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Perfiles NBA

Markelle Fultz: el chico que se olvidó de tirar

Un número uno del Draft. Había cumplido el sueño de muchos. Pero comenzaba su pesadilla.

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“With the first pick, in the 2017 NBA Draft, the Philadelphia 76ers select… Markelle Fultz”. El comisionado Adam Silver, con estas esperadas palabras, daba el pistoletazo de salida a una de las historias más insólitas de la historia del baloncesto americano. Aquel 22 de junio Fultz se santiguaba mientras se levantaba de la mesa para saludar a su familia y a su entrenador, y se disponía a recoger la gorra que lo confirmaba como parte de la historia de la NBA. Un número uno del Draft. Había cumplido el sueño de muchos.

Sin perder ni un solo día, el 23 de junio, publicaba en “The Players Tribune” (un medio donde escriben los propios deportistas, ya con pleno derecho) su particular saludo a la ciudad de Philadelphia. Allí reconocía que Joel Embiid llevaba semanas escribiéndole, que la franquicia de los 76ers lo había acogido con todo el cariño desde el primer entrenamiento antes del gran día y que él era el verdadero creador del lema “Trust The Process”, porque su “proceso” hasta llegar allí había sufrido muchos contratiempos y requerido mucha paciencia, como el de Phila. Ahora, el de Maryland había culminado su viaje, y se disponía a concluir el de la franquicia.

El duro trabajo del base de 1’94 metros lo había situado casi por unanimidad en el número 1 del Draft. Nadie dudaba de que era el mejor de su clase, y su principal punto fuerte era el tiro. Los analistas alababan su capacidad para crear tiros casi desde cualquier ángulo y posición, su excelente rango y su decisión para convertir tiros punteados. El analista de la ESPN Mike Schmitz incluso llegó a calificar a Fultz de “un líder de franquicia, un futuro All-Star y un jugador alrededor del que construir un equipo”. Sus números como “Husky” en la Universidad de Washington así lo acreditaban. Promedió más de 23 puntos por partido, sumando además 5,7 rebotes y casi 6 asistencias por encuentro, con un acierto de más del 40% desde el triple. Estaba preparado para dominar la NBA.

Durante el verano, como nos contó “The Philly Voice”, se preparó para su salto al baloncesto profesional como lo había hecho durante toda su vida: de la mano de Keith Williams. Williams, que creció con la madre de Markelle, era su entrenador desde que tenía 7 años, y era como parte de la familia Fultz. Y aquí, antes siquiera de dar el primer paso como profesional, se empezó a quebrar su camino. Algunas voces decían que Fultz estaba intentando cambiar su mecánica de tiro para adaptarse a la línea de tres puntos de la NBA, prácticamente un metro más lejana que la de la liga universitaria (NCAA) de la que provenía.

Desde la franquicia insistían en que no había ningún interés en que el joven cambiara su forma de tirar que, aunque no perfecta, era muy aceptable (y sobre todo efectiva). Keith Williams reiteraba que no había motivo para cambiar una mecánica que funcionaba, pero en septiembre, a la hora de reincorporarse con los Sixers para la pretemporada, algo había cambiado. Cada una de las partes señalaba a la contraria, y Fultz empezaba a mostrar señales de que algo no iba bien. No estaba cómodo lanzando desde más allá de media distancia. Su tiro de 3 había desaparecido por completo. Simplemente no había una mecánica fluida. Ni antigua, ni nueva.

Mike Schmitz comparaba aquí su antigua mecánica en la universidad con la que presentó al inicio del “training camp”.

Después de estas alarmantes imágenes, el jugador salió en su propia defensa, alegando que “solamente quería probar cosas nuevas”, “prepararse para una línea de 3 más lejana”, y dejó ver que no habría problemas para recuperar el tiro que había maravillado a los Estados Unidos en su paso por la universidad y lo había catapultado al trono del Draft. Pero nada más lejos de la realidad.

Empezó la temporada un 18 de octubre, casualmente en Washington, y no anotó ni un solo punto desde fuera de la pintura. En los cuatro partidos que alcanzó a jugar, no tiró ningún triple. Promedió 6 puntos por partido con un 33,3% en tiros de campo y un salomónico 50% en tiros libres. El jugador que los Sixers habían elegido había desaparecido por completo. Seguía siendo atlético, muy preparado físicamente, pero tenía pánico al tiro exterior. El 23 de octubre jugó su último partido antes de ser apartado del equipo por una lesión en el hombro.

Mientras toda la NBA se preguntaba qué le pasaba al hombro de Markelle Fultz, su representante Raymond Brothers habló y subió el pan. Brothers declaró al periodista de la ESPN Adrian Wojnarowski que le habían sacado líquido del hombro a Fultz, y que éste no podía ni levantar los brazos para tirar a canasta. Horas después, y con todas las redacciones deportivas en llamas, el agente se retractó de sus declaraciones y aclaró que se le había aplicado una inyección de cortisona (algo relativamente normal para aplacar el dolor).

