de los tiros que había intentado (47,5%), logrando a duras penas superar la decena de puntos de media (10,1).

Aun así, aquellos números de Kareem Abdul-Jabbar, a los que añadía 4,5 rebotes, una asistencia y algo más de un tapón (1,1), constituían una nada despreciable tarjeta para un jugador con 42 años cumplidos, cuyo protagonismo, eclipsado por el físico y agresividad del bahameño Mychal Thomson (el padre de Klay), que se ajustaban más al signo de los tiempos y al ritmo del Showtime, se iba limitando cada vez más a algunas jugadas al poste al inicio de los partidos, y a un aporte de experiencia en los minutos finales.

La liga regular, de la que Kareem, prototipo del profesional que se cuida al máximo, se perdió solo 8 partidos, se saldó con un registro de 57 victorias y 25 derrotas para los de púrpura y oro que, convertidos definitivamente en el equipo de Magic, se dieron además un paseo impoluto por el territorio de los playoff (Portland 3-0, Seattle 4-0 y Phoenix 4-0). Todos en Los Angeles exhalaban el optimismo de dos campeonatos consecutivos y un dominio casi férreo de la década de los 80, tanto que parecía que el guion de Hollywood solo podía acabar con un anillo de despedida para el número 33.

Hasta se dice que Pat Riley llegó a registrar el lema “Three-peat” como marca, para poder embolsarse algunos millones en concepto de royalties por todo merchandising que estaba por llegar… En ese clima, mientras los Bad Boys de Detroit se desangraban a golpes contra los nacientes Chicago Bulls de Jordan, no se sabe si para asegurar su inversión o por un afán cada vez más controlador que le impulsaba a no dejar nada al azar, el técnico concentró a los suyos de cara a las finales en una dura mini-pretemporada en Santa Mónica, con tan mala suerte que, el último día antes del primer partido, Byron Scott sufrió una grave rotura en los isquiotibiales.

Quizá fue demasiada carga de trabajo al final de una temporada, quizá fue que los dioses del baloncesto son caprichosos y castigan a los que quieren elevarse demasiado alto, lo cierto es que, a tan importante baja de inicio en el juego exterior, se añadió mediado el tercer cuarto del segundo partido la de Magic Johnson, que se produjo idéntica lesión mientras intentaba bajar a defender un contrataque cuando el luminoso aun marcaba un esperanzador empate a 75.

Sin el base de Michigan, los Pistons no dieron cuartel y castigaron de forma inmisericorde al equipo angelino, poniendo un preocupante 2 a 0 en una eliminatoria cuyo primer partido no había tenido historia y cuyo segundo, a pesar del esfuerzo de James Worthy por superar la pérdida de su líder, se perdió en un infausto tiro libre del ala-pívot de North Carolina.

“Tenemos que buscarle”

El 11 de junio de 1989 las finales viajaban del Palace de Auburn Hills al mítico Forum de Inglewood y Los Angeles Lakers partían de inicio con 42 puntos y 16 asistencias menos, debido a las ausencias segura de Scott y probable de Johnson, que lo intentó pero que tuvo que retirarse, arrastrando la pierna, transcurridos solo cuatro minutos del tercer partido.

Los Lakers, además de tener que mover a Cooper al puesto de base y usar los improbables recursos de Tony Campbell y David Rivers, necesitaban encontrar un foco de anotación más allá de lo que Worthy pudiera darles. Y Pat Riley se encomendó a Kareem, a pesar de que en los dos partidos de Detroit, especialmente el primero, no había tenido una actuación descollante. “Tenemos que buscarle”, dijo el técnico. “Los tiros tienen que venir de algún sitio ¿por qué no de él? Esperamos un último hurra de Kareem”.

Con sus 42 años a cuestas, “Cap” asumió el reto e hizo un sensacional partido. Los Lakers jugaban para él al poste, y Abdul-Jabbar aprovechaba los balones para anotar con todo su repertorio, desde el mítico skyhook a reversos y bandejas a mano cambiada, mientras que, si los rocosos pívots de Detroit se lo impedían, aprovechaba para sacar el balón a Michael Cooper, prácticamente el único tirador de su equipo. Puso pantallas y cortó al lado contrario para llevarse a los defensores y dejar espacios a Worthy, estelar en toda la serie. Se mostró más agresivo que nunca en el rebote, dominando su tablero y sacando, como tantas veces antaño, el pase más rápido posible para evitar que la telaraña de los de Illinois se tejiese de nuevo en defensa.

En 33 minutos (los dioses de nuevo…) Kareem anotó 24 puntos, con 10/19 en tiros de 2 y 4/4 en tiros libres, atrapó 13 rebotes (3 de ellos ofensivos), dio 2 asistencias y consiguió robar un balón, además de aprovechar su envergadura para intimidar todo lo que le fue posible. Fue la última carga de la caballería pero desgraciadamente, como cuenta la leyenda, nada pudo contra los tanques. Los Lakers perdieron aquel partido (gracias al mítico tapón de Joe Dumars sobre David Rivers) y, en el siguiente, volvieron a caer para consumar un inapelable 4-0.

En la derrota definitiva, Kareem no pudo repetir su actuación del tercer partido, superado en ataque por unos agresivos dos contra uno ordenados por Chuck Daly, que no iba a dejarse sorprender dos veces por la vieja leyenda, y en defensa por la imposibilidad física de su propio cuerpo de recuperar tras las ayudas sobre Isiah Thomas, Joe Dumars y Vinnie Johnson, pequeños rayos que anticiparon en años la llegada del small-ball, lo que dejó la zona libre para que su antiguo guardaespaldas, el Buda Edwards, pusiera a los Lakers la puntilla. A falta de pocos segundos para el pitido final, entre abrazos de sus compañeros y ovaciones tanto de sus fans como de los nuevos campeones de la NBA, Abdul-Jabbar dejó el baloncesto.