Como no podía ser de otra manera, los 76ers no escatimaron en recursos para averiguar qué le pasaba a Markelle, mientras la prensa se impacientaba y los aficionados temían otra lesión grave que apartara a su joven promesa de las pistas por tercer curso consecutivo (ni Joel Embiid ni Ben Simmons pudieron disputar su primera temporada en la liga debido a sendas lesiones). Finalmente, el médico especialista en lesiones de hombro Ben Kibler anunció que el novato sufría un “desequilibrio escapular” en el hombro derecho. Esto no le permitiría coordinar todos los músculos necesarios para levantar tiros como lo solía hacer.

Ante la rareza de la lesión, para la que no había ni plazo de recuperación concreto ni tratamiento específico, los Sixers optaron (a toro pasado, mal) por mantener el optimismo. Para diciembre, tras un mes de recuperación, el novato se habría recuperado, según la franquicia, de su problema, y a principio de 2018 el equipo lo declaraba listo para volver a los entrenamientos habituales a pesar de mantener un trabajo específico con él. Para entonces, ya no quedaba ni rastro de su tiro.

Fultz se había recuperado de la lesión que le provocaba esos problemas para lanzar, pero no había solucionado precisamente estos problemas. Definitivamente algo había ido mal en su “otro proceso”, y el propio jugador se lo confirmó a Caron Butler en una entrevista a principios de febrero. Después de varios meses sin ninguna declaración pública del jugador y unas escasas e inconcretas actualizaciones por parte del equipo, ‘Kelle confesaba que había tenido que “volver a aprender” algunos movimientos básicos del baloncesto (por supuesto, el tiro). En esa misma entrevista, Butler introdujo un término nuevo para referirse a la lesión, que desató otra serie de especulaciones y posibles explicaciones sobre la misteriosa dolencia que había hecho olvidar a Fultz cómo tirar a canasta: “disquinesia escapular”.

Parecía otra forma de decir lo mismo, pero realmente el primer diagnóstico (el desequilibrio, que ya estaba sanado) podría haber provocado el segundo (la disquinesia), una lesión neuronal que impedía a los músculos del hombro actuar según las instrucciones del cerebro del jugador. Por tanto, cada intento de tiro era una nueva forma imposible de retener y copiar. Tres días después, el entonces General Manager Brian Colangelo declaró que “no había daño estructural en el hombro de Fultz”, y soltó la bomba: nadie sabía cómo se había producido esa lesión.

Desde que se comprobó que las previsiones de que el jugador volviera para año nuevo no eran ciertas, la franquicia de Pennsylvania lo intentó literalmente todo para intentar curar a un chico de 19 años que se había visto envuelto en una pesadilla inédita. Fultz entrenó con tecnología de realidad virtual para intentar recuperar la memoria desde una perspectiva distinta y trabajó personalmente con el exjugador Mahmoud Abdul-Rauf para que mantuviese el foco en el joven. Incluso cambiaron su sitio en el vestuario para colocarlo al lado de JJ Redick, uno de los líderes veteranos del equipo y el mejor tirador de Phila, para intentar reencaminar la mente del novato hacia lo que había demostrado ser.

Tras cinco meses de duro trabajo, tanto o más mental que físico, Markelle Fultz consiguió volver para finalizar la temporada de los Sixers. Jugó los últimos 10 partidos después de haberse perdido 68, reapareciendo el 26 de marzo ante los Denver Nuggets. Phila ganó cada uno de esos diez encuentros, pero el número uno del Draft no volvió a ser él mismo. Tan solo un intento de tres puntos (errado) y nueve viajes a la línea de libres, de los que convirtió cuatro (44,4 %).

Aun así, el 11 de abril concluiría la temporada regular haciendo historia, superando a su compañero de Draft, el número 2 Lonzo Ball, al ser el jugador más joven de la historia de la liga (y el primero con menos de 20 años) en hacer un triple-doble. Fultz anotó 13 puntos, atrapó 10 rebotes y repartió 10 asistencias en la victoria de su equipo contra los Milwaukee Bucks, la 16ª consecutiva. El novato y la afición se quedaban con el dulce final de una temporada amarga que parecía augurar el final del calvario.

A partir del minuto 1:24 se puede ver la celebración, tanto por parte de la grada del Wells Fargo Center como de sus compañeros de equipo, tras el triple-doble.

Como no podía ser de otra forma, Fultz ha seguido trabajando durante este verano para volver a ser el de Washington. Para ello, empezó a trabajar con Drew Hanlen, un reconocido especialista en entrenamientos de alta intensidad que se ha consagrado entre las estrellas de la liga, y llegó a tener hasta tres sesiones diarias con él. El 20 de septiembre, en una entrevista conjunta con Isaiah Thomas, indicaba que, definitivamente, estaba de vuelta.

Tardó dos encuentros, hasta el partido contra Chicago Bulls el 18 de octubre, en anotar el primer triple de su carrera NBA, ya durante su segunda temporada en la liga. Poco a poco cogía confianza, y finalizado el mes de octubre había ejecutado 13 tiros desde más allá del arco y había anotado 4. Nada mal para alguien que había tenido que (volver a) aprender a lanzar hace menos de un año. Y cuando parecía que el camino estaba reconstruido, volvió a suceder.

Como si la culpa fuese del calendario, llegó noviembre y Markelle Fultz dejó de tirar triples de nuevo. Misteriosamente había vuelto a temer a la línea de 3. Hanlen, su entrenador, intentó defenderlo diciendo que todavía tenía dolor, pero esa cantinela ya no cuela en Philadelphia. Y después tuvo lugar el desencadenante final de la historia. El maldito tiro libre:

Tras esta acción, todo el polvo que se había asentado se volvió a levantar sobre la figura de Fultz. De nuevo tenía problemas, de nuevo no podía tirar cómodamente. ¿Habría que volver al punto de partida? No lo sabrá de primera mano Drew Hanlen, que vio rota su relación con el jugador días después de esto.

Nada más finalizar el partido ante los Phoenix Suns del pasado 19 de noviembre, en el que Fultz solo disputó 7 minutos, se confirmaba que el jugador estaría de nuevo apartado del equipo para visitar a los doctores. Esta vez al dolor de hombro lo acompaña un extraño dolor de muñeca, que en teoría habría sido el causante del tiro libre fatídico ante Miami Heat. Por desgracia, a esta nueva (o vieja) lesión la acompañan rumores de traspaso, tanto por parte del jugador como de la franquicia. Sea como sea, la paciencia del entorno del damnificado es cada vez menor, y eso debe afectar de todos los modos negativos posibles a su tratamiento.

Según la NBC, los Sixers ya no cuentan con él a largo plazo. Según The Athletic, él mismo habría pedido cambiar de aires, aunque su agente se apresuró a desmentirlo en la ESPN para afirmar que la única preocupación ahora mismo es la recuperación del base. La única verdad irrefutable es que hay un chico de 20 años llamado Markelle N’Gai Fultz, número uno del Draft de 2017, que está sufriendo por su presente, y ahora también por su futuro.

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NBA

Al Bianchi, un hombre de baloncesto

Al Bianchi nos dejó hace dos semanas. Una de esas personas cuya vida giró siempre por y para el baloncesto. Ni siquiera tras su retiro se desligó del todo de este mundo.

rjimenez@skyhook.es'

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Fallecido el pasado 28 de octubre en Phoenix, Arizona, de una insuficiencia cardíaca por causas naturales a los 87 años, Al Bianchi fue un tipo vinculado al baloncesto profesional norteamericano durante casi setenta años. Héroe universitario en los 50 y sólido jugador NBA hasta mediados de los 60. Entrenó en la ABA y rozó el anillo en los banquillos de la NBA  a mediados de los 70. Resucitó brevemente a los Knicks a finales de los 80 desde la gerencia general. Y compartió su idiosincrática visión del juego como consultor y ojeador hasta el final de sus días. Érase una vez un hombre a un balón de baloncesto pegado…

Nacido el 26 de marzo de 1932 en el neoyorquino barrio de Long Island City, Queens, Alfred «Al» Bianchi, uno de los tres hijos de los inmigrantes italianos Alfredo y Rose (Sciallo) Bianchi, fue un flacucho y letal francotirador —también un joven tenista de primer nivel pero, afortunadamente, escogió el baloncesto— con aparato dental, que en 1948 sería fundamental para llevar a su instituto de Long Island City a las semifinales de la liga de institutos públicos de Nueva York City, celebradas en el Madison Square Garden. Un lugar que llegaría a conocer como pocos en su vastísima trayectoria.

En las canchas

Bianchi fue reclutado por la Universidad Bowling Green State de Ohio en 1950, donde se convirtió en prolífico anotador desde su posición de base, en la que aprovechaba su entonces notable altura de 1,90 y un juego cada vez más agresivo y físico. Durante sus cuatro temporadas promedió 19,3 puntos por partido, con sus dos últimos años entrando en la historia de la institución —miembro de su Salón de la Fama desde 1965— con promedios récords de 22,1 puntos como junior (1952-53), y de 25 como senior (1953-54), y noches para el recuerdo como los 42 puntos endosados a Western Michigan, récord absoluto de los de Ohio. En esa temporada, Bianchi, apodado «Blinky», que formaba una temible dupla junto a otro icono de la universidad, James Gerber, llevó a los Falcons a un 17-7, lo que les valió una aparición en el National Invitation Tournament de la NCAA. Además de su segundo MVP consecutivo del equipo, Bianchi fue incluido en el All Ohio Team y recibió una mención honorífica en el All American Team. La NBA aguardaba.