La memoria es traicionera y a muchos, especialmente a aquellos que empezamos a conocer el baloncesto americano en aquella época, nos queda solo el recuerdo de un Kareem crepuscular. Quizá recordar lo grande que fue en la caída, la capacidad de lanzar aquel último hurra días antes de su retirada, ayude a calibrarlo un poco mejor.

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Reflejos

Integridad a prueba de gloria

Horas después del comunicado firmado por Russell, Red Auerbach se puso manos a la obra para diseñar un homenaje a la altura de su recién retirado líder. Pero nada resultaba sencillo con el mítico center de por medio.

juanluis_num7@hotmail.com'

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Bettmann

26 de mayo de 1999: Bill Cosby (antes de que su verdadera y tenebrosa cara asomara tras el disfraz afable y dicharachero) presenta y ameniza una velada muy especial en Boston, con invitados tan ilustres como Wilt Chamberlain, Kareem Abdul-Jabbar y Oscar Robertson. Un pabellón a rebosar emite al unísono el atronador aplauso que hace brotar lágrimas de los ojos de un gigante solemne, epicentro de la ceremonia, justo en el momento en el que el dorsal que portó durante 13 temporadas (11 anillos de campeón) de dominio incontestable en la liga de ligas se eleva al cielo de la cancha.

El mismo dorsal que llevaba ya 27 años descansando en aquel nido en las alturas.

Bill Russell, pilar granítico de la mayor dinastía de la historia de la NBA, anunció su retirada (en los dos roles de jugador y entrenador) un 30 de junio de 1969. El motivo detrás de que la multitudinaria elevación de su zamarra céltica tuviera lugar 30 años después es la génesis de una historia con la integridad y la sinceridad como cimientos. Unos cimientos tan sólidos o más que los que el propio gigante supuso para la defensa de los Celtics.

Horas después del comunicado firmado por Russell, aquel día del verano de 1969, Red Auerbach se puso manos a la obra para diseñar un homenaje a la altura de su líder dentro la pista y fuera de ella, sin el cual la hegemonía de los Orgullosos Verdes jamás podría haberse producido. Pero chocó con un muro similar al que el #6 supuso para todos los osados adversarios que pretendieron profanar la pintura de los Celtics: el rechazo total y virulento por parte del homenajeado.

Los problemas de Russell con ciertos grupos de la sociedad de la ciudad de Boston, incluidos unos fans que le idolatraban en la cancha y le atacaban verbalmente fuera de ella, eran públicos y notorios ya desde su aterrizaje en el equipo en 1956. Su antiguo hogar en Reading llegó a ser asaltado, y las cartas de índole racista se amontonaban en su buzón en algunas temporadas del año. Russell apenas asistió a un único partido como espectador en el pabellón de los Celtics durante los 3 años siguientes al anuncio de su retirada.

Auerbach se topó con un obstáculo insalvable en apariencia, pero el legendario entrenador neoyorquino empleó la sagacidad estratégica y riqueza de recursos que marcaron su exitosa carrera, en busca de una solución que acabara con su admirado #6 en el cielo de los verdes. Sabedor del trabajo de Bill como comentarista para la ABC, Red estudió el calendario de partidos televisados por la cadena y subrayó en rojo uno de ellos: la visita de los Knicks al Boston Garden el 12 de marzo de 1972. Y, pese a las protestas continuadas del retirado center, invitó a la familia de Russell a un acto que se pretendía organizar en el descanso del partido.

En ese punto la integridad a prueba de bombas de la leyenda obligó a Auerbach y a los Celtics a ceder ante sus imposiciones: el evento sería discreto al máximo y se celebraría antes de abrir las puertas del pabellón a los espectadores. Tom Heinshon, Tom Sanders, John Havlicek, Don Nelson, Don Chaney, un puñado de escritores, algunos operarios de la ABC y el propio Red fueron los únicos asistentes a la retirada oficial del dorsal del mítico Bill Russell, uno de los más grandes jugadores de toda la historia de la NBA, evitando un teatrillo en el que el golem no estaba dispuesto a ser cabeza de cartel.

Los principios y la honestidad, tesoros de un valor incalculable, siempre por encima de la gloria y los aplausos vacíos de significado para el receptor.

Y, con el salto inicial dando el pistoletazo de salida al partido en el que John Havlicek se convirtió en el máximo anotador de la historia de los Celtics, superando a Bob Cousy, Bill Russell ocupaba ya su asiento de comentarista como cualquier otro día en la oficina. Una fotografía en blanco y negro del grupo de representantes de los Celtics (con Heinshon, entrenador por aquel entonces, Auerbach y el homenajeado vistiendo sus respectivos trajes) sobre un fondo plagado de asientos vacíos quedó como único recuerdo mudo del evento fantasma, hasta que las heridas cicatrizaron y el mito aceptó el abrazo de su público 27 años después.

Porque el tiempo puede acabar curando las llagas y permitiendo ver las cosas con la perspectiva que aportan los años y las experiencias vividas, pero las mujeres y los hombres (independientemente de su tamaño) se visten siempre por los pies. Como lo hizo Russell aquella tarde de 1972, feliz entre sus compañeros de hazañas pero inclemente en su negativa a recibir de la afición la multitudinaria algarabía, cariño y respeto que él siempre consideró impostados.

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Skyhook #18 | Tras la estela del Doctor J.

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