Pero no sucedió así. Porque Bianchi, seleccionado en el puesto número 18 —novena selección de la segunda ronda— del Draft de la NBA de 1954 por los Minneapolis Lakers, pasaría los siguientes dos años sirviendo en el Cuerpo Médico del Ejército estadounidense. Y, al reincorporarse a la competición en 1956, los Lakers lo traspasaron a los Syracuse Nationals. Con el equipo del estado de Nueva York jugaría siete años, antes de que este se «mudase» a Filadelfia en 1963, transformándose en los 76ers. En total fueron diez temporadas promediando 8,1 puntos , 2,2 asistencias y 2,5 rebotes por partido en menos de 20 minutos. Un consistente recambio, que destacaba por su fiereza y competitividad, para el excelso backcourt titular de los Nationals formado por Larry Costello y el gran Hal Greer. El 1 de mayo de 1966, los flamantes Chicago Bulls escogieron a Al en el draft de expansión de la NBA, pero nunca llegó a jugar con ellos, retirándose a los 33 años. O, mejor dicho, cambiando las zapatillas y el tiro desde el pecho a dos manos —el two set shot, del que fue uno de sus últimos exponentes— por la pizarra y el libreto de jugadas. 

En los banquillos

Y es que Bianchi pasó a ser el entrenador asistente de su ex-compañero en Syracuse y primer entrenador en la historia de la nueva franquicia de «la ciudad del viento» Johnny «Red» Kerr. Tras un año de formación, Blinky asumió el reto de liderar el banquillo de otro equipo en expansión, los Seattle Supersonics, pese a que en sus dos años en el equipo de Washington tan sólo pudo conseguir una marca perdedora de 53 victorias y 111 derrotas.

En cambio, su siguiente empresa sí sería exitosa y llamativa. Porque Bianchi, un preparador temperamental, con abundantes ataques de ira contra los jugadores que calificaba de «blandos» y los árbitros, con quienes siempre mantuvo una volátil relación de amor-odio, se trasladó a la ABA para ser el entrenador —asumiría su gerencia general posteriormente— de los Washington Caps/Virginia Squires, desde 1969 hasta 1975. En la temporada 1970-1971, la primera en Richmond, Virginia, llevó al equipo al campeonato de la División Este con una marca de 55-29, por lo que fue nombrado Entrenador del Año. Y, al año siguiente, consiguieron hacerse con todo un mito: Julius Erving —a quien Bianchi llamaba «Julie»—, recién salido de la Universidad de Massachusetts. Sin duda alguna, los Squires eran el equipo a seguir de la ABA.

Desgraciadamente, tras la derrota ante los New York Nets en la segunda ronda de los playoffs de 1972, los problemas económicos de los virginianos provocaron la toma de decisiones más que drásticas. Y, una temporada después, convertidos en grandes favoritos al título al juntar al «Dr. J» con George Gervin, los acontecimientos se precipitaron tras la sorpresiva derrota contra Kentucky en primera ronda. «Tuvimos que vender jugadores sólo para sobrevivir», dijo Bianchi a The Richmond Times Dispatch en 2006 sobre la decisión de enviar a Erving a los Nets por «mucho dinero» y George Carter. Y, en 1974, fue Gervin el tradeado a los San Antonio Spurs por 225.000 dólares. Tan sólo sirvió para alargar la agonía. Temporalmente salvados económicamente, pero sin mucho a lo que acogerse —tan sólo contaban con el futuro Hall of Famer Charlie Scott como jugador de renombre—, los aficionados dieron la espalda a los Squires y las derrotas —15-69 en sus dos últimas temporadas— causaron el cese de Bianchi en noviembre de 1975, seis meses antes de que la franquicia desapareciera. «La marcha de Erving me hizo un pésimo entrenador.», afirmó con sorna Blinky tiempo después.

Tras la absorción de la ABA por la NBA en 1976, Jerry Colangelo fichó a Al Bianchi para los Phoenix Suns como entrenador asistente de John MacLeod, en lo que parecía una extraña pareja —emocional y lenguaraz Bianchi, metódico y reflexivo MacLeod—, que funcionó a la perfección. Y es que esa sería su labor más extensa en los banquillos, hasta 1987, aunque su momento de mayor gloria a la vez que frustración llegaría en su primer año, en aquellas fenomenales finales contra los Boston Celtics, mitificadas gracias al quinto partido de la serie, el de la tres prórrogas —para muchos el mejor en la historia de la NBA—, clave para la victoria por 4-2 de los verdes. Al, expulsado en ese encuentro por el árbitro Richie Powers, relataría a The Arizona Republic que «fue mi única oportunidad de ganar un anillo, así que pensé, voy a hacerme uno yo mismo». Era de plata con una piedra turquesa y dos  inscripciones: «Phoenix Suns, 1975-76 World Champs», acompañado de un inapelable «Fuck you, Richie Powers».

En los despachos

Al Bianchi aún tenía varias aventuras que vivir. De hecho, su siguiente singladura fue una de las más relevantes y peliagudas de su carrera, pasando del banquillo de Phoenix al cargo de gerente general de —nada menos— que los New York Knicks. Bianchi tomó las riendas de la gestión knickerbocker en verano de 1987, tras una temporada 1986-87 desastrosa, con tan sólo 24 victorias. A nuestro protagonista no le tembló el pulso en sus primeras decisiones, reemplazando al entrenador Bob Hill —que había sustituido a Hubie Brown— por Rick Pitino, y permitiendo que Bernard King —tras dos años alejado de las canchas tras su gravísima lesión de rodilla— se fuera a los Washington Bullets.

Los cambios salieron bien para ambas partes. Mientras King resucitó su ilustre carrera en Washington, Bianchi acertó con Pitino, cuyo estilo de defensa presionante, ataque a la carrera y mucho tiro exterior, hizo progresar a un equipo cimentado en un joven Patrick Ewing y el rookie Mark Jackson —elegido mejor novato del año—, drafteado por Al desde la universidad de St. John’s. Ese primer año alcanzaron los playoffs, siendo eliminados en primera ronda por los Celtics. No obstante, la temporada 1988-89 sería aún mejor. Bianchi seleccionó a Rod Strickland proveniente de De Paul en la lotería, y se hizo con Charles Oakley y Kiki Vandeweghe vía traspasos. ¿El resultado? 52 triunfos, segundos del Este tras los «Bad Boys» Pistons, y una trayectoria más que notable que sólo truncaría un tal Michael Jordan en las semifinales de conferencia.

Sin embargo, tanto el equipo como la labor de Bianchi se tornaría más errática los dos años siguientes. Pitino renunció en verano del 89 para irse a los Kentucky Wildcats, cruce de declaraciones entre ambos, reflejo de la profunda desconfianza mutua, incluidos. Stu Jackson, su asistente, lo sustituyó al frente de los Knicks y, pese a que el arranque fue bueno, el discutible cambio del prometedor Strickland por el veterano Maurice Cheeks funcionó, y el equipo repitió ronda en playoffs cayendo ante los Pistons, futuros bicampeones, el momentum se esfumó. Al se deshizo de Jackson en diciembre de 1990, dándole el mando a su antiguo colega en Phoenix John MacLeod. Y aunque se apuntó un último tanto fichando al icono del Madison John Starks, tres meses después fue despedido y reemplazado por Dave Checketts.

En 1991, Bianchi regresó a Phoenix para ejercer de ojeador de los Suns, sobre todo en el ámbito universitario, cargo que repitió entre 2004 y 2009 para los Golden State Warriors. Incluido en el New York City Basketball Hall of Fame en septiembre de 2007, en sus últimos años, de nuevo en Arizona, se dedicó a la consultoría y el scouting independientes, labores en las que, no podía ser de otra forma, favorecía al jugador físico y despreciaba la analítica y las estadísticas, puro old school. Estaba preparando sus memorias, Journeyman: Seventy Years Along the Sidelines of Pro-Hoop History, junto a Tom Ambrose —otro tipo de dilatada trayectoria ligada a los Suns—. No podían tener un título más apropiado. Un auténtico hombre de baloncesto.

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NBA

Exponiendo el ‘Fenómeno Dave Cowens’

“Nunca pensé en mí mismo como una estrella de la liga. Yo represento a la clase obrera en la NBA”.

jakonako10@gmail.com'

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Dave Cowens es, posiblemente, uno de los componentes de la prestigiosa lista de los 50 mejores jugadores de la historia de la NBA que menor interés y entusiasmo despierta entre los seguidores de la mejor liga de baloncesto del planeta.

En una década dominada por auténticas leyendas de los tableros como Wilt Chamberlain, Kareem Abdul-Jabbar, Bob McAdoo, Bill Walton, Elvin Hayes o Nate Thurmond, Cowens nunca poseyó el aura de estrellato de sus contemporáneos pese a combatir de tú a tú con todos ellos tanto en premios colectivos como en distinciones individuales.

Su conocimiento del juego, su ética de trabajo, su versatilidad y energía en la cancha lo convirtieron no solo en uno de los ‘5’ más determinantes y respetados de la época, sino que incluso, en muchos momentos, hizo olvidar la ausencia del jugador que había conquistado su undécimo campeonato con los Celtics apenas unos años antes de su llegada a la liga: Bill Russell.

Más allá de sus éxitos como jugador, Dave Cowens era una figura particularmente extravagante e impredecible, notablemente despegada de la masificación multitudinaria de una NBA que, por otro lado, no pasaba por sus mejores años.

“Nunca pensé en mí mismo como una estrella de la liga. Yo represento a la clase obrera en la NBA”, reconocería el exjugador en 1991 durante la ceremonia en la que sería incluido en el ilustre Hall Of Fame. Una frase que resumiría el carácter humilde de un jugador que, a base de una entrega y una fortaleza inconmensurables, se ganaría el respeto de toda la afición de Boston y de sus compañeros de equipo, así como de la gran mayoría de sus rivales repartidos por todos los rincones de la geografía norteamericana.

Curiosamente, y como tantos otros jugadores cuyos testimonios han dado constancia de ello, la vida de Dave Cowens podría haber seguido unos derroteros completamente distintos. Con apenas ocho años de edad, el pequeño dio sus primeros pasos en el mundo de la canasta aunque un enfrentamiento con su entrenador durante su primer año de instituto en la Newport Catholic le hizo abandonar prematuramente el baloncesto para dedicarse al atletismo y la natación.

Su trayectoria deportiva amenazaba con seguir por esta nueva senda y con mínimas opciones de salir de su ciudad natal en el estado de Kentucky de no ser por un sorprendente crecimiento de 13 centímetros en apenas un año, tras lo cual alcanzaría los casi dos metros de estatura.

Una figura mucho más intimidante, curtida durante sus exigentes entrenamientos en ambas disciplinas deportivas, que le abrió de nuevo las puertas del equipo de baloncesto coincidiendo con la llegada de un nuevo entrenador.

El nacimiento del fenómeno

En apenas dos partidos, el novato se ganó la confianza de su técnico y su presencia inamovible en el quinteto inicial. Sus 13 puntos y 20 rebotes de promedio durante su último año ya auguraban un prometedor futuro que se confirmaría años después en la élite norteamericana fruto de su destreza cerca del aro.

El ‘Fenómeno Cowens’ se hallaba en plena ebullición y no pocas fueron las universidades que mostraron interés en reclutar a una de las mayores promesas del país. Sin embargo, la Universidad de Kentucky del legendario coach Adolph Rupp, destino que anhelaba el imberbe Cowens, nunca llegó a llamar a su puerta. Especialmente dolido ante la indiferencia exhibida por el equipo de su estado natal, el jugador optó por hacer las maletas rumbo a la Universidad de Florida State, donde su entrenador Hugh Durham, con quien cuajaría una gran amistad, le prometió la titularidad desde el primer minuto.

El center respondió a esta confianza con creces con unos números globales de 19.2 puntos y 17.0 rebotes en sus tres años con los Seminoles, quienes, sin embargo, no llegaron a firmar ninguna aparición en el torneo final de la NCAA. Su dorsal número 13 es, a día de hoy, el único, en el apartado masculino, que ha sido retirado por la institución deportiva en sus más de cien años de historia.

Su extraordinario rendimiento no pasaría desapercibido en los despachos de Boston. Red Auerbach, todo un maestro en las artes del baloncesto y un genio a la hora de reclutar talento para su equipo, no dudó ni un segundo en seleccionar a Cowens en la cuarta selección del Draft de 1970 en su difícil propósito de hacer olvidar a toda una institución en el lugar como lo fue Bill Russell, retirado un año antes.

Por enésima vez en su carrera, la excelsa intuición de Red dio en la diana con un jugador que, nada más aterrizar en la competición, recibiría el premio al Rookie del Año tras promediar 17.0 puntos y 15.0 rebotes por noche. Unos números que mantendría inamovibles durante sus siete siguientes temporadas en la competición, durante las cuales sería elegido para disputar el All-Star Game en todas y cada una de ellas, además de recibir el galardón al MVP de la temporada en 1973. Aún así no sería hasta un año después cuando la gloria aterrizara de nuevo en Boston en modo de duodécimo campeonato.

En aquellas Finales de 1974, Cowens escribió uno de los capítulos más recordados de su carrera. En el séptimo y definitivo partido, con la cancha de los Bucks de un tal Lew Alcindor como escenario de lujo, el interior dio un auténtico recital en ambos lados de la cancha que se saldó con un doble-doble de 28 puntos y 14 rebotes, y, principalmente, una victoria que devolvía a los Celtics a lo más alto del pabellón baloncestístico norteamericano.

Dos años después, con un tropiezo en medio ante los Washington Bullets de Wes Unseld y Elvin Hayes, los Celtics recuperarían el trono de la NBA tras vencer a Phoenix Suns en unas Finales que se prolongaron hasta el sexto partido y en las que Cowens fue uno de los principales referentes de su equipo con unos números de 21.0 puntos y 16.4 rebotes por partido.

El declive

Sin embargo, ese nuevo campeonato supuso el comienzo del fin de la carrera del de Ketucky. Ese mismo verano, la salida de su gran amigo Paul Silas rumbo a Denver no sentó nada bien a un Cowens que se reunió con Auerbach para comunicarle su “pérdida de entusiasmo por el juego.” Una situación que desencadenó en una de las anécdotas más excéntricas del jugador. Después de confirmar su marcha del equipo al gerente y despedirse de sus compañeros, Dave regresó a su granja familiar para iniciar un negocio de venta de árboles de Navidad.

Curiosamente, apenas unos meses antes había sido protagonista de una historia que el mismo relataría años después a ESPN. Aprovechando la llegada a Boston de un gran amigo de la infancia, el pívot de los Celtics tuvo una idea tan original como excéntrica para mostrarle la ciudad a su invitado. Ni corto ni perezoso, Dave Cowens acudió a una oficina de la Asociación de Taxistas Independientes de Boston y compró, por la módica cantidad de 35 dólares, una licencia profesional. Sería taxista por una noche.

Durante toda la noche, el jugador guió a su amigo por los rincones más emblemáticos de la ciudad e incluso se atrevió a llevar a algunos transeúntes a su lugar de destino. “Hicimos algunos trayectos largos por la ciudad. Nadie me reconoció”, reconocería entre risas durante la entrevista.

Volviendo al caso, ya sea por el mal rumbo del negocio o por la creciente nostalgia del caluroso ambiente del legendario Boston Garden, el periplo emprendedor de Dave Cowens apenas duraría unos meses, tras lo cual regresaría al equipo para completar 50 partidos ese año y otras tres temporadas más en la franquicia de Massachussets.

Unos Celtics que no duraron en honrar a una de las grandes estrellas de su historia con la retirada de su dorsal número 18, el cual ondea en lo más alto del pabellón del equipo junto al de ilustres como Bill Russell, Larry Bird, Bob Cousy o los propios Jo Jo White, John Havlicek y Red Auerbach.

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NBA

Gigantes a hombros de gigantes

Antes de Antetokounmpo y Doncic, antes incluso de Nowitzki y Petrovic, hubo un pionero que desafió a toda una liga. El primer europeo de la historia de la NBA.

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Los galardones de final de temporada tienen este año, más que nunca, sabor europeo. Por primera vez en la historia de la liga, el jugador más valorado y el novato del año vienen desde el otro lado del charco. Los más valientes pueden opinar que los europeos (o al menos los no-americanos) están reinando en la NBA. El griego Giannis Antetokounmpo ha deslumbrado al planeta entero con su potencia y capacidad atlética fuera de lo normal. Luka Doncic, esloveno, al que ya habíamos visto hacer de las suyas en Europa, ha maravillado a la liga americana a pesar de las dudas que suscitaba a ambos lados del Atlántico. Además, en la misma temporada, Marc Gasol, Serge Ibaka, OG Anunoby y Sergio Scariolo se han llevado a casa (en Europa) un anillo de campeones de la NBA.

Ya no recordamos los tiempos en los que ver a un europeo partir hacia la gran liga era todo un hito, cuando los primeros hicieron historia. En nuestra memoria está un imberbe Pau Gasol haciendo un mate por la línea de fondo y poniendo en el póster a Kevin Garnett, está Jorge Garbajosa levantándose desde el triple con el 15 de los Raptors en la espalda y también Rudy Fernández en el concurso de mates con la camiseta de Fernando Martín. Pero antes que todos ellos, antes que Sabonis, que Drazen Petrovic y que Dirk Nowitzki, estuvieron los pioneros, los que abrieron el camino desde el viejo continente hacia las américas. Esos gigantes a los que nuestros gigantes están encaramados.

Algunos, alumnos aventajados nacidos en Europa, recorrieron ese camino años antes, en su etapa universitaria o prácticamente de niños, y pusieron las primeras notas europeas en la liga. A partir de principios de la década de los 80 se instalaron nombres como Uwe Blab o la leyenda alemana Detlef Schrempf. También los pívots Swen Nater (neerlandés) y Petur Gudmundsson (islandés) estuvieron en la NBA después de la transición desde la ABA en 1976. Aun así, todavía nadie había visto a un jugador ser fichado o drafteado directamente desde un equipo europeo. Hasta que ocurrió.

La técnica del goteo

Georgi Glouchkov asfaltó el camino en 1985. El primer europeo en partir hacia la NBA era pívot, búlgaro y firmaba con los Phoenix Suns tras ser elegido por los de Arizona en la séptima ronda del Draft de ese mismo año. La primera intentona, como suele ocurrir con los experimentos, no salió según lo esperado. Glouchkov (2,05 m) era demasiado pequeño para jugar en su posición natural, y demasiado lento para la línea exterior. Además, ganó mucho peso durante esa temporada, y al año siguiente tuvo que regresar por donde había venido, dejando una discreta marca de 4,9 puntos y 3,3 rebotes de media en los 49 partidos que jugó, pero también una huella histórica que abriría la puerta a la otra mitad del mundo del baloncesto.

El siguiente expedicionario nos es muy familiar. El primer español en la NBA, y también el segundo europeo que cruzó el océano para jugar al baloncesto. Fernando Martín se aventuró en la temporada 1986/87 de la liga americana y, como su predecesor, no tuvo el éxito que todo nuestro país deseaba. Martín tuvo un papel muy testimonial en aquella temporada, jugando solo 24 encuentros a razón de 6 minutos por cada uno. El pívot madrileño también regresó al año siguiente a España y, solamente dos años después de aquella gesta histórica, un fatal accidente de coche nos dejó sin el mayor héroe del mundo baloncestístico nacional del siglo XX.

Tarde o temprano, alguien venido del este tenía que triunfar. La mejor liga del planeta no podía ser propiedad exclusiva de los americanos para siempre y, finalmente, a la tercera, haciendo caso al tópico, llegó la vencida. Sarunas Marciulonis, un escolta en aquel entonces soviético, dejó el Statyba Vilnius en 1989 para mudarse a California. Los Golden State Warriors lo esperaban desde hacía dos años, ya que lo habían drafteado en la sexta ronda de 1987. Marciulonis se hizo de rogar, pero finalmente se decidió a intentar hacer historia entre los mejores. Estuvo durante cuatro temporadas en la bahía, y se adaptó al rol de sexto hombre a la perfección. Compartió vestuario con leyendas como Tim Hardaway y Chris Mullin, y entre sus dos últimas temporadas promedió más de 18 puntos por encuentro, siempre desde el banco.

Cuando estaba en la cresta de la ola y ya se había consolidado como el primer aventurero europeo que había conseguido triunfar en la NBA, el azar quiso que un día, jugando en la universidad de Saint Mary, se rompiese el ligamento cruzado de la rodilla. Cuando el New York Times lo anunció ya preveían que se podía perder toda la temporada 1993/94, después de haber sufrido pequeñas lesiones durante la anterior campaña que le permitieron jugar, aunque a gran nivel, solamente 30 partidos. El “sueño americano” se había roto, e iba a necesitar una temporada entera para recuperarlo. Por desgracia, los Warriors dejaron de contar con él, y los últimos tres años de carrera NBA fue saltando por los Sonics, los Kings y los Nuggets, dejando un buen rendimiento pero también mal sabor de boca por “lo que pudo ser”.

Marciulonis no fue otra historia de mala suerte con las lesiones. El primer europeo en triunfar en la NBA, poco antes de que Drazen Petrovic revolucionara Nueva Jersey, demostró que era una buena opción para las franquicias americanas buscar el talento al otro lado del Atlántico. En 2014, la NBA lo reconoció como uno de los pioneros y lo introdujo en el Hall of Fame, en el que ya figuraban los nombres de Petrovic (2002) y Arvydas Sabonis (2011). Además, su notoriedad aumentó fuera de las canchas, ya que estuvo muy involucrado en el crecimiento baloncestístico de Lituania una vez se deshizo la URSS.

Sarunas Marciulonis es el responsable de la creación de la liga de baloncesto lituana, la actual LKL, y fue uno de los principales impulsores de la primera selección nacional. Contando con que Lituania consiguió la independencia en 1990, y en los Juegos Olímpicos de Barcelona ’92 consiguieron la medalla de bronce, podríamos decir que el país báltico está muy en deuda con él en este aspecto. Pero más allá de eso, el valor simbólico de este jugador es histórico. Él extendió la alfombra para que pasara Toni Kukoc hasta ganar el título de Mejor Sexto Hombre en 1996. Él separó las aguas para que Dirk Nowitzki se conviertiese en el primer MVP europeo de la historia de la liga en 2007, y también para que Pau Gasol fuese el primer Rookie del Año europeo en 2002.

Justo ahora, en los Dallas Mavericks, Nowitzki entrega el testigo a Luka Doncic. Cada vez hay más jugadores que triunfan en la liga americana después de haber iniciado su carrera en Europa. Giannis, que estuvo a punto de jugar en el CAI Zaragoza (y la ACB lo presentaba como “Adetocunbo”), recoge ahora el Maurice Podoloff con la expectativa de ser uno de los jugadores más dominantes de la liga en los próximos años. Los hermanos Gasol, Dirk, Antetokounmpo, Jokic… Todos son gigantes subidos a hombros, entre otros, del legado de Marciulonis.

